Hoeveel klappen kan nieuwe valuta aan?

Bitcoin-aficionado's schoten dinsdag in de stress toen bitcoinbeurs Mt. Gox op zwart ging na technische kwalen en een vermoedelijke megadiefstal.

Wat is een bitcoin ook alweer?

Een bitcoin is een virtueel betaalmiddel, vijf jaar geleden gelanceerd door een schimmige programmeur of groep programmeurs onder het pseudoniem Satoshi Nakamoto. Bitcoin is de populairste van alle zogeheten cryptovaluta, oftewel internetgeld: een versleutelde computercode waarmee gebruikers via hun laptop of telefoon geld kunnen overmaken of ontvangen. Dat kan anoniem, en bovendien zonder dat er (centrale) banken aan te pas komen, waardoor er vrijwel geen transactiekosten zijn.

Ook is de bitcoin tamelijk inflatie-bestendig doordat er geen centrale bank is die de geldpers kan openzetten. Op dit moment zijn er 12,4 miljoen bitcoins in omloop, een aantal dat toeneemt met ongeveer 150 bitcoins per uur.

Er is echter een belangrijk nadeel: de extreme wisselvalligheid van de bitcoin. Begin november was de cryptomunt op Mt. Gox bijvoorbeeld nog 210 dollar (153 euro) waard, op sinterklaasavond was er een piek van 1.236 dollar, tegen een waarde van 173 dollar gisteren. In de ogen van veel centrale banken is de bitcoin te grillig om überhaupt het predicaat 'valuta' te verdienen. Zij zien bitcoins eerder als een (riskante) investering: zoals sommige mensen hun geld steken in goud of vastgoed, zo investeren anderen in stukjes computercode.

Wat doet Mt. Gox?

Mt. Gox, uit Tokio, was tot voor kort de grootste beurs waar bitcoins werden verhandeld. Een van de verwarrende aspecten is dat de waarde van de munt sterk kan verschillen per bitcoinbeurs. Op Mt. Gox was hij gisteren 173 dollar waard, maar op concurrent Bitstamp bijvoorbeeld 490 dollar. Zes grote bitcoinbeurzen - Bit-stamp, Coinbase, Kraken, Circle, Blockchain en BTC China - namen dinsdag afstand van Mt. Gox, dat al langer met problemen kampt.

Wat is er gebeurd?

Mt. Gox ging dinsdag op zwart na maanden van technische kwalen: de website ligt eruit, het kantoor in Tokio is leeg, terwijl betogers voor de deur stonden in de hoop nog wat van hun geld te kunnen redden. Van de eigenaar van Mt. Gox, Mark Karpeles, kwam alleen een cryptische verklaring: het bedrijf zou op een 'keerpunt' staan.

Eerder deze maand bleken hackers een gat te hebben gevonden in de beveiliging van Mt. Gox, waardoor ze bitcoins achterover konden drukken. Liefst 740 duizend bitcoins lijken spoorloos zijn. Op 5 december zouden die 914 miljoen dollar waard zijn geweest.

Hoe is zoiets te voorkomen?

Met betere bescherming, zeggen de zes bitcoinbeurzen die dinsdag uithaalden naar Mt. Gox. Het bedrijf heeft zijn beveiliging verwaarloosd, vinden zij. 'Zoals in elke nieuwe industrie zijn er rotte appels', luidde hun verklaring. Toch zal er meer nodig zijn dan doorzichtige retoriek om het beeld van het grote publiek bij te stellen dat de bitcoin even veilig is als een wildwest-stadje met een dronken sheriff. Er zijn geen toezichthouders, waardoor gedupeerden van het Mt. Gox-fiasco geen garantie hebben of ze hun geld ooit nog terugzien.

Is dit het einde van de bitcoin?

Nee, waarschijnlijk niet. De geest is uit de fles. Zelfs als Mt. Gox de bitcoin meesleurt in zijn val staan er andere cryptovaluta klaar om het stokje over te nemen. De bitcoin heeft niet voor het eerst een zware klap opgelopen, en het zal niet gemakkelijk zijn de reputatieschade te herstellen. Maar dezelfde dag dat Mt. Gox op zwart ging, kondigde een New Yorks bedrijf de oprichting van een nieuwe bitcoinbeurs aan, waar voor het eerst ook een aantal grote banken bitcoins zouden gaan verhandelen.

De problemen bij Mt. Gox zijn 'kinderziekten' die horen bij een revolutionair nieuw betaalmiddel, zeggen bitcoinliefhebbers. Wel is het jammer voor investeerders dat de kinderziekten van de bitcoin zich heel wat lastiger laten bestrijden dan roodvonk, mazelen of waterpokken.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden