'Ik voelde me als door een trein overreden'

Merel Westrik bereidde zich voor op een rustige zomer, toen ze plots het meest besproken zomerbaantje kreeg: een programma op de tijd van DWDD. De eerste aflevering van 'Half 8 Live!'met Geert Wilders verliep desastreus. 'Ik had daarna natuurlijk nooit op Twitter moeten kijken.'

Normaal gesproken krijgt Merel Westrik een sms'je van haar moeder na een uitzending. Vorige week maandag, de avond waarop de eerste aflevering van Half 8 Live! werd uitgezonden, besefte de presentatrice om twaalf uur dat ze nog niets van haar moeder had gehoord.


En toen dacht je?

'Ze zal het ook niet al te best vinden, dus ze laat me even. De volgende dag belde ik haar en zei: 'Vandaag ga ik het heel anders doen, mam.' Ze antwoordde: 'Ach, het is al knap dat je daar staat en kalm blijft.' Daarna sms'te ze nog: Alles wat je erin stopt, krijg je terug lieffie. Hup die lach er weer in!'


Half juni gaat de telefoon bij WNL. Het is een coördinator van Nederland 3 met de mededeling dat de omroep deze zomer een dagelijks nieuwsprogramma mag maken tussen half acht en half negen 's avonds.


Dat is, weet hoofdredacteur Bert Huisjes ook, het tijdslot van De Wereld Draait Door. In televisieland betekent dat zoveel als: een garantie op mislukking. Al meerdere programma's beten zich in de zomer stuk op dit tijdstip. In 2009 flopte De Zomer Draait Door met Froukje Jansen en Waldemar Torenstra. De zomertalkshow On Air met Harm Edens werd na twee seizoenen gestaakt omdat er te weinig mensen keken. En toch waagt de publieke omroep dit jaar weer de gok, nu met de jonge omroep WNL.


Merel Westrik (33), volgens Matthijs van Nieuwkerk 'een groot talent', gaat het programma presenteren. De voormalige nieuwslezeres van de Amsterdamse stadszender AT5 deed afgelopen seizoen al de presentatie van het ochtendprogramma Vandaag de Dag.


In de korte voorbereidingstijd die Half 8 Live! heeft, zet een redacteur een interviewverzoek bij Geert Wilders uit. Hij komt, laat zijn voorlichter plotseling in de nacht van zondag op maandag weten. Er worden wel eisen gesteld aan de gespreksonderwerpen: de politicus wil alleen praten over het IMF, Griekenland en integratie.


Het gesprek begint ontspannen. Wilders vertelt dat hij vorig jaar op vakantie door roddelblad Weekend is gefotografeerd in een rode zwembroek met schildpadjes. Daarna gaat de politicus vol op het orgel van de campagneretoriek, met klassiekers als: 'De eurodroom, de droom van eurofielen zoals Alexander Pechtold, is een euronachtmerrie geworden.' De miljarden waarmee Wilders strooit, duizelen de presentatrice, waarop ze, als de politicus stelt dat de euro mislukt is, een ongelovig 'ééécht?!' uitbrengt. Twitter ontploft en het oordeel is vrijwel overal negatief.


Anderhalve maand geleden was Westrik nog vastbesloten de zomer te gebruiken om bij te komen van een seizoen Vandaag de Dag, het programma waarvoor zij dagelijks om half vier opstaat. Nu presenteert ze plotseling een programma in het tijdslot van DWDD en heeft daarmee het meest besproken zomerbaantje.


Wat was je overheersende gevoel, de eerste minuut na de uitzending?

'Ik voelde me als door een trein overreden. Het programma zat nog niet goed in elkaar. Daarbij hoorden we pas zondagavond dat Geert Wilders zou komen. Hij is een gedroomde gast, maar voor een eerste uitzending van een programma dat nog niet staat, met een nieuw team en onduidelijke richting, is het wel veel.


'Ik ben geen econoom en kan in een ochtend geen econoom worden. En ik voelde veel druk, omdat we hadden aangekondigd dat hij zou komen. Je wil toch dat mensen kijken, maar tegelijkertijd was ik bang neergesabeld te worden. Dat vindt niemand leuk.'


Heb je die avond nog op internet gekeken naar de reacties?

'Ik heb 's avonds de gifbeker helemaal leeggedronken. Ik had natuurlijk nooit op Twitter en andere websites moeten kijken. Ik deed het omdat ik dacht... ja, waarom deed ik het eigenlijk?


'Ik wilde het gewoon weten. Je doet dit vak toch uit nieuwsgierigheid, dus dan wil je ook weten wat kijkers over jouw programma zeggen. Nou, je knapt er niet van op. De strekking was: het programma is echt heel, heel, heel slecht.


'Ik heb die nacht nauwelijks geslapen en dacht de volgende ochtend: oké, gisteren ging het niet lekker, hoe maken we het beter? We deden wat aanpassingen, maar dinsdag was het nog steeds niet goed. Na verdere wijzigingen had ik op woensdag voor het eerst het idee dat er meer ritme en logica in het programma zat.'


Jullie zijn het programma voor het oog der natie aan het testen.

'Ja. In een ideale situatie kun je twee weken 'droog' oefenen, maar die tijd was er niet. Het confronterende is inderdaad dat dit alles zich afspeelt voor de ogen van de paar mensen die nog wel televisie kijken deze zomer.'


Dinsdag interviewde je Patty Brard over haar nieuwe schoonspringavontuur en badpakproblemen. Wat vind je van zo'n interview?

'Daar was ik meteen enthousiast over. Je kunt je afvragen wat dit ertoe doet op wereldniveau, maar dan kun je alles relativeren. Ik wilde van haar weten waarom ze zoiets doet en wat ze ervoor moet laten. Vorige week interviewde ik trouwens ook nog Fred Teeven en Henk Krol, dus we ontvangen niet alleen lichte gasten.'


Er wordt vaak laatdunkend over klein nieuws gedaan.

'Ik vind ook dat de wereld groter is en dat er belangrijkere dingen gebeuren, maar klein nieuws kan voor mensen van grote betekenis zijn. Bij AT5 werkte ik voor Kort Amsterdams (een programma over Amsterdammers, red.). Daar maakten we verhalen over mensen die hun papegaai kwijt waren, hun huis omtoverden tot Ajaxmuseum of vonden dat hun hond in het zonnetje moest worden gezet omdat die het leven van zijn baasje had gered.


Wij sprongen dan op de fiets met de camera in onze rugzak. Van zulke verhalen knap ik op. Dan denk ik: fijn, dat bestaat er ook nog naast al die crises.'


Ondanks alle kritiek op het programma word jij, vooral op internet, vaak in bescherming genomen. Kom niet aan Merel, zo lijkt het. Hoe komt dat?

'Omdat het bij mij is wat het is? Ik pretendeer niet de beste interviewer of beste journalist te zijn die ooit heeft bestaan. Dat ben ik niet, want ik ben net begonnen. Ik stapte over van een lokale nieuwszender naar een nieuwe omroep. Dit is gewoon een avontuur waarin ik veel kan leren. Misschien begrijpen mensen dat en gunnen ze me nog wat meer tijd.' Lacht: 'Althans, dat zou de komende dagen wel wat makkelijker maken.'


Vind je het moeilijk bekend en dus publiek bezit te zijn?

'Ik merk er op straat gelukkig nog niet zo veel van. Bij AT5 waren de reacties bovendien altijd positief. Op straat riepen mensen soms: Heeeeeu, AT5!


'Het voelt wel naakt om na zo'n eerste uitzending veel kritiek te krijgen, vooral omdat ik er zelf ook niet echt een goed gevoel over had. AT5 was een relatief beschermde omgeving. Een ochtendshow op nationale televisie is al minder beschermd, maar het is een ochtendprogramma: mensen kijken niet geconcentreerd, staan hun tanden te poetsen. Dit tijdstip in de avond is anders. Ik ken het van mezelf: als ik DWDD kijk pak ik een glas cola en leun achterover om heel bewust televisie te kijken. En dan verloopt zo'n eerste uitzending ook nog eens niet al te goed.'


Je wekt de indruk een zondagskind te zijn; iemand die weinig tegenslagen heeft gekend. Klopt dat?

'Ja, ik denk dat ik de wind mee heb gehad. Natuurlijk heeft iedereen mindere periodes. Voor mij was dat de brugklas, toen mijn ouders scheidden. Maar eigenlijk ging het altijd wel goed met mij. Ik ben tot mijn 21ste thuis blijven wonen, omdat ik het daar zo fijn vond. Mijn moeder legde me geen restricties op; ze wist dat ik bij problemen mijn reet toch wel zou redden.


'Er is een grenzeloos vertrouwen tussen mijn moeder en mij. En we kunnen allebei goed relativeren. Als ik zenuwachtig ben voor een uitzending denk ik uiteindelijk: wat is het ergste wat kan gebeuren? Mensen verliezen waarvan ik houd; dat is erg. Maar met je hoofd op het hakblok liggen omdat mensen je uitzending niet goed vonden, is niet echt erg. Dat is alleen maar jammer.'


VERLOREN TIJD

1 Heb je te weinig tijd, te veel tijd of precies genoeg?

Als je te weinig tijd hebt, ga je altijd op zoek naar verloren tijd. Maar dan zoek je je een ongeluk. Want die is alweer weg.


2 Wat ga je na de zomer anders doen?

Poeh, niets dat ik nu kan bedenken...


3 Wanneer is tijd verspilde tijd?

Nooit. Een uur met een dekentje over je hoofd op een bank hangen, kan je ook iets opleveren. Rust, een briljante ingeving, of niets. Weet je dat ook weer.


4 Wanneer is tijd goed bestede tijd?

Als je het doorbrengt met hen die je lief zijn.


5 Als een week acht dagen zou tellen, wat deed je dan op de achtste dag?

Zou de zon dan schijnen? Dan zou ik op een veldje gaan liggen, een dag lang. Gras, hoofd in de zon, zingende leeuweriken. Zonder telefoon.


6 Wat was de mooiste dag van je leven?

Poeh. Dan denk ik aan een mengelmoesje van beelden. Buikpijn van het lachen met m'n zussen, een hangmat in Pipa, Brazilie, de dag dat ik een kieviet uit een ei zag kruipen, een zonsondergang bij de Chobe-rivier. Maar dat gebeurde zeker niet allemaal op een dag. Geluk is toch meestal iets wat je je achteraf pas herinnert. Stom hè?


CV

1979 Geboren in Amsterdam


1997 School voor Journalistiek Utrecht


2001 Begint als stagiair bij AT5 en blijft er als redacteur en verslaggever werken


2008 Nieuwslezer voor AT5


2011 Presenteert Vandaag de Dag voor omroep WNL


2012 Presenteert Half 8 Live! voor omroep WNL.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.