Het mag nooit meer over top of flop gaan

In het beladen duel met PSV wil de middenvelder zijn metamorfose bij Feyenoord onderstrepen. 'Het was een pijnlijke ontdekking dat ik de club te vroeg had verlaten.'

Het blijft een vreemde gewaarwording om te zien hoe Feyenoord dit seizoen bij de hand wordt genomen door Karim El Ahmadi 2.0, de gepimpte versie van de bleke middenvelder die voor zijn vertrek naar de Verenigde Arabische Emiraten wegkwijnde op de reservebank. 'Ik lijk soms een ander mens', zegt hij over zijn metamorfose. 'Ik ben mezelf weer aan het ontwikkelen en kan een andere kant van mezelf laten zien. Ik speel met plezier, dan lijkt alles vanzelfsprekend.'


De El Ahmadi van 2009 en 2010 acteerde vaak als een dood vogeltje in de middencirkel. De verfijnde tikjes met de buitenkant van de voet leken zielloze bewegingen, geboren uit angst en vertwijfeling. En als Karim ging schieten, bukte je onwillekeurig op de tweede ring van de Kuip. Nooit kwam de bal tussen de palen. Er werd vooral gelet op wat El Ahmadi niet kon. 'Het was moeilijk en frustrerend', vertelt hij.


'Met mijn spel bij Twente had ik een transfer afgedwongen en juist bij Feyenoord zakte ik door de ondergrens. Uiteindelijk heb ik zelf gefaald. Als ik de oorzaak elders had gezocht, zou ik nog steeds met mezelf in de knoop zitten. De waarheid ligt altijd op het veld. Op de momenten dat het moest gebeuren, heb ik het niet laten zien. Dat kan ik mezelf kwalijk nemen.'


Vorig jaar verdween de 26-jarige El Ahmadi met stille trom naar Al-Ahli in de Verenigde Arabische Emiraten. 'Van beide kanten was de intentie dat ik de club kon helpen met een transfer of een verhuur.'


Spelen in Dubai leek ook een vlucht. Zijn illustere teamgenoot Cannavaro zei meteen dat het voor een twintiger te vroeg was om uit te buiken in de woestijn. El Ahmadi: 'De Engelse trainer O'Leary vond het ook vreemd om me daar te zien. Alles bij Al-Ahli was goed georganiseerd. Ik kreeg veel waardering.


'Maar elke dag werd het gevoel sterker dat ik nog niet klaar was in Nederland. Ik voelde een leegte als ik naar de training ging. Ik had Feyenoord en het Nederlandse voetbal te vroeg achter me gelaten, het was een pijnlijke ontdekking. Het versterkte het verlangen om terug te keren. Ik moest iets afmaken.'


Zo ervoer El Ahmadi zijn verblijf in de Emiraten juist als een bevrijding. Met een glimlach: 'Je hebt in Dubai ook heel grote spiegels, daarin kon ik goed naar mezelf kijken. Ik heb mezelf opnieuw ontdekt. Ik weet nu dat je niet moet blijven hangen in negatieve emoties, in het voetbal kan alles zo omdraaien.'


Toch keerde El Ahmadi terug naar Rotterdam met het idee dat de Kuip niet meer dan een tussenstation was. Zijn salaris drukte fors op de begroting en hij dacht dat iedereen bij Feyenoord hem liever zag gaan dan komen. 'Ik was ervan overtuigd dat ik niet meer bij Feyenoord zou spelen. Ik stond overal voor open.'


Trainingskamp

Tijdens het trainingskamp in Ermelo keerde de selectie zich massaal tegen coach Mario Been. Ook El Ahmadi behoorde tot de spelers die de trainer wegstemden. Maar hij had zich niet gemanifesteerd als de rebellenleider. 'Iedereen wees meteen naar mij. Maar ik stond er anders in. Het maakte me niet uit wie de trainer was, omdat ik toch niet bij Feyenoord zou blijven.'


Na de revolte in de Kuip was alles anders. De nieuwe trainer Ronald Koeman vroeg zich meteen af hoe El Ahmadi in Dubai terecht was gekomen. En de nieuwe technisch directeur Martin van Geel benoemde de gevoelige middenvelder juist tot onmisbare schakel. 'Die woorden gaven me het laatste duwtje', zegt El Ahmadi. 'Het werd tijd om het bij Feyenoord te laten zien.'


El Ahmadi zegt niet voor de weg van de minste weerstand te hebben gekozen. 'Ik vermoedde dat ik veel over me heen zou krijgen als ik weer voor Feyenoord ging spelen. Ik heb er niet te veel bij stilgestaan.'


Met Clasie en Bakkal vormt El Ahmadi nu het hart van Feyenoord. 'Met Bakkal had ik bij FC Twente al samengespeeld. Clasie heeft me verrast, ik had niet verwacht dat hij zich zo snel zou ontwikkelen. Die jongen heeft klasse. Alles komt nu bij elkaar. We stralen vertrouwen uit op het middenveld.'


Na nederlagen tegen Groningen, Go Ahead in de KNVB-beker en NEC leek ook El Ahmadi weer model te staan voor de wankelmoedige ploeg van vorig seizoen. De depressie werd afgesloten met een zege bij Vitesse. RKC uit werd vooral een mentale overwinning. Top of flop leek immers de teneur bij Feyenoord.


Het contrast was volgens El Ahmadi te scherp aangezet. 'In de Arena tikten we Ajax soms van de mat, dan mag je niet thuis verliezen van NEC. We zijn nog te wisselvallig, spelen soms te naïef. We moeten constanter worden. Over top of flop moet niemand meer hoeven praten.'


Nu wil Feyenoord zondag tegen PSV laten zien dat het ook in de Kuip kan domineren. De veelgeroemde middenlinie zal uitgerekend worden getest door Georginio Wijnaldum, een kind van de club die deze zomer naar Eindhoven verhuisde. En over twee weken keert Leroy Fer met Twente terug naar de Kuip.


Veroordeel de oud-Feyenoorders niet om hun keuzes, aldus El Ahmadi. 'Ze hadden ook voor het geld naar het buitenland kunnen gaan, maar wilden zich in Nederland verder ontwikkelen. En bij Twente en PSV blijven Fer en Wijnaldum in beeld bij het Nederlands elftal.'


Vaderland

De in Enschede geboren El Ahmadi besloot voor zijn tweede vaderland Marokko te spelen. Met die ploeg hoopt hij in februari 2012 de Afrika Cup te winnen. 'In Dubai was ik niet meer in beeld bij de nationale ploeg. Na een paar maanden bij Feyenoord werd ik weer opgeroepen. Het bevestigde mijn keuze om weer in Nederland te voetballen.'


Hij begrijpt het dilemma van talenten als AZ-aanvaller Maher. Marokko of Nederland, die keuze valt nauwelijks te beredeneren, zegt El Ahmadi. 'Zo koos Afellay voor Nederland. Het voetbal van Oranje ligt hem het beste. Je kunt hem niets kwalijk nemen. Bij Marokko volg je meer de Afrikaanse cultuur.


'Ik heb gekozen met mijn hart. Marokko was het land van mijn vader. Door te spelen voor Marokko kon ik me echt een Nederlandse Marokkaan voelen. Ik vulde er het andere deel van mijn ziel mee in. Het maakt me geen Marokkaanse Nederlander, het ene land is niet belangrijker dan het andere. Gevoelsmatig is het nu perfect in evenwicht.'


De religie speelt daarbij een belangrijke rol, zegt El Ahmadi. En wie zijn waarheid zoekt in de Koran of de Bijbel hoeft zich volgens hem niet te verantwoorden. 'Voor mij kun je dan geen slecht mens zijn. Ik zie geen negatieve kanten aan het geloof. Voor mij staat de Koran voor liefde, het is echt flauwekul om het anders uit te leggen.'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden