In de pas van Kigen naar de marathontop

Zondag is de 19de marathon van Eindhoven. Met een krap budget heeft wedstrijdleider Cor Vriend toch een aantrekkelijk deelnemersveld samengesteld, inclusief enkele snelle Kenianen, mede dankzij parttime atletenmakelaar Frans Denissen....

Ook in Oost-Afrika is internet inmiddels doorgedrongen. Minstens driemaal per week ontvangt Frans Denissen een e-mail van een hem onbekende Keniaanse jongen. De vraag in de elektronische briefjes is steevast dezelfde. Of ze in Nederland mogen meedoen aan hardloopwedstrijden.

Het verbaast Denissen allang niet meer. 'Laten we wel wezen, het is voor velen de enige mogelijkheid om te ontsnappen uit de armoede.' Maar kunnen al die jongens die in een lokaal internetcafé een mailtje naar hem sturen ook echt hardlopen?

'Ze schrijven allemaal dat ze 28.57 op de tien kilometer lopen. Maar als ik dan naar recente uitslagen vraag, dan krijg ik soms faxen die zijn vervalst. Is er bij een goede tijd knullig een andere naam overheen geplakt. Hun eigen naam, ja.'

Denissen (48) heeft inmiddels een netwerkje in Kenia opgebouwd dat hem van betere achtergrondinformatie kan voorzien. Brother Colm O'Connell, leraar sinds 1976 aan de St. Patricks High School in Iten, is een van de informanten. De Ier, die aan de basis stond van menig Keniaans olympisch succes, weet als geen ander dat hardlopen voor veel van zijn scholieren de enige ontsnapping kan zijn uit een kommervol bestaan.

Jarenlang werkte Denissen, ooit zelf marathonloper, voor de Duitse atletenmakelaar Volker Wagner. Hij reed diens atleten naar wedstrijden in België, Frankrijk en Nederland. Met Kenia had hij al langer een band, zijn vrouw Judith ('inmiddels hebben we vier kinderen') komt uit dat land.

In 1997 begon hij voor zichzelf. 'Dat was niet zo gepland, ik rolde er eigenlijk in.' Het begon allemaal toen hij een telefoontje van de marechaussee van Schiphol kreeg. 'Er stonden bij de balie twee Tanzanianen op mij te wachten. Ik kende die jongens niet. Van een vriend, die ik naar wedstrijden had gereden, hadden ze mijn naam gehoord.'

Zo is het, zegt Denissen, 'gaan groeien'. Inmiddels heeft hij acht Kenianen onder contract staan. Internationaal nog geen echt 'grote' namen. Al heeft Wilson Kigen (22), die zondag zijn debuut in Eindhoven maakt op de marathon, in Nederland wel een mooie reputatie opgebouwd.

Kigen, lid van de Keiyo-stam, won tweemaal de halve marathon van Egmond. Dit jaar zegevierde hij ook op de 20 van Alphen. 'Wilson heeft een lage 1.01 op de halve op zijn naam staan. Hij gaat in Eindhoven weg op een tijd rond de 2.09.'

Het doel is simpel, zegt Denissen. 'Loopt hij hier een goede tijd, dan kan hij volgend jaar starten bij een grote marathon als die van Londen of Boston. Daar kan hij goed verdienen.'

Niet dat er in Nederland niets valt op te halen. Denissen wil geen exacte bedragen noemen, maar Kigen heeft dit jaar toch al 'tussen de tien en twintigduizend euro' mee naar huis genomen.

Kigen, die van broeder O'Connell ook een onderwijzersopleiding had mogen volgen, gooit zijn geld niet over de balk. 'Hij investeert goed, bouwde wat huisjes, kocht een lapje grond en een pickup-truck om maïs mee te kunnen vervoeren.'

Uiteraard krijgt ook Denissen een percentage van het start- en prijzengeld van zijn atleten. 'Er bestaat een hoop gerotzooi in deze wereld. Louche makelaars steken het geld in hun eigen zak, en steken hun atleten een klein centje toe. Zo opereer ik niet. Iedereen krijgt een keurig overzicht toegestuurd. Ik sluit ook een ziektekostenverzekering voor ze af.'

Hij moet veel investeren ('deze maand toch weer negen tickets van 1050 dollar elk'), bovendien is het elke keer weer spannend of zijn atleten daags voor een wedstrijd ook echt op Schiphol arriveren. 'Vrijdagochtend, om vijf over zes, komen er drie aan, onder wie Kigen. Je hoopt altijd maar dat hun visum op tijd geregeld is, dat ze het vliegtuig niet missen.'

Echt verdienen doet hij niet aan zijn atleten, zegt hij. Daarom is hij daarnaast ook nog leraar bedrijfseconomie op een middelbare school in Tilburg. Want meer dan een jaarlijkse betaalde vakantie naar Kenia levert de makelaardij niet op. 'En dat is dan ook meer een werkvakantie. Je gaat bij wedstrijdjes kijken, waar ik continu word aangeklapt door jongeren die ook in Europa willen lopen.'

Sinds kort verblijft hij tijdens vakanties daarom liever in Mombassa aan de Indische Oceaan, ver weg van de vruchtbare hardloopgrond van de Rift-vallei. 'Jongens die echt gemotiveerd zijn, komen me daar toch wel opzoeken. Ze hebben er graag de 900 shilling, tien euro, voor over die de busreis van het westen naar de kust kost.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden