India valt aan in ruimterace en gaat als vierde land naar Mars

De Aziatische ruimterace neemt een nieuwe wending: India lanceert vandaag haar eerste Marsmissie. De Mangalyaan moet de rode planeet na een reis van 300 dagen in september 2014 bereiken. Als het lukt, wordt India het vierde land dat een ruimtevaartuig in een baan om Mars brengt, na de Verenigde Staten, de Sovjet-Unie en de Europese Unie.

Het Indiase lanceerstationBeeld ANP

Het vaartuig gaat na aankomst ruim een half jaar speuren naar methaan en zware waterstofisotopen, stoffen die kunnen duiden op de aanwezigheid van leven. Het project draait echter in de eerste plaats om het testen van de apparatuur en het oefenen van verre ruimtereizen.

Er spelen ook niet-wetenschappelijke motieven mee. India is al jaren verwikkeld in een ruimtestrijd met China en Japan. Alledrie de landen lanceerden de afgelopen jaren succesvolle maanmissies. China bracht als eerste Aziatische land astronauten in een baan om de aarde. Het maakte vorige week bekend een robotjeep naar de maan te sturen.

Aziatische ruimterace
Mars is het volgende baken in de Aziatische ruimterace. Japan lanceerde in 1998 een raket naar Mars, maar brak de missie vijf jaar later af. In 2011 probeerde China het, maar de raket die de sonde droeg, slaagde er niet in de atmosfeer van de aarde te verlaten. Als alles goed gaat, wordt India dus het eerste Aziatische land dat Mars bereikt.

'Vorige eeuw ging de ruimterace tussen de Amerikanen en de Sovjets', zegt de Indiase wetenschapsjournalist Pallava Bagla in The Guardian. 'In de 21ste eeuw gaat deze tussen India en China. Er is veel nationale trots in het spel.'

De MangalyaanBeeld ANP
 
Vorige eeuw ging de ruimterace tussen de Amerikanen en de Sovjets. In de 21ste eeuw gaat deze tussen India en China.
Wetenschapsjournalist Pallava Bagla

Countdown
De Indiase regering keurde de missie vorig jaar goed. Ruim een jaar en bijna 55 miljoen euro verder wordt de Mangalyaan gelanceerd. Zondag ging de countdown van start. Het ontwerp van het vaartuig is gebaseerd op de Chandrayaan-1, India's maanmissie uit 2008. De Mangalyaan landt niet op Mars, maar doet alleen onderzoek rondom de planeet. India wil in de toekomst meer Marsmissies ondernemen.

De ervaring leert dat het bereiken van Mars moeilijk is. Sommige missies misten de planeet en anderen vlogen ertegenaan. Geen enkel land was de eerste keer succesvol. Wetenschappers noemen de talloze problemen die meespelen bij een reis naar de rode planeet ook wel 'de vloek van Mars'.

Felle discussies
Het ruimtevaartprogramma leidt in India tot felle discussies. Voorstanders wijzen erop dat de Manglayaan India internationaal aanzien geeft. Daarnaast kan het ruimteprogramma zorgen voor betere weersvoorspellingen, waardoor cyclonen die de Indiase kusten regelmatig teisteren eerder kunnen worden opgemerkt. Ook kunnen watervoorzieningen beter in kaart worden gebracht.

Critici vinden dat de overheid zich beter kan richten op het helpen van de noodlijdende bevolking dan op dure prestigeprojecten. In India leven meer dan 350 miljoen mensen in extreme armoede en eenderde van de bevolking heeft geen toegang tot elektriciteit. Premier Singh kondigde de Marsmissie aan in de week dat India de ergste stroomuitval uit haar geschiedenis meemaakte, wat tot ergernis leidde.

De slag om de ruimte werd ooit gestreden tussen Oost en West, nu laait hij op in Azië. Vandaag vertrekt India naar Mars, als tegenzet tegen China's eerste mens in de ruimte.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden