Honderd Assad-getrouwen gedood bij aanvallen Westerse coalitie in Syrië

Volgens de VS zijn woensdag en donderdag ruim honderd pro-Assadstrijders omgekomen bij bombardementen en artillerieaanvallen van de Westerse coalitie in Syrië. De aanvallen werden uitgevoerd in reactie op een offensief door zo'n vijfhonderd Assad-getrouwen tegen een hoofdkwartier van de door de VS gesteunde strijdgroep SDF in de provincie Deir el Zor.

Een F-22 wordt ingezet tegen IS. Foto US Department of Defense

De luchtbombardementen werden uitgevoerd door voornamelijk Amerikaanse vliegtuigen.

Op de grond reageerden SDF-strijders met artillerieaanvallen. Deze jongste aanvallen zijn tamelijk bijzonder: het gebeurt niet vaak dat de Westerse coalitie, die in Syrië officieel alleen vecht tegen Islamitische Staat (IS), ook soldaten en strijders bombarderen van het regime van president Assad.

De grootschalige aanval van de Assad-getrouwen op het SDF-hoofdkwartier, nabij Khusham op zo'n acht kilometer ten oosten van de Eufraat-rivier, begon woensdag en werd na enige tijd afgeslagen. Volgens de VS werden de pro-Assadstrijders bij hun goed gecoördineerde aanval ondersteund door tanks, artillerie en ander geschut. Zo'n twintig tot dertig artillerie-en tankgranaten sloegen volgens een Amerikaanse functionaris in op zo'n vijfhonderd meter van het SDF-hoofdkwartier.

'Syrische pro-regime strijders begonnen zonder enige aanleiding een aanval op het hoofdkwartier', aldus de door de VS geleide coalitie in een verklaring. 'Ter verdediging heeft de coalitie een aanval uitgevoerd om ze na deze daad van agressie terug te slaan.'

Strijders van de Syrische Democratische Strijdkrachten in Hasaka, in het noordoosten van Syrië. Foto reuters

Gasvelden

De VS vermoeden dat de pro-Assadstrijders erop uit waren om gebied te veroveren, inclusief gasvelden, dat het SDF in september heeft veroverd op terreurgroep IS. De gasvelden bij Khusham waren een belangrijke bron van inkomsten voor IS toen ze het gebied tussen 2014 en 2017 in handen hadden.

Een Amerikaanse functionaris, die niet met naam genoemd wilde worden, verklaarde tegenover persbureau Reuters dat er geen slachtoffers waren gevallen onder de Amerikaanse militaire adviseurs die het SDF bijstaan. Of er doden en gewonden zijn gevallen onder de manschappen van het SDF, is nog onduidelijk.

Het SDF is een coalitie van pro-Westerse milities in het noorden en oosten van Syrië. De Koerdische strijdgroep YPG is een van haar belangrijkste groepen. Wie de pro-Assadstrijders waren die het offensief begonnen, is onduidelijk. Het Syrische leger krijgt in de oorlog onder andere hulp van milities die ondersteund worden door Iran.

Damascus veroordeelde de Amerikaanse luchtaanvallen als 'de zoveelste agressie in een poging het terrorisme te steunen'. 'De internationale coalitie bombardeerde eenheden die strijden tegen IS', verklaarde de Syrische regering. Volgens Damascus zijn er tientallen doden en gewonden gevallen bij de bombardementen.

Contact met de Russen

De VS zeggen dat ze in contact stonden met de Russen, die Assad steunen met onder andere luchtaanvallen, toen ze tot de bombardementen overgingen. Russische functionarissen zouden de VS hebben verzekerd dat hun vliegtuigen niet tussenbeide zouden komen. In een poging om de situatie niet verder uit de hand te laten lopen, benadrukte het Amerikaanse leger dat het nu weer overgaat tot de orde van de dag. 'De coalitie blijft zich richten op de missie om IS te verslaan', aldus de VS in de verklaring.