Ik, een zeepaardje? Welnee, ik ben een koraal

Miniem en ook nog eens briljant gecamoufleerd: ontmoet de 'Hippocampus bargibanti'. Als je hem tenminste kunt vinden.

null Beeld  Alex Mustard/naturepl
Beeld Alex Mustard/naturepl

Onder duikende toeristen in de tropen is het een bekend spelletje. Tuur goed naar het koraal, net zo lang tot je iets ziet bewegen: misschien kun je ze dan zien. Pygmeezeepaardjes. Niet groter dan een pinknagel en zo goed gecamoufleerd dat de wetenschap de diertjes pas in 1969 ontdekte, toen zeebioloog George Bargibant van de zeebodem weggehaald koraal in het lab nog eens goed bestudeerde: bleken er opeens allemaal heel kleine zeepaardjes tussen te zitten.

Zeven soorten pygmeezeepaardjes zijn er inmiddels bekend, stuk voor stuk volledig aangepast op het koraal waarin ze leven. Rondzwemmen doen ze niet veel, en als ze het al doen, verlaten ze nooit hun koraal, zo nemen biologen althans aan. Het diertje op de foto heeft als gastheer een gorgoon, een plant-achtig, zacht koraal van het geslacht Muricella. Dat is een 'octokoraal', zeggen kenners: telt u de tentakeltjes aan de 'handjes' op de takken maar na. Daaraan zitten weer andere, kleinere uitstulpinkjes, bedoeld om het oppervlak te vergroten: het koraal is in feite een kolonie neteldieren, die zich voeden door plankton uit langskomend zeewater te 'vangen'. En hoe meer oppervlak, des te meer voedsel - merk trouwens op dat de poliepen op de tak direct onder het zeepaardje hun tentakels tijdelijk hebben ingetrokken.

En het zeepaardje? Dat zit daar maar, de staart gewikkeld om het takje onder hem. Rustig te wachten op voedsel dat komt langs dobberen. Mij zien ze niet. Ik, een zeepaardje? Welnee. Ik ben een koraal.

Uitleg: Frank Stokvis, Bastian Reijnen en Sancia van der Meij (Naturalis).

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden