'In de buurt heeft het al behoorlijk geklapperd'

Vandaag wordt in Camp Castor de Nederlandse vlag gehesen. Na een lange opbouw - 'we hebben heel wat pech gehad'- begint de vredesmissie in Mali.

GAO - De vijanden zijn het kamp binnengekomen. De een heet hitte, met temperaturen van boven de 50 graden, de ander woestijnwind. 'We hebben de vuilnisbakken buiten nu maar vastgezet aan de tenten', vertelt een Nederlandse militair. 'Echt, alles waait hier alle kanten op.'


De man die het commando had tijden de opbouw van 'Camp Castor', waar het Nederlandse contingent binnen de vredesmissie Minusma in Mali is gehuisvest, heeft het de afgelopen vier maanden allemaal meegemaakt. 'We hebben heel wat pech gehad', zegt luitenant-kolonel Marc Huiskes bij het overdragen van het commando.


Maar vandaag kan dat even vergeten worden. Huiskes noemt zich 'trots en dankbaar' voor de genisten die in Gao, in het noorden van Mali, vrijwel uit het niets een kamp hebben gebouwd waar 450 Nederlandse militairen zullen verblijven. Aan de rand van de Sahara, waar radicale islamieten nog altijd een gevaar vormen.


De Nederlandse bijdrage aan de vredesmissie bestaat voornamelijk uit het verzamelen van inlichtingen over die islamisten en de acties die zij mogelijk voorbereiden. Die taak is toebedeeld aan zo'n negentig commando's, onder wie de bekende (en ooit beruchte) kapitein Marco Kroon. Ze hebben onder meer vier Apache-gevechtshelikopters en drie Chinook-heli's tot hun beschikking. De andere militairen hebben een voornamelijk ondersteunende taak.


Nederland gaat uitdrukkelijk 'niet zelf jagen' op jihadi's, zegt kolonel Joost de Wolf, die binnen Minusma de hoogste Nederlandse militair is. Hij is, vanuit de hoofdstad Bamako, verantwoordelijk voor alle militaire operaties, inclusief de Nederlandse, van de VN-vredesmissie. Dat, zegt de kolonel , is nog steeds de taak van Franse militairen, die vorig jaar het noorden van Mali bevrijdden, maar uitdrukkelijk buiten Minusma opereren. De Wolf is deze vrijdag vanuit Bamako naar Gao gevlogen om zijn schoonzus, overste Nicole de Wolf, in Camp Castor het commando te zien overnemen van overste Huiskes.


De opbouw van Mimusma gaat nog steeds traag. Bijna een jaar na het officiële begin van de VN-missie is bijna 70 procent van de beoogde 11.200 militairen, voornamelijk uit Afrikaanse landen, op hun post. Ook het Nederlandse contingent is nu voor ongeveer 70 procent op orde. Camp Castor werd vrijdag 'bewoonbaar' verklaard, maar er dient nog het nodige te gebeuren.


'Maximaal 4 minuten per dag' staat op een bord dat aan een van de douchetenten is gehangen. Water is schaars, ook omdat het Nederlandse contingent de watervoorziening van de lokale Malinese bevolking niet in gevaar wil brengen. De tenten die nu de militairen huisvesten, zullen vervangen worden door veiligere containers. Want Camp Castor mag dan nog niet rechtstreeks onder vuur zijn genomen, de afgelopen maanden heeft het in de buurt ervan, meldt een militair, 'behoorlijk flink geklapperd'.


Maar overste Nicole de Wolf zegt ervan overtuigd te zijn dat, zeker met de recente komst van 'beveiligingspersoneel', de Nederlandse militairen in Gao weinig te vrezen hebben. Een vraag over de mogelijke gevaren tijdens het optreden van commando's buiten het kamp zal zij niet beantwoorden. 'We gaan de buitenwereld nog even niet vertellen hoe wij van plan zijn hier te gaan opereren', zegt een defensiewoordvoerder.


Dergelijke informatie mag ook op andere manieren niet naar buiten komen. De pers heeft geen toegang tot het deel van het kamp van waaruit de commando's werken. En in het kamp hangt ook een waarschuwende mededeling voor de mannen en vrouwen die de komende maanden ver van huis hun werk zullen doen: 'Breng niet de missie in gevaar door operationele informatie op sociale netwerken te plaatsen.'


Nadat overste De Wolf symbolisch de sleutels van Camp Castor overhandigd heeft gekregen, bedankt zij de kwartiermakers voor het werk dat zij de afgelopen vier maanden hebben verricht. 'Zonder uw betrokkenheid, zelfs onder erg lastige omstandigheden, zouden we hier niet staan', laat zij weten. Dat het allemaal niet meezat, maakt zij duidelijk door te spreken over 'wonderen' die zijn verricht.


Een van die wonderen is een heus Malinees gebakje, trots gepresenteerd door de Nederlandse kok in Camp Castor. Daarnaast op het bord, heel vertrouwd, een stroopwafel.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden