Hipste stuk New York omarmt basketballers Nets

Een Russische multimiljonair bracht het geld in, rapper Jay-Z het coole imago. Ineens heeft het New Yorkse stadsdeel Brooklyn een immens populaire sportploeg: de basketballers van de Nets.

NEW YORK - Marc Smith uit Brooklyn heeft maar liefst zes zonen. 'Een basketbalteam plus een wisselspeler', grapt de 38-jarige boekhouder, wijzend naar de jongens van 4 tot 10 jaar oud. Ze staren naar de vloer van het Barclays Center, waar de Brooklyn Nets een wedstrijd spelen tegen de Golden State Warriors. Smith: 'Ik stoom ze klaar om in 2020 voor de Brooklyn Nets te spelen.'


De ploeg is een van de grootste Amerikaanse sportverhalen van dit jaar. Rapper Jay-Z, echtgenoot van Beyoncé, is mede-eigenaar en zit er bijna elke thuiswedstrijd op de eerste rij. De New York Knicks hebben al filmregisseur Spike Lee en actrice Whoopi Goldberg als supporters, de Los Angeles Lakers hebben de acteurs Jack Nicholson en Leonardo DiCaprio. Maar om een jong publiek aan te spreken, gaat er weinig boven een hiphopgrootheid die ook nog eens vrienden is met de populaire basketballers van zijn eigen club. Wanneer de thuisclub met een lichtshow en dreunende hiphop wordt geïntroduceerd, is het een eindeloos gehighfive tussen eigenaar en spelers.


Tot deze zomer waren de Nets een ploeterende basketbalclub in een obscuur stukje niemandsland van New Jersey. Toen verhuisde het team naar het drukke, hippe centrum van het New Yorkse stadsdeel Brooklyn. Voor het eerst sinds 1957 hebben de 2,5 miljoen inwoners weer een profsportclub.


De complete verhuizing van een profclub is niet ongewoon in de VS. Meestal speelt geld een rol. Waar is de markt maximaal uit te buiten? Waar vallen de dollars van de sponsoren, de aandacht van de media en de steun van supporters te halen? De Dodgers speelden honkbal in Brooklyn, totdat ze in 1957 naar Los Angeles gingen. De basketballers van de Seattle Supersonics werkten vanaf 2008 opeens voor de nieuwe club Oklahoma Thunder.


Maar de wording van de Brooklyn Nets voelt anders dan zomaar een opportunistische clubverhuizing. Rond de Nets hangt al sinds de zomer een gevoel van opwinding en hoge verwachtingen. De langgerekte oerkreet die bijna elke week door de nieuwe arena klink - 'BROOOOK-LYN' - kan als bewijsstuk één dienen. Twee: het omslag van het sportblad Sports Illustrated, met daarop de broeierig kijkende Nets-spelverdeler Deron Williams.


Brooklyn is al vele jaren hot; de Nets verkopen zichzelf dankzij hun locatie. 'Niemand houdt meer van Brooklyn dan Brooklyn', schreef basketballiefhebber John Kelly dit najaar. 'Ik kan niets of niemand bedenken die beter in staat is om zijn verhaal collectief te verkopen.'


Het eerste seizoen van de nieuwe Nets begon in sportief opzicht goed. Onder leiding van spelverdeler Williams speelde de ploeg effectief, defensief basketbal. De laatste weken zakten de Nets echter weg, zoals in New Jersey ook altijd gebeurde. Uitgerekend stadsgenoot New York Knicks - eindelijk weer aan de top beland - heeft de Nets enkele vernederende lessen gegeven.


Na het tiende verlies in veertien wedstrijden werd coach Avery Johnson vorige week zelfs ontslagen. De harde hand regeert in Brooklyn, maar dat hoeft niemand te verbazen. De nieuwe club wordt voorgezeten door de ruim 2 meter lange Rus Mickhail Prokhorov. De schatrijke tycoon kondigde drie jaar geleden zijn ambitie aan: 'Knicks-fans veranderen in Nets-fans.' En binnen vijf jaar een landstitel, graag.


Ondanks de verloren wedstrijden zit het stadion nog steeds vol. Brooklyn blijft een team waar dromende kinderen, sportliefhebbers en ook gewone Brooklyners in de zwart-witte clubshirts bij willen horen. De recente worstelingen laten wel zien dat het niet eenvoudig is een topclub uit de grond te stampen. 'Zoals Prokhorov en zijn vrienden ontdekken, is het makkelijker om hip te zijn dan om goed te zijn', schreef de basketbaljournalist Howard Beck in The New York Times.


Belangrijker dan de sportieve grillen, betogen de besturen van club en stadsdeel, is dat de wijk een injectie van enthousiasme en geld ontvangt. In het hart van Brooklyn, op de voorheen deprimerend lege hoek van Flatbush Avenue en Atlantic Avenue, is een roestkleurige tempel voor sport en popconcerten neergezet. Het ovalen, deels ondergronds verzonken gebouw is door supporters en architectuurcritici ontvangen als een doorbraak. Met 18 duizend zitplaatsen is de akoestiek er subliem, bleek al tijdens de concerten van Jay-Z en de Rolling Stones.


Jaloers

De stadsregio New York (acht miljoen inwoners) telt twee honkbalclubs, twee American footbalteams, twee ijshockeyploegen en de New York Knicks. Al die clubs hebben adequate faciliteiten voor hun thuiswedstrijden. Toch zijn ze allemaal jaloers op de arena van de Nets, waar de ijshockeyende Islanders vanaf 2015 ook spelen.


De afgelopen jaren klonk er nog verzet tegen de nieuwbouw. Die zou het karakter van de oude, omringende buurten 'verwoesten' - aldus de yuppen die vreesden voor hun rust. Sinds de opening in augustus is die weerzin grotendeels verdwenen.


Op de tribunes zit een mengsel van grote gezinnen uit arbeiderswijken en hipsters in iets te strakke broeken. Allemaal worden ze op komische toon gewaarschuwd zich te gedragen. Dat gebeurt met een filmpje van de in Brooklyn opgegroeide filmacteur John Turturro.


Het is na een half seizoen duidelijk dat Brooklyn dankzij het Barclays Center een nog cooler imago heeft dan het al had. En dat de in Brooklyn opgegroeide Jay-Z daarin een grote rol speelt. De man uit de straatarme Marcy Projects, op een half uur lopen van het stadion, gaf een concert bij de opening ervan op 28 september. Hij ontwierp ook de shirtjes van de Nets, in een retro-stijl zwart-wit, met ouderwetse letters. Ontelbare New Yorkers lopen er al in rond. Het roept herinneringen op aan Jackie Robinson van de Brooklyn Dodgers - in de jaren veertig de eerste zwarte honkballer in de profliga.


En overal duiken de beeltenissen van de Nets-spelers op. Center Brook Lopez staat op de zijkant van bussen. De grijns van spelverdeler Williams prijkt op een billboard boven Junior's, waar de beste cheesecake van Brooklyn te krijgen is.


Ja, de Nets zijn 'the hottest ticket in town', zegt Marc Smith tevreden. Dat zijn team verliest van de Golden State Warriors - zeker geen topploeg - doet er niet toe. 'We hebben weer een reden om trots te zijn', zegt hij.


Smith reisde niet met zijn zoons naar New Jersey voor de thuiswedstrijden. Hij is een nieuwe supporter, die vroeger nog weleens voor de Knicks juichte. Omdat de club naar Brooklyn kwam, hebben ze de Nets omarmd - precies wat Prokhorov wilde. 'Dat kan de sport doen', zegt Smith. 'Een gemeenschap houvast geven.'


Na het verlies tegen Golden State hangen veel fans nog wat rond op het plein voor het Barclays Center, de kou trotserend. Een van de jongens, gekleed in een gigantisch zwart basketbalhemd, citeert Jay-Z, en het klinkt als de nieuwe mantra van de Nets:


'Well, Brooklyn is cool;


that's like the definition.'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden