postuum

Het leven van cultovervaller Ronnie Biggs - een op hol geslagen hollywoodscript

Als machinist Jack Mills donderdagochtend 8 augustus 1963 in Glasgow de stoomlocomotief van de Royal Mail in de richting van Londen stuurt, heeft hij nog geen idee dat hij een hoofdrol zal gaan spelen in wat later de 'Great Train Robbery' zal gaan heten. Een bende van vijftien man sterk berooft zijn trein en maakt zo'n 2,7 miljoen pond buit. Onder hen de vannacht overleden Ronnie Biggs (84), die door zijn deelname aan de Great Train Robbery wist uit te groeien tot een van de grootste cultovervallers uit de geschiedenis.

Ronnie Biggs Beeld ANP

Dat het rechte pad er niet voor Biggs is neergelegd blijkt al in zijn vroege jeugd. Ronald Arthur Biggs wordt in 1929 geboren in de Londense wijk Lambeth, waar hij met vier broertjes en zusjes woont tot het gezin bij het aanbreken van de Tweede Wereldoorlog vlucht naar het platteland.

Tijdens de oorlog verliest de 13-jarige Biggs zijn moeder, die sterft aan een maagzweer. In de jaren daarna komt Biggs veelvuldig in aanraking met de jeugdrechter. Hij steelt een vulling, gummetjes, eierdopjes. Hij moet zich zelfs bij de rechter verantwoorden voor laten verdwijnen van zijn broers horloge.

Voor de kruimeldief begint zijn volwassen criminele carrière in 1949, na een mislukte poging zich te voegen bij de Royal Air Force (RAF). Hij voelt zich als kind van de Tweede Wereldoorlog in 1947 geroepen om het leger in te gaan, maar na twee jaar volgt er oneervol ontslag. Desertie, diefstal en nog een aantal vergrijpen leiden tot een gevangenisstraf van meer dan drie jaar.

Ronnie Biggs, 1963 Beeld ANP

Goede bekende van justitie
In de jaren vijftig groeit Biggs uit een goede bekende van de Britse justitie, hij ziet de pin-upmodellen aan de binnenkant van zijn cel vaker dan de posters op zijn slaapkamer.

Op een van de spaarzame momenten dat de jonge Biggs op vrije voeten is, leert hij de 17-jarige Charmian Powell kennen. De twee ontmoeten elkaar in 1957 in de trein naar Londen. De liefde kan Biggs er alleen niet van weerhouden een motor te stelen. Hij draait weer voor anderhalf jaar de bak in. Pas eind 1959 wordt hij weer vrijgelaten. Een jaar later trouwt hij met Powell.

Hij wil zijn leven beteren en begint een bouwbedrijfje. Hij krijgt de onderneming maar moeizaam van de grond. Uit wanhoop richt hij zich tot vriend en notoire overvaller Bruce Reynolds. Hij wil 500 pond lenen, maar Reynolds heeft een beter idee. Hij vraagt of Biggs of deel te nemen aan de overval die de geschiedenis in zal gaan als 'The Great Train Robbery'.

Het bloed kruipt waar het niet gaan kan en Biggs zegt ja.

Politiedocument van Ronnie Biggs Beeld ANP

2,6 miljoen pond
Reynolds is het brein achter de overval. Op basis van informatie van een inside man, genaamd 'The Ulsterman', weet de vijftienkoppige bende op 8 augustus 1963, op de 34ste verjaardag van Biggs, postzakken met zo'n 2,6 miljoen pond aan cash mee te nemen, zo'n 50 miljoen euro naar huidige maatstaven.

Een paar honderd meter voor de Bridego Railway Bridge in Ledburn, inmiddels omgedoopt tot de Train Robbers' Bridge, wordt de trein tot stilstand gebracht. Handlangers bedekken het groene licht en met een batterij wordt het rode sein gegeven.

Biggs' opdracht is het begeleiden van de gepensioneerde machinist 'Stan Agate', die de trein de laatste paar honderd meter richting de afgesproken plek moet rijden. Als blijkt dat hij dit nieuwe type locomotief niet vooruit krijgt, wordt de oorspronkelijke machinist Jack Mills gedwongen de trein bij de Bridego Bridge stil te zetten.

Bruce Reynolds is het brein achter The Great Train Robbery, 1963 Beeld ANP
Bridego Railway Bridge, 1963 Beeld ANP

30 jaar cel
Anderhalf uur nadat de trein is stilgezet is de bende terug op Leatherslade Farm, waar Reynolds, Biggs en een man genaamd Mr. Two verdelen de buit in zestien gelijke delen, zo'n 147,000 pond per persoon.

Biggs en Reynolds vertrekken samen naar het huis van Biggs en nemen daar afscheid. Maar net zo soepel als dat de roof verloopt, gaat ook de Schotland Yard te werk. Binnen een maand zijn bijna alle bendeleden opgepakt. Ze worden veroordeeld tot 30 jaar cel.

De postzakken met geld, 1963 Beeld ANP

Tweede leven
Met die veroordeling begint het tweede leven van Biggs, dat lijkt te zijn ontsproten aan het brein van een op hol geslagen Hollywoodregisseur. Te beginnen bij de cliché-ontsnapping met een touwladder en een busje met draaiende motor buiten de gevangenismuur van Wandsworth. In de laadbak van het busje liggen matrassen om de val van zo'n 8 meter de breken.

Biggs zit dan pas 15 maanden vast.

Hij vertrekt naar het Europese vasteland. Via Antwerpen komt hij terecht in Parijs, waar hij zelfs nog Kerst viert met zijn vrouw en twee kinderen. Hij laat zich opereren door een plastisch chirurg om onherkenbaar te worden.

Toch besluit hij verder te reizen. In Zürich pakt 'schrijver Terence Furminger' datzelfde jaar het vliegtuig naar Australië. Maar ook daar blijkt hij niet veilig voor de tentakels van Schotland Yard. Hij wordt herkend en vlucht door naar Brazilië.

Ronald Biggs met zijn autobiografie, 1997 Beeld ANP
 
Met de veroordeling begint het tweede leven van Biggs, dat lijkt te zijn ontsproten aan het brein van een op hol geslagen Hollywoodregisseur

Uitlevering
Zijn aandeel van de buit begint op te raken, maar zijn legende rondom Biggs groeit. Om toch aan geld te komen probeert hij in 1974 zijn verhaal te verkopen aan de Britse boulevardkrant Daily Express. De journalist verraadt hem aan Scotland Yard om gratis aan een primeur te komen. Biggs wordt tijdens het interview in Rio de Janeiro in de boeien geslagen.

Maar Biggs ontsnapt aan uitlevering omdat hij inmiddels een Braziliaanse vriendin heeft. Ze is zwanger en als vader van een Braziliaans kind verbiedt de rechter uitlevering aan het Verenigd Koninkrijk. De treinrover scheidt van zijn vrouw Charmaine. Met zijn Braziliaanse vriendin Raimunda krijgt hij een zoon, Michael.

Biggs poseert met zijn eigen 'Wanted-poster', 1994 Beeld ANP

Aan de Braziliaanse stranden houdt Biggs er een uitbundige levensstijl op na. 'No one is innocent', zingt Biggs in 1978 in het gelijknamige nummer van The Sex Pistols, de band die zich ondanks het vertrek van Johnny Rotten nog zo blijft noemen. Manager Malcolm McLaren ziet wel potentie in extravagante overvaller, die inmiddels een heldenstatus geniet. Ze nemen clips en muziek op voor het project The Great Rock 'n' Roll Swindle.

Hij komt aan zijn geld door zijn interviews te verkopen, hij verschijnt in reclames en laat zich met glazen pina colada in de hand op de Copacabana tegen betaling door toeristen fotograferen. Vaak vergezeld door Braziliaans vrouwelijk schoon. Er komen zelfs t-shirts en koffiemokken op de markt brengen met de tekst 'I went to Rio and met Ronnie Biggs'.

Ronnie Biggs op de hoes van The Great Rock 'n' Roll Swindle Beeld -

Hoogste bieder
In 1981 lijkt dan alsnog het doek te vallen voor Biggs. Een verslaggever lokt hem naar een restaurant, waar Britse oud-soldaten hem ontvoeren. Ze nemen hem mee naar Barbados, waar ze hem aan de hoogste bieder willen uitleveren. De autoriteiten op Barbados weigeren hem echter toe te laten en hij wordt veertig dagen later als vrij man teruggestuurd naar Brazilië.

 
Britse oud-soldaten ontvoeren hem naar Barbados, waar ze hem aan de hoogste bieder willen uitleveren

Van de flamboyante levensstijl blijft de volgende jaren weinig over. Hersenbloedingen veranderden de treinrover in een zieke man. In 2001 besluit hij zich over te geven aan de Britse justitie. Hij gaat de cel in, maar wordt in 2009 vervroegd vrijgelaten vanwege zijn zwakke gezondheid.

In augustus was het vijftig jaar geleden dat The Great Train Robbery van Biggs de cultheld maakte die hij was. Hij kon niet meer praten, maar zei dit jaar nog via een letterbord dat hij trots was op zijn deelname aan de spectaculaire overval, die hij zelf had omgedoopt tot 'de Sixtijnse Kapel onder de misdaden'.

De BBC zendt vanavond per toeval het eerste deel van een tweedelige serie over de Great Train Robbery uit. Bruce Reynolds, het brein achter de overval, overleed in februari op 81-jarige leeftijd. Biggs was aanwezig op de uitvaart. Het was de laatste keer dat hij in het openbaar werd gezien.

Ronnie Biggs op de begrafenis van Bruce Reynolds in 2013 Beeld ANP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden