AchtergrondBuitenaards leven

Hoe je de grootste kans maakt een slimme alien te vinden

De zoektocht naar aliens die berichten naar de aarde sturen, is tot nog toe geen succesverhaal. Al decennialang struinen we met onze radiotelescopen vruchteloos de hemel af. De reden daarvoor is mogelijk simpel, volgens een artikel in het vakblad The Astronomical Journal: we zoeken gewoon niet erg slim.

Een scène uit de film Independence Day, waarin kwaadwillende aliens het Witte Huis aanvallen. Beeld AFP
Een scène uit de film Independence Day, waarin kwaadwillende aliens het Witte Huis aanvallen.Beeld AFP

Al sinds we weten dat we wonen op een planeet die dobbert door een uitgestrekt heelal, vraagt de mensheid zich af of we alleen zijn. Of elders in het universum óók leven bestaat. En dan het liefst niet ‘slechts’ een buitenaardse bacterie of kosmisch korstmosje, maar een wezen waar je ook nog een beetje fatsoenlijk mee kunt babbelen. Ziedaar de bron van de onbedwingbare aantrekkingskracht van de zoektocht naar intelligent buitenaards leven, ook wel bekend als SETI.

Wie zulk leven wil betrappen, kan het best gericht zoeken. Net zoals je makkelijker Radio1 of QMusic aanzet wanneer je de frequentie kent, kun je radioschotels het best richten op werelden waarvan al bekend is dat er (heel) misschien leven kan voorkomen.

Astronoom Eamonn Kerins (universiteit van Manchester) stelt nu in zijn artikel dat dat nóg preciezer kan, door alleen te zoeken bij werelden die ons ook kunnen zien. De kans dat aliens een bericht sturen naar een bekende locatie is immers groter dan dat ze lukraak signalen zenden in elke mogelijke richting aan de hemel.

Hij stelt daarom voor te zoeken naar beschavingen die met hun telescopen kunnen zien dat de aarde voor de zon langs trekt. Dat is namelijk ook hoe wij hier verre planeten ontdekken: je ziet dan een, periodiek terugkerend, dipje in het licht dat je ontvangt van de ster.

Kansspel

Natuurlijk blijft SETI zelfs dan een kansspel, een idee gebaseerd op een moeras van aannames die op z’n best zo hard zijn als drijfzand – en met grofweg net zoveel risico om er genadeloos in verstrikt te raken. Wie zegt bijvoorbeeld dat aliens überhaupt bestaan? Dat ze radiosignalen gebruiken? Of, nog zoiets: dat ze inderdaad bereid zijn tot het sturen van berichten?

Hier op aarde zijn kenners daar immers huiverig voor. Om in termen van sciencefictionserie Star Trek te spreken: voor elke vredelievende Vulcan, ligt er in de diepe kosmos wellicht ook een oorlogszuchtige Klingon of, als je écht pech hebt, een beschavingsverslindende Borg op de loer.

Of, zoals de inmiddels overleden astronoom Stephen Hawking het ooit zei: ‘Als aliens ons bezoeken, zal hetzelfde gebeuren als toen Columbus bij Amerika arriveerde. En we weten allemaal hoe dat afliep voor de indianen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden