In de VS is niemand te oud voor een topbaan

Toen Barack Obama twee jaar geleden zijn regering samenstelde, werd die door niemand benoemd als een ‘rollatorregering’.

In de onverwoestbare traditie van de Nederlandse hokjesgeest waren de etiketten snel gevonden. Het kabinet dat vandaag aantreedt, telt nogal wat oudgedienden die Abraham reeds geruime tijd geleden hebben gezien, dus hier is sprake van een ‘mastodontenkabinet’. Of nog lolliger: een ‘rollatorregering’.
Nu staat me nog goed bij hoe president Obama in 2008/2009 zijn regering heeft samengesteld. Vooral bij de bezetting van de zwaarste posten liet hij politieke en bestuurlijke ervaring zeer zwaar wegen. Het begon al met de keuze van zijn vicepresident: senator Joe Biden uit Delaware, op dat moment 66 jaar oud.
Hillary Clinton
Na de verkiezingszege volgden met name Hillary Clinton (toen 61) als minister van Buitenlandse Zaken, Robert Gates (65) op Defensie (waar hij al drie jaar diende onder George W. Bush), Bill Richardson (61) op Handel en Tom Daschle (61) op Volksgezondheid. De gepensioneerde generaal James Jones (64) werd naar het Witte Huis gehaald om nationale veiligheidsadviseur te worden. Richardson en Daschle moesten tijdens de bekrachtigingsprocedure in de Senaat afhaken vanwege perikelen rond hun persoonlijke financiën, maar dat doet niets af aan Obama’s oorspronkelijke keuze. Eigenlijk de enige belangrijke kabinetspost die naar een ‘jongere’ ging, was Financiën: die kwam in handen van de toen 47-jarige Timothy Geithner.
Ook voor een aantal special assignments zocht de president zijn heil bij senioren. De door de wol geverfde diplomaat Richard Holbrooke (67) werd benoemd tot speciale gezant voor Pakistan en Afghanistan. Oud-senator George Mitchell (75) werd van stal gehaald om te dienen als speciaal gezant voor het Midden-Oosten, een taak die een constante pendeldiplomatie vereist.
Smalend
Ik kan me niet herinneren dat er toen smalend werd gesproken van een veteranenclub. Integendeel, het werd door velen als een plus gezien dat de betrekkelijk jonge Obama, 48 jaar oud, met nog geen volle termijn in de Senaat op zijn cv en niet gezegend met noemenswaardige bestuurlijke ervaring, zou worden omringd door mensen die het klappen van de zweep kenden. De politieke vernieuwing werd belichaamd door de president zelf (en voor een deel door zijn Witte Huisstaf).
Waaruit is dit verschil in houding tussen de Verenigde Staten en Nederland te verklaren? Een belangrijke reden is dat in de VS leeftijd geen obsessie is. Vergeet alle clichés over de Amerikaanse hang naar jong en nieuw. Je bent wat je kunt (en wilt). In elk geval wordt een zestiger niet gezien als iemand voor wie reeds de levensavond vordert, noch wordt over een 50-plusser gezegd dat hij zich in de herfst van zijn carrière bevindt, zoals in Nederland de gewoonte is geworden en waaraan al het gepraat over langer doorwerken niets heeft veranderd.
Hillary Clinton een mastodont? Er zijn heel wat Amerikanen die denken c.q. hopen dat ze, alle ontkenningen ten spijt, in 2016 wederom een gooi doet naar de Democratische nominatie en het presidentschap – per slot van rekening was Ronald Reagan ook al 69 toen hij het Witte Huis binnenstapte.
Prominent
En wat voor de politiek geldt, gaat evenzeer op voor andere sectoren. Vorige maand op vakantie in de VS viel me weer eens op hoeveel tv-coryfeeën van twintig jaar geleden nog steeds prominent aanwezig zijn. Als anchorman, commentator of reporter-at-large. Vrouwen niet minder dan mannen. De 81-jarige Barbara Walters heeft na een medische ingreep zojuist weer haar plaats ingenomen in het vrouwenpanel van het goed bekeken programma The View. De 65-jarige Diane Sawyer presenteert het ABC-avondjournaal met onverminderde vaart en allure, en ze lijkt geen dag ouder te zijn geworden.
Hier zit ’m natuurlijk ook de kneep. In een arbeidscultuur waarin de herfst een stuk later aanbreekt, gaan zestigers er bijna vanzelfsprekend jonger en energieker uitzien. Dit is nog wel even een puntje van aandacht voor de Hillens en de Opsteltens.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden