Hewitt hervindt plezier in spelen en strijden

Lleyton Hewitt leek afgeschreven. Voordat hij de finale van de US Open bereikte, het toernooi dat in 2001 won, was het alsof de Australibehoorde tot een vervlogen tijdperk, tot de dagen voordat Roger Federer en Andy Roddick de macht grepen....

Van onze verslaggever Mark van Driel

Op Wimbledon, waar Hewitt in 2002 zegevierde, beheerste dat tweetal de conversatie. Tussen Federer en Roddick zou een jarenlange rivaliteit kunnen ontstaan die het publiek zou kunnen aanspreken. De balartiest versus het krachtsmens, de introverte Europeaan versus de flamboyante Amerikaan.

Federer en Roddick, zo werd door velen gedacht en gehoopt, zouden de dagen van McEnroe en Borg, Agassi en Sampras, of, als het onverhoopt minder spectaculair zou uitpakken dan verwacht, Becker en Edberg kunnen laten herleven. Hun duel zou het komende decennium kleur kunnen geven.

Hewitt deed er het zwijgen toe.

Maar de Australi die bekend staat om zijn strijdlust, moet zich gepasseerd hebben gevoeld. Misschien voelde hij zich zelfs geprikkeld, want na Wimbledon boekte hij zijn beste prestaties sinds hij 2002. In de aanloop naar de US Open won hij twee toernooien. En hij toonde weer de gedrevenheid die hem drie jaar geleden tot jongste nummer in de geschiedenis maakte.

Tachtig weken had hij die positie in handen, voordat hij de lust tot spelen en strijden verloor. Slechts zes spelers (Sampras, Lendl, Connors, McEnroe, Borg en Agassi) waren langer 's werelds beste.

En Hewitt is pas 23 jaar. Hij is slechts een half jaar ouder dan Federer, die de koppositie momenteel 28 weken bekleedt. Roddick, op zijn beurt, is een jaar jonger dan Federer en heeft iets meer dan twee maanden bovenaan de lijst gestaan.

Hewitt zou, al hij dat zou willen, op zijn minst kunnen bepleiten dat hij in een adem met Federer en Roddick wordt genoemd, zoals Jimmy Connors kleur heeft gegeven aan de periode waarin ook Borg en McEnroe aan de top stonden. Maar het is evengoed denkbaar dat tussen hem en Federer een rivaliteit ontstaat, als de huidige nummer een rivaal toestaat tenminste.

Ook Hewitt kan als tegenpool van de Zwitser worden neergezet. Hij is de zwoeger, de nimmer versagende verdediger, de nukkige vedette met weerzin tegen de pers, terwijl de Federer als vriendelijke, instinctieve aanvalskunstenaar door het leven gaat.

Ook aan een andere vereiste voldoet Hewitt. Anders dan Roddick heeft hij een acceptabele prestatielijst opgebouwd tegen Federer.

Het Amerikaanse opslagwonder bewees eerder dit jaar al over zelfkennis te beschikken toen hij zei dat pas werkelijk sprake van rivaliteit is als beide spelers van elkaar kunnen winnen. Zijn score tegen Federer is 7-1, in het voordeel van de Zwitser.

Hewitt kan bogen op een betere erelijst: 8-5 tot de finale van zondag. Weliswaar is een flink deel van die partijen gewonnen tijdens de hoogtijdagen van de Australi in 2001 en 2002, maar ook in het minste seizoen uit zijn loopbaan, vorig jaar, versloeg hij de Zwitser nog in vijf sets. In de halve finale van de Davis Cup kwam hij terug van een achterstand van twee sets en 5-3.

Die nederlaag heeft op Federer indruk gemaakt, ook al heeft hij sindsdien bij de Australian Open en op Wimbledon gewonnen van Hewitt.

Hij lijkt Hewitt meer te respecteren dan Roddick, wiens spel hij doorziet. De Australiheeft hij de best verdedigende speler van de wereld genoemd, beter dan Agassi die hij eerder dit toernooi in vijf sets versloeg. 'Ik wil niet dat hij mij van links naar rechts stuurt, vijf uur lang', zei hij voorafgaand aan de wedstrijd.

Toch lijkt Federer tegenstand momenteel te verwelkomen. Hij weet dat hij een opponent nodig heeft om hem uit te dagen, om tennisliefhebbers te kunnen behagen met zijn spel. Andre Agassi zei eerder deze week over de Zwitser: 'Het grootste gedeelte van de tijd lijkt wat hij doet zo gemakkelijk dat je er nauwelijks van kunt genieten.'

Misschien kan Hewitt Federer de komende tijd inspireren, zoals de Australilijkt te worden gemotiveerd door de Zwitser. 'Ik ben gericht op competitie en hou er van mezelf steeds te verbeteren. Ik denk dat Roger heeft geprobeerd tennis naar een ander plan te tillen. Daar moet ik ook zien te komen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden