Hoe Sint Maartenaren vanuit Eindhoven door hun familieleden worden geholpen

De gemeenschap van Sint Maartenaren in Nederland is 'één grote familie'

Een groep familieleden van inwoners uit Sint Maarten poogt geld en goederen in te zamelen voor de getroffen eilanden. En ze leggen contact. De Sint Maartenaren hier willen weten of de familie ongedeerd is. Daar zitten ze te springen om informatie: waar is José? Trekt die ook hierheen?

Casino Royale na orkaan Irma Foto AFP

Drie keer per dag belt Shurendy Martina (36) - niet te verwarren met de atleet - met zijn ouders op Sint Maarten om de coördinaten van José door te geven. De orkaan treft het eiland naar verwachting dit weekeinde. 'Ze stippen dan op de kaart aan waar José zich bevindt. Er is geen televisie en nauwelijks internet, dus alleen via mij worden ze op de hoogte gehouden.'

Zijn ouders zijn een van de weinigen die beschikken over een vaste telefoonlijn die nog werkt. Hun huis in Cay Hill, dicht bij de hoofdstad Philipsburg, heeft de orkaan Irma relatief goed doorstaan. Er zit een gat in het dak en de woning is deels volgelopen met water.

Verpleegkundige Martina helpt John Sandiford (32) en Cyriel Pfennings (31) met het opzetten van 'Rebuild SXM', een hulpactie voor Sint Maarten, Saba en Sint-Eustatius. Vanuit een kantoor op de vijfde etage van een voormalige Philipsfabriek in Eindhoven zamelen ze geld in en coördineren ze verschillende hulpinitiatieven die de afgelopen dagen op gang zijn gebracht. 'Als de een kleding wil sturen en iemand anders biedt een container aan, kunnen we ze in contact brengen met elkaar via onze site of onze Facebookpagina', aldus Pfennings, die bij een verzekeringskantoor werkt.

Ze maken gebruik van het netwerk van de mede door hem opgerichte Unified Sint Maarten Connection (USC), een organisatie met bijna 1.200 leden, die studenten en werkenden uit Sint Maarten, Saba en Sint-Eustatius wegwijs maakt in Nederland. De gemeenschap van Sint Maartenaren in Nederland is volgens Pfennings 'één grote familie'. Zij koesteren een gedeelde wens, zegt hij: terugkeren naar hun eiland. 'Dat blijft je thuis.'

Het Casino Royale op Sint Maarten, in oorspronkelijke staat vóór de orkaan Irma Foto Gabriel Eisenmeier

Onzekerheid

Toen Irma over het eiland raasde, verzamelden eilandgenoten zich in Pfennings' huis in Tilburg om de angstige momenten te delen. De Sint Maartenaren in Nederland verkeerden tijdens de orkaan in grote onzekerheid over het lot van hun familieleden. 'Ik werd misselijk toen ik geen contact met ze kon krijgen. Pas om 12 uur 's nachts, nadat ik hoorde dat ze veilig waren, kon ik weer eten', zegt Sandiford, die een bedrijf leidt dat apps en websites ontwikkelt.

Sommige vrienden van het drietal wachten nog op bericht van familieleden op Sint Maarten. Telefoonnetwerken haperen en een werkende internetverbinding is maar op enkele plekken aanwezig. Op Facebook vragen ongeruste Sint Maartenaren in Nederland aan eilandbewoners of ze langs het huis van hun ouders en vrienden kunnen gaan om te controleren of die ongedeerd zijn.

De hulpactie van het Rode Kruis richt zich vooral op crisishulp, 'Rebuild SXM' op de langere termijn. De drie mannen maakten in 1995 orkaan Luis mee op Sint Maarten en weten daardoor hoe belangrijk die periode volgend op de eerste noodhulp is. 'We konden door een gat in de muur onze school binnengaan, want nog maanden hadden onze klaslokalen geen ramen en kozijnen', vertelt Martina. 'Daardoor werd je steeds aan de orkaan herinnerd.'

Puin en chaos

De drie, die onderling Engels spreken, vrezen dat de wederopbouw van Sint Maarten nog lang zal duren. Martina: 'Luis, een minder sterke orkaan, trof het eiland, net als Irma, begin september. Pas in december hadden we weer stroom en het duurde tot april tot de televisieverbinding hersteld was. We waren meer dan een half jaar afgesloten van de buitenwereld.'

Zijn moeder, een voormalige politieagente, wilde haar zus bezoeken en stapte in de auto. Na een paar kilometer wilde ze niet meer verder rijden. De beelden van het puin en de chaos op haar eiland waren te heftig. 'Als zij dat al niet durft', zegt Martina, die een stilte laat vallen. 'Mijn moeder is echt geen mietje.'