Hoe belangrijk was het vliegveld van Shayrat voor het Syrische regime?

De raketaanval van de Verenigde Staten op de luchtmachtbasis van Shayrat, 30 kilometer ten zuidoosten van de Syrische stad Homs, is zowel symbolisch als strategisch. De Amerikaanse president Trump geeft hiermee het signaal af dat de VS een chemische wapenaanval op onschuldige burgers niet tolereren. Tegelijkertijd wordt het militaire apparaat van het Assadregime een zware klap toegebracht.

De Syrische staatstelevisie zendt beelden uit van het gehavende vliegveld van Shaykat. Beeld ap

Shayrat staat bekend als een van de belangrijkste luchtmachtbases voor het Syrische regime. Van hieruit stegen vliegtuigen van het type MiG 23, MiG 25 en Sukhoi Su op om de oppositie, waaronder radicale groeperingen als IS en Jabhat Fatah al-Sham, in Idlib, Hama, Homs, Palmyra en Oost-Damascus te bombarderen. Het vliegveld huisvestte ook belangrijk militair materieel zoals SM 6-antiluchtafweerraketten, afweersystemen en radars.

Voor 2013 had het vliegveld nog een belangrijke taak: het diende als opslagplaats voor chemische wapens. Onder leiding van de Organisatie voor het Verbod op Chemische Wapens (OPCW) werden deze wapens het land uit verscheept, een operatie die in juni 2014 als voltooid werd verklaard. Maar de scepsis over de eerlijkheid van het Syrische regime, dat de wapens had aangewezen, groeide toen nog datzelfde jaar de eerste berichten over aanvallen met chloorgas naar buiten kwamen.

Bij de luchtaanval eerder deze week in Khan Sheikhoum, in de provincie Idlib, werd bij de luchtaanval waarschijnlijk het zenuwgas sarin ingezet. Tientallen Syriërs kwamen door verstikking om het leven. Voor de VS en zijn bondgenoten staat het vast dat de aanval is uitgevoerd door Syrische toestellen en dat deze zijn vertrokken vanaf de luchtmachtbasis van Shayrat. Dat zou betekenen dat het giftige gas in een van de magazijnen was opgeslagen en daar mogelijk nog altijd is, ervan uitgaande dat de VS het betreffende magazijn bij hun aanval hebben vermeden.

Schade

Over de schade die de 59 Amerikaanse Tomahawkraketten hebben aangericht, bestaat onduidelijkheid. Volgens het Pentagon zijn de Syrische vliegtuigen op de luchtmachtbasis 'zwaar beschadigd' geraakt. Rusland spreekt dit tegen. Volgens het land hebben slechts 23 van de 59 raketten doelen geraakt, waaronder zes MiG-23 gevechtsvliegtuigen. Maar deze zouden niet operationeel zijn omdat ze op het moment van de aanval werden gerepareerd. De andere toestellen zouden onbeschadigd zijn.

De Russische verslaggever Evgeny Poddubnyy, werkzaam voor Russia 24, onderschrijft deze lezing na een bezoek aan het vliegveld. Als bewijs heeft hij foto's op zijn Instagramaccount geplaatst van een ongehavend toestel en een onbeschadigde landingsbaan. Omdat het vliegveld in regeringsgebied ligt, is het voor Syrische activisten onmogelijk het gebied te bereiken en de Russische claims te verifiëren.

Het Kremlin bevestigde vrijdag dat Rusland vooraf door de VS is ingelicht over de aanval, wat ertoe kan hebben bijgedragen dat de schade beperkt is gebleven.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.