Hip, hot, special!

Goed eten is meegenomen, maar het restaurant moet vooral bijzonder zijn bij specialbite.nl. 'Do you agree with Johannes?'..

Ariane van Notten (37) is nog maar nauwelijks over de drempel van het Ambacht, een modern en strak ingericht restaurant aan de Rijndijk bij Driel, of ze weet het al. 'Dit is special.'

'Alleen al de locatie, de ligging aan de dijk. En die moderne inrichting, juist op deze plek.' Het Ambacht kan rekenen op een plaatsje in de nieuwe rubriek Elsewhere, die volgende week wordt geopend op Special Bite.

Special Bite (www.specialbite.nl) is een van de populairste Nederlandse restaurantsites op internet. 'Dé populairste, zeg ik altijd. Dat is nog nooit door iemand ontkracht, dus ik ga ervan uit dat het klopt.' Volgens Van Notten trekt de site 80 duizend bezoekers per maand.

Dat is opmerkelijk, want Special Bite begon luttele jaren geleden als hobby. 'Ik werkte voor een reclamebureau in Amsterdam, waar ik veel buitenlandse collega's had. Omdat ik het leuk vond nieuwe restaurantjes af te struinen, kwam iedereen mij vragen waar ze heen moesten.'

Na een tijdje kreeg ze genoeg van de rijen aan het bureau en zette ze haar tips op het bedrijfsnetwerk. De reacties waren enthousiast. 'Dat moet je op internet zetten, zei iedereen meteen.' Ze nam het advies over. Van Notten zegde haar baan op en begon in 2000 op een achterkamertje de restaurantsite Special Bite, samen met haar vriendin Claire Klinkert (30).

Aanvankelijk beperkte het duo zich tot Amsterdam. 'Buiten Amsterdam houdt de wereld op, vonden we. Zo arrogant waren we.' Maar in een puur op Amsterdam gerichte site hadden sponsors geen interesse. Dus kwamen Rotterdam, Den Haag en Maastricht erbij, volgende week gevolgd door de rest van Nederland in 'Elsewhere'.

Special Bite wordt gesponsord door een importeur van dure dranken. De formule is eigengereid. Special Bite streeft geen volledigheid na en pretendeert niet het culinaire laatste oordeel te vellen.

'Wij zoeken restaurants die special zijn. Dat is vaak heel instinctief bepaald. Het kan zijn vanwege de inrichting, de locatie of het publiek.' Het is een pre als het eten goed is, maar dat is geen voorwaarde om special te zijn.

Special Bite zoekt de places to be. 'De tentjes waarvan iedereen zegt: ben je dáár al geweest?' Dat verschilt van week tot week. Deze week is dat Zaza's ('Zaza's sizzles'). Actualiteit is een must, een beetje hype is geen bezwaar. 'Als een tent vrijdag opengaat, willen we hem donderdag al op de site. Ik vind het kicken om de eerste te zijn.'

Special Bite werkt met een handjevol 'inspecteurs'. Van Notten en Klinkert doen Amsterdam. 'In Rotterdam hebben we drie hippe meisjes, in Den Haag drie heren en in Maastricht een dame en een heer.' Drie nieuwe inspecteurs gaan de rest van Nederland doen.

Ze doen hun werk onbezoldigd, alleen de maaltijd wordt vergoed. 'En een glas wijn.' Problemen om inspecteurs te vinden, heeft ze nooit. 'Het is de droom van velen restaurantrecensent te zijn.'

De inspecteurs bepalen wat New & Hot is. Maar de bezoekers van de site mogen meepraten. Onder elk recensietje staat een sliert meningen van lezers. Alle reacties gaan langs de eindredactie, maar er wordt geen censuur toegepast. 'Ik grijp alleen in als het ontaardt in een ruzie met de restauranthouder. Daar zijn wij niet voor.'

Reageren in het Nederlands mag, maar de voertaal is Engels. Engels is hip, aldus Van Notten. En het bekt lekkerder. 'Heavenly klinkt leuker dan hemels.'

Omdat Special Bite steeds vernieuwt, moeten er ook restaurants afvallen. Voorheen werden die van de site gekieperd. 'Maar dan kon niemand ze meer vinden. Vandaar dat we Siberia hebben bedacht.'

Een restaurant dat uit de gratie is gevallen wordt naar de pagina Siberia gestuurd. Daar staan nu tenten op als Pianeta Terra, Dynasty en de Blonde Hollander ('Those gehaktballen are just not right.').

Siberia begon als grap, maar wordt bloedserieus genomen, zegt Van Notten. 'Soms krijg ik huilende restauranthouders aan de lijn omdat ze in Siberia zitten.' Wie heel veel steunbetuigingen van bezoekers krijgt, kan terugkomen. 'Maar wie gaat en wie terugkomt, bepalen wíj.'

De toon op Special Bite is opgewekt, maar heeft af en toe scherpe kantjes. Zo schroomt Van Notten niet het chique Vossius in Amsterdam een 'Italiaans designcrematorium' te noemen. Van de andere kant behoedde ze Vossius hoogstpersoonlijk voor een verbanning naar Siberia. 'Veel bezoekers wilden dat, omdat Vossius zo duur is. Maar zo'n zaak is duur, dat hoort erbij.'

Een beetje zelfspot is de hippe makers ook niet vreemd. Zo werd de nieuwe loungebar 18twintig in Amsterdam, een typische Special-Bite-tent, landerig binnengehaald met: 'Lounge seats? Of course. Video screens? Sure. Minty colour green? You bet.' Loungen is passé, aldus Van Notten.

Onlangs gaf Special Bite voor het eerst een negatief eetadvies. Dat lot trof Italiaans restaurant Artista, ook in Amsterdam, dat het predikaat 'Stop and deviate' kreeg. 'Eigenlijk nemen we alleen restaurants op die we special vinden. Maar hier hebben we veel reacties op gehad. Mensen vinden dat leuk. Misschien gaan we ermee door.'

Nieuw zijn ook de 'Recession resto's', restaurants die gematigde prijzen rekenen, en de rubriek 'Do you agree with Johannes?', waar bezoekers hun gram spuien over de stukjes van Parool-recensent Johannes van Dam.

Behalve de website heeft Special Bite sinds kort ook een restaurantgidsje dat eens per drie maanden verschijnt. 'Anders ben je zo snel outdated.' Haar grote wens is een jaarlijks verschijnende eetgids à la de eetgids Lekker. 'Maar dan frisser. Een gat in de markt, zegt iedereen.'

Wie helemaal op de hoogte wil blijven, abonneert zich op de Special-Bite-e-mailnieuwsbrief, die aan tienduizend mensen wordt verstuurd. 'Dat zijn de echte diehards, de mensen die een paar keer per week uit eten gaan.'

Uit een vragenlijst die ze een keer hebben meegestuurd, blijkt dat de helft van hen single is. Dus organiseert Special Bite ook speciale Singles dinners. 'Een groot succes, ze zitten altijd vol. We hebben zelfs wachtlijsten.'

Aan Van Notten, een hippe blondine, zijn de singles dinners niet besteed. Ze is getrouwd en moeder van drie kinderen. Toch eet ze drie keer per week buiten de deur. 'Mijn man blijft thuis bij de kinderen. Er zijn genoeg hippe moedertjes als ik die restaurants afstruinen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden