Inval bij topkunsthandel New York

Een schandaal rond gokken en witwassen raakt een van de grootste galeries ter wereld. Een jonge telg van de familie zou zaken doen met de Russische maffia.

Buiten de besloten wereld van kunsthandelaren en verzamelaars, waar geheimhouding net zo belangrijk is als de kunst zelf, is de familie Nahmad lang niet zo beroemd als andere miljardairs.

Maar voor degenen die in schilderijen van een paar miljoen handelen zijn ze een bekende verschijning bij de belangrijkste veilingen die iedere lente en winter bij de veilinghuizen van Sotheby's en Christie's worden gehouden. Ze nemen hun vrouwen en kinderen mee en maken luidruchtig ruzie terwijl omstanders proberen een bod uit te brengen.

Ondanks het feit dat ze door de gevestigde namen in de kunstwereld worden beschuldigd van het maken van stiekeme prijsafspraken met veilinghuizen worden ze gerekend tot de rijkste en kleurrijkste leden van de elite van kunsthandelaren.

'Ze verkopen meer kunst dan iedereen die nu leeft', heeft Christopher Burge, de voormalige voorzitter van veilinghuis Christie's New York eens gezegd.

Afgelopen dinsdag stond de Helly Nahmad Galerie, het New Yorkse vlaggeschip van de familie, opeens vol FBI- agenten. Eigenaar Hillel Nahmad (34) wordt beschuldigd van het spelen van een cruciale rol in een gok- en witwasoperatie die zich uitstrekt van Kiev en Moskou tot aan Los Angeles en New York, een organisatie die wordt geleid door Russische maffiosi.

In totaal worden 34 mensen beschuldigd van betrokkenheid bij twee criminele groeperingen. Eén groep bevindt zich in de Verenigde Staten. Samen worden ze verdacht van het witwassen van meer dan 100 miljoen dollar aan gokgelden.

Bovenop de aanklacht dat Nahmad heeft geholpen om een illegaal gokcircuit in de Verenigde Staten te financieren, wordt hij beschuldigd van het oplichten van een niet bij naam genoemd persoon aan wie hij voor 300 duizend dollar een schilderij zou hebben verkocht, terwijl het maar 50 duizend dollar waard was.

De inval is een klap voor de familie. Er wordt geschat dat de firma in de loop der jaren 300 Picasso's heeft verzameld met een waarde van 900 miljoen dollar, naast ongeveer 4.500 andere werken van schilders als Monet en Miró. Hiervan staat een groot deel opgeslagen in een loods in Genève, een fiscale vrijplaats. Het zakenblad Forbes schat de waarde van deze verzameling op meer dan 3 miljard dollar.

De familie Nahmad is oorspronkelijk afkomstig uit Aleppo in Syrië, waar de pater familias een succesvol bankier was. Kleinzoon Hillel, die de galerie in New York leidt, staat bekend als een liefhebber van risico. In 1996 won hij in Monte Carlo het WK backgammon. Nu wordt hij verdacht van het leiden van een goknetwerk dat zich specialiseerde in illegaal pokeren met hoge inzet voor miljonairs en miljardairs. Gokschulden werden met geweld geïnd. Winsten zouden worden witgewassen via vennootschappen in Cyprus en ondermeer Amerikaans vastgoed.

Leider zou de Oezbeek Alimzhan T. zijn, een veronderstelde gangster met goede relaties in de Russische politiek. Eerder werd hij verdacht van een poging tot het vervalsen van de competitie in het kunstschaatsen van de Olympische Spelen in Salt Lake City.

Christopher Burge,

de voormalige voorzitter van veilinghuis Christie's New York

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden