Postuum

‘Ik weet net zoveel als mijn kijkers’: CNN-fenomeen Larry King overleden

Hij was in veel opzichten een fenomeen: de zaterdag overleden Larry King (87) interviewde (niet al te kritisch) de groten der aarde voor CNN, en had een tumultueus privéleven. ‘De weg naar succes is geplaveid met conversatie.’

Larry King tijdens een uitzending van Larry King Live. Beeld WireImage
Larry King tijdens een uitzending van Larry King Live.Beeld WireImage

‘Hier kan ik niet meer overheen’, zei presentator Larry King in 2010 na het vieren van zijn 25-jarig jubileum als talkshowpresentator bij CNN. In die week interviewde hij voor zijn talkshow Larry King Live Microsoft-topman Bill Gates, president Obama en popdiva Lady Gaga.

Hij kondigde meteen zijn afscheid aan. In zesduizend uitzendingen had de icoon van Ted Turners Cable News Network bijna alle groten in de wereld geïnterviewd, onder wie zeven Amerikaanse presidenten en de grote sterren uit de wereld van het zakenleven, de entertainment en de sport. Zo waren Vladimir Poetin, Frank Zappa, Tiger Woods, Yasser Arafat en Prince bij hem te gast.

Hij was in veel opzichten een fenomeen. Niet alleen was hij jarenlang de beroemdste talkshowhost ter wereld, ook had hij een tumultueus privéleven. Hij trouwde acht keer. Twee van zijn vijf kinderen overleden vorig jaar binnen enkele weken: zijn zoon Andy (65) aan een hartaanval en en zijn dochter Chaia (52) aan longkanker.

King kampte ook continu met gezondheidsproblemen. In 1987 kreeg hij een vijfvoudige bypass-operatie, in 2017 werd hij geopereerd vanwege longkanker en vorig jaar kreeg hij opnieuw hartproblemen. In december werd hij met corona opgenomen in een ziekenhuis in Los Angeles. Hier overleed hij zaterdag zonder dat een doodsoorzaak werd genoemd.

Minzaam

King stond niet bekend als een kritische interviewer. Hij was minzaam. Als geïnteresseerd luisteraar liet hij al zijn gasten uitpraten. Zijn vragen waren kort en direct en hij hield oogcontact met zijn gasten, zodat de vragen vanzelf in elkaar overvloeiden.

Hij ging er prat op zich nauwelijks voor te bereiden (‘ik weet net zo veel als mijn kijkers’). Hij zocht zelden de confrontatie. ‘Ik wil dat mijn gast op zijn gemak is. En ik wil ook wijzer van ze worden’, zei hij. ‘Dat kan niet door de aanval te zoeken.’

Maar er waren uitzonderingen. Zo vroeg hij in 2009 de Iraanse president Mahmoud Ahmadinejad drie keer achter elkaar of de Holocaust had plaatsgevonden tijdens de Tweede Wereldoorlog. Ahmadinejad, die de vraag eerst wilde ontwijken, erkende de Holocaust uiteindelijk niet.

Larry King met Oprah Winfrey. Beeld Getty Images
Larry King met Oprah Winfrey.Beeld Getty Images

Doodsbang

Larry King werd in New York geboren als Lawrence Harvey Zeiger, zoon van een Oekraïense vader en Litouwse moeder. Zijn carrière begon als dj bij een lokaal radiostation in Miami, waar hij zichzelf in 1957 introduceerde met de zinnen: ‘Goedemorgen. Dit is mijn allereerste dag op de radio. Ik heb zojuist een nieuwe naam gekregen. Mijn naam is Larry King. Het is de eerste keer dat ik die naam heb uitgesproken en ik ben doodsbang.’

In 1965 werd hij columnist van de Miami Herald. Zes jaar later leek zijn carrière voorbij, nadat hij was gearresteerd bij een grote diefstal. Hij verloor zijn baan bij zowel de radio als de krant. Na enige omzwervingen kreeg hij in 1978 opnieuw een radioshow in Miami. Binnen vijf jaar was die te horen in 128 steden en werd het programma gelauwerd.

De eerste uitzending van Larry King Live bij CNN was op 3 juni 1985. In de jaren daarop brak CNN door als een wereldwijde nieuwszender, zoals bij de operatie Desert Storm, de inval in Irak in 1991. De kenmerkende studiosetting van zijn show bleef door de jaren heen altijd gelijk: King met zijn grote bril, gekleed in een overhemd met bretels, voor een oude radiomicrofoon met een wereldkaart op de achtergrond.

Larry King in zijn badjas tijdens een interview in 1986 in San Francisco. Beeld Hearst Newspapers via Getty Imag
Larry King in zijn badjas tijdens een interview in 1986 in San Francisco.Beeld Hearst Newspapers via Getty Imag

Veel van zijn interviews werden beroemd. zoals die met Frank Sinatra en Monica Lewinsky. Hij interviewde ook de acteur Marlon Brando, die zich zelden liet interviewen en aan het einde King een zoen op zijn mond gaf.

King was een dankbaar doelwit van satirische programma’s zoals Saturday Night Live. Zelf zei hij dat hij behalve interviewer ook entertainer was. ‘Mensen moeten vermaakt worden.’ In 1992 schreef hij in zijn boek How to Talk to Anyone, Anytime, Anywhere, dat de ‘weg naar succes, of het nu op sociaal of professioneel gebied is, geplaveid is met conversatie’.

Dat hij in 2010 moest stoppen – hij zou bij CNN als interviewer worden opgevolgd door de Britse journalist Piers Morgan – had ook te maken met de dramatisch gedaalde kijkcijfers. In zijn laatste uitzending noemde Obama hem een van de giganten van de televisie.

Bij zijn afscheid zei King meer tijd te willen besteden aan zijn familie en hobby’s. Maar al snel had hij een eigen productiemaatschappij, waarmee hij interviews deed voor andere zenders, waaronder het Russische RT. ‘Ik houd van de televisie, ik houd ervan om vragen te stellen.’

Larry King en Shawn King in 2014 tijdens de Carousel Of Hope Ball in Beverly Hills. Beeld WireImage
Larry King en Shawn King in 2014 tijdens de Carousel Of Hope Ball in Beverly Hills.Beeld WireImage
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden