Hightech zit jeugd Israël in het bloed

Door de dienstplicht leren Israëlische jongeren te improviseren en knopen door te hakken. Een ideale basis voor een succescarrière in de hightech.

Hoeveel miljarden digitale foto's worden er gewist omdat we vinden dat we er niet al te florissant op staan? Te grote oren? Te dikke neus? Bleek gezicht? De Israëlische startup van Aviv Gadot wil dat veranderen met software voor de iPhone die gezichten 'rechtstrijkt'.


'Het gaat om subtiele verbeteringen', vertelt de jonge ondernemer in Herzliya - even ten westen van Tel Aviv. 'Het ziet er niet nep uit. Wij voorkomen dat je foto's wist.'


Portretverbeteraars in fotocamera's en mobieltjes proberen meestal op het niveau van pixels de boel te redden. Pixtr kijkt naar de etnische afkomst van de geportretteerde, probeert zijn leeftijd te raden en zijn emotie in te schatten. Het past de symmetrie en proporties van een gezicht aan naar de lokale opvattingen van schoonheid. Pukkels en rimpels worden zachtjes weggepoetst. Het resultaat: een iets strakkere snoet, 'maar nog altijd geen supermodel', in Gadots woorden.


Pixtr heeft haast. Een testversie van de app is verspreid onder een kleine groep proefpersonen. Gadot: 'We willen zo snel mogelijk een voltooid product uitbrengen - wereldwijd.'


Pixtr is een van de 'startups', beginnende bedrijfjes, die vorig jaar zegevierden in een talentenjacht van Microsoft in Israël. Het was het eerste land waar het Amerikaanse softwarebedrijf een nieuw soort broedplaats introduceerde. 'We hadden meer dan 300 aanmeldingen', zegt Zack Weisfeld, directeur business development. 'We hadden plek voor dertien.'


De gelukkigen krijgen kantoorruimte, vier maanden begeleiding en voor twee jaar software waarmee ze hun producten kunnen ontwikkelen, testen en verkopen. Dat laatste alleen al zou ze normaal 45 duizend euro kosten.


Microsoft koos niet zomaar voor Israël als proeftuin. Het wemelt er van de beginners in het digitale domein. Een rapport uit 2012 dat het aantal starters vanaf 2000 turfde, kwam tot 4.800 stuks. Daarvan wisten er 765 durfkapitaal los te peuteren - alleen in de VS waren het er meer. Aan de Nasdaq stonden in 2009 ruim 60 Israëlische tech-bedrijfjes genoteerd - meer dan uit elk ander buitenland, constateert het boek Start-up Nation - The Story of Israel's Economic Miracle.


De auteurs noemen als grote voorbeeld voor alle starters Mirabilis, een viermansbedrijfje dat de wereld veroverde met ICQ. In 1996 was dat het eerste chatprogramma voor internet. Het werd door miljoenen gratis gedownload en gebruikt. Daarmee speelde Mirabilis zich internationaal in de kijker. Amper twee jaar later verkochten de vier oprichters hun bedrijfje voor 300 miljoen euro aan de Amerikaanse internetgigant AOL - die het overigens later weer doorverkocht.


Wat is het geheim van dit high-techsucces?


Een grote mond, meent Microsofts Weisfeld. 'Jongeren die bij je in dienst treden, durven je al na een dag te vertellen wat er allemaal niet deugt. Het is ook niet erg als je mislukt - zolang je er maar van leert.' Het is een mentaliteit die Israeliërs leren tijdens hun dienstplicht. 'We sturen 15-jarigen het slagveld op. Daar moeten ze leren beslissen, improviseren. In een oorlog kun je niet even je ouders bellen om te vragen wat je moet doen.'


De massale immigratie - zoals van Russische Joden in de jaren negentig - heeft ook bijgedragen aan de ondernemerszin bij jongeren. De nieuwkomers hebben niets te verliezen, stelt Start-up Nation, en daarom durven ze risico's te nemen.


Itai Herman is daar ook niet vies van. Hij liet een goede baan bij het internationale reclamebureau TBWA schieten om met een startup te beginnen die zegevierde in Microsofts talentenjacht. Met Askem - ook een iPhone-app - kunnen gebruikers vrienden en kennissen vragen welke schoenen ze moeten kopen of welke snack lekkerder is, door een foto van het product met hun mobiele telefoon online te zetten.


'Je kunt bekijken wat je vrienden ervan vinden of de rest van de wereld en welke voorkeur mannen en vrouwen apart hebben. Het is een volautomatische, visuele onlinestemming', zegt Herman.


Beschouwt Herman Askem als een typisch Israëlisch bedrijf? 'Nee. We zijn een sociaal netwerk, net als Twitter of Facebook.'


Is Askem in voor een overname? 'Daar zijn we nog helemaal niet mee bezig.'


Dit is de tweede aflevering van een korte serie over de technogiesector in Israël.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.