‘Het is toeval dat ik reizen verkoop’

Zestien jaar geleden begon Joost Romeijn als gesjeesd student voor zichzelf, nu leidt hij met vakantiemerken als Jiba en Sunweb een miljoenenbedrijf....

Zo zichtbaar als de touroperators Jiba, Sunweb en GoGo Tours in de media en het straatbeeld zijn, zo moeilijk is het gloednieuwe pand te vinden waar deze organisaties zijn gehuisvest. Zelfs een receptie is er nog niet in het natuurstenen kantoor op Rotterdams Brainpark III, vlak aan desnelweg. Een stel jonge tot heel jonge mensen zit achter een computer tewerken, terwijl de verhuisdozen nog naast hun bureau staan. ‘We zitten hier net twee weken in’, verontschuldigt JoostRomeijn zich.Romeijn is algemeen directeur van hetbedrijf. Zestien jaar geleden begon hij er zelf mee, als gesjeesd student, onder de naam GoGo Tours. En eigenlijk is het daarna al die tijd razendsnel gegaan. Dit jaar boekt zo’n half miljoen Nederlanders een vakantie bij hem. Liefst 96 procent doet dat online. Al met al goed voor een omzet van zo’n 250 miljoen euro.

In het nieuwe pand in Rotterdam werken nu zo’n 120 medewerkers voor het bedrijf. Maar er is plek voor tweehonderd.

Dat duidt op grootse plannen.

‘Die tweehonderd medewerkers is geen doel op zich. Maar we zijn altijd in beweging geweest. En we zullen de komende jaren waarschijnlijk ook nog wel doorgroeien, zowel in Nederland als daarbuiten. We zijn nu bezig in Spanje, België, Duitsland. En daar zullen nog wel twee landen bijkomen.’

Dat zul je zestien jaar geleden ook niet gedacht hebben.

‘Nee, zeker niet. Ik studeerde economie aan de Erasmusuniversiteit, wat mijn vader ook gedaan had, maar dat liep niet zo lekker. In mijn vrije tijd werkte ik als reisleider. Toen heb ik de stoute schoenen aangetrokken en ben voor mezelf begonnen, gewoon op mijn studentenkamer. Ik besloot me te concentreren op wintersportreizen voor studenten. Eigenlijk heel simpel: ik zette een advertentie in de krant en wachtte tot de telefoon rinkelde. Dat bleek gelukkig zo te zijn.’

Altijd gedroomd van het ondernemerschap?

‘Die drang was er bij mij al heel jong, ja. Ik heb ook vanaf mijn vijftiende gewerkt. Al die tijd droomde ik er wel van ooit voor mezelf te beginnen.’Maar ik heb ook makkelijk praten. Als je 24 bent, en je studie strandt, zet je zo’n stap natuurlijk sneller dan als je 38 bent, kinderen te onderhouden hebt en aan een hypotheek gebonden bent.’

Het ondernemen is je ook met de paplepel ingegoten?

‘Nee, helemaal niet. Mijn vader werkte keurig bij Philips, mijn moeder in degezondheidszorg. Ik had alleen een oom die ondernemer was. Maar dat was wel meteen mijn favoriete oom.’Mijn kinderen hoeven van mij ook helemaal geen ondernemer te worden. Ik ben dit bedrijf niet voor hen gestart. Ze zullen het zelf moeten doen.’Mijn ouders hebben me wel altijd enorm gesteund. En nog steeds belt mijn moeder van 75 me op als ze iets opvallends in een advertentie ziet staan. Ze hebben nooit gezegd: ‘zou je dat nou wel doen, jongen?’’

Toen je begon, bestond internet nog helemaal niet.

‘Nee, het was in die tijd best uitzonderlijk om vakanties te verkopen buiten het reisbureau om. We kregen onze eerste site in 1996 de lucht in. Maar pas in 1998 werd het echt serieus. Toen ging het ook meteen hard, hoor. We zijn er zwaar in gaan investeren. Dat is ons geluk geweest.

‘De traditionele touroperators zaten met een dilemma: ze wilden hun reisbureaus niet kwijt, en konden daarom niet veel via internet doen. Wij hadden daar geen last van. En de klant ook niet. Die wilde namelijk wel online boeken.’

Jullie konden eigenlijk al die jaren doorgroeien, zonder noemenswaardige concurrentie. Heeft je dat zelf ook verbaasd?

‘Die enorme spagaat die traditionele organisaties hadden met de reisbureaus, dat heeft me wel verrast, ja. En voor toetreders is dit natuurlijk wel een lastige markt: volume wordt steeds belangrijker bij het inkopen van vliegtuigstoelen. Dat zijngrote risico’s, waar je als starter nietzomaar aan kunt beginnen.’

Waarom is dat jullie wel gelukt?

‘Nou, het was in het begin ook hartstikke moeilijk, hoor. Wij zagen vrij snel datjongeren steeds meer wilden vliegen. Vliegreizen verkopen in juli en augustus was dan ook geen punt.

‘Probleem was alleen dat we verplicht waren ook stoelen af te nemen in april tot oktober. Dat was een behoorlijk risico.Alleen met heel veel marketinginspanningen is dat uiteindelijk goed gekomen.’

Je vertelt het allemaal alsof je succes eigenlijk een soort toeval geweest is.

‘Het is natuurlijk voor een deel ook geluk. Maar je neemt wel de goede beslissingen op het goede moment. Toen ik begon, wist ik niet dat er ooit internet zou komen. ‘Maar toen het kwam, zag ik wel snel de communicatiemogelijkheden ervan. En communicatie, wist ik, is in dit vak van doorslaggevend belang.’Eigenlijk was het spel ook heel simpel. Ik heb geen geweldige uitvinding of zo gedaan. Ik heb alleen de goede dingen met elkaar gecombineerd, op het juistemoment.’

Dat bleek. Je bent dankzij internet nu de op drie na grootste touroperator van Nederland geworden.

‘Klopt. Nummer drie zullen we niet snel worden. Daarvoor is het gat te groot. Maar dat is ook geen doel op zich.’

Je bedrijf is de laatste jaren sterk gegroeid door overnames: merken als Marysol, Jiba, Husk zijn allemaal toegevoegd. Voel je je op een gegeven moment niet meer bedrijfseconoom dan touroperator?

‘Nou, we kopen niet zomaar kriskras wat bedrijven, hoor. Alles wat we doen, moet passen bij onze bedrijfskoers.

‘In 2006 is onze groep bijna verdubbeld. We zijn van zestig naar 120 medewerkers gegaan. Dat vergt veel tijd en energie, en daar leer ik elke dag van. Maar ik heb er geen nacht wakker van gelegen.

‘Wij zijn eigenlijk een marketing- en IT-bedrijf. Het product is dan toevallig reizen, maar het had ook net zo goed iets anders kunnen zijn. Het gaat er in ons model om zo efficiënt mogelijk een product te verkopen en dat proces zo goed mogelijk teorganiseren.’

Je zou dus bij wijze van spreken eerder een online boekwinkel erbij nemen dan een traditioneel reisbureau?

‘Dat laatste doen we zeker niet. Het eerste overigens ook niet, maar dat heeft andere redenen. Het gaat erom: als we de boel aan de achterkant hetzelfde kunnen blijven organiseren, is een iets afwijkend product geen probleem.’

Eén van jullie grote concurrenten,Arke, richt zich nu ook helemaal opinternet. Schrikken jullie daarvan?

‘Nee, helemaal niet. Ik vergelijk het met een meubelplein, daar komen ook alle meubelverkopers samen. Als een paar grote partijen zeggen: ga meteen op internet kijken, hebben wij daar ook voordeel bij. Dan wordt een vakantie boeken viainternet steeds normaler. Daar profiteren wij alleen maar van. En ik ben ervan overtuigd dat onze markt groot genoeg is voor nog een direct seller.’

Je voorspelde ooit het eind van het reisbureau. Hoe denk je daar nu over?

‘Iets genuanceerder. Er zullen altijd mensen zijn die naar het reisbureau gaan. Maar de bureaus moeten wel toegevoegde waarde leveren. Ze krijgen nu gemiddeld 12 procent van de reissom voor hun diensten. Dat moeten ze ook verdienen.

Ach, in het begin van de eeuw dachten sommigen ook dat door internet alle winkels wel zouden kunnen sluiten. Dat is ook niet uitgekomen. Maar internet heeft ons leven natuurlijk ingrijpend veranderd. Het gaat allemaal wel veel sneller.’

Heeft het succes jou zelf veranderd?

‘Ik hoop en denk het niet. Het is geen heel andere wereld waar ik nu in leef. Ik vind het ook nog steeds heerlijk om op zaterdag op het voetbalveld te staan met m’n zoontje. Wat dat betreft, leid ik geen compleet ander leven of zo. Ik probeer mijn werk ook in een uur of vijftig in de week te doen. Meestal lukt dat trouwens ook wel, al heb ik natuurlijk ook ’s avonds wel eens verplichtingen, omdat ik ook nog wat dingen voor een aantal brancheverenigingen doe.’

Volgens de Quote hoef je inmiddels nooit meer te werken. Wat drijft je om je bedrijf toch steeds verder uit tebouwen?

‘Die bedragen in de Quote kloppen niet, hoor. En ik vind ook dat ze daar wat beter hun best voor mogen doen. Ik ken mensen die erin staan, maar er niet inhoren. En ik ken ook genoeg mensen die erin horen, maar er niet in staan.

‘Maar goed, het klopt dat ik een deel van de aandelen heb verkocht. Maar daarbij heb ik wel aangegeven zelf verantwoordelijk te blijven. Dat betekent dus ook dat ik er 100 procent voor ga.

‘Als ik iets verkoop – of het nou een reisje is of een deel van mijn bedrijf – wil ik dat het een goed product is.

‘Ik word wel gedreven door commercieel succes. Als we eens een jaar minder groeien, kunnen we ook eten. Daar gaat het niet om. Puur de groei geeft ook niet aan hoe een bedrijf ervoor staat. Je kunt groeien, terwijl je er organisatorisch een puinhoop van maakt. Waar het mij om gaat is dat succes je dwingt je bedrijf goed te organiseren.’

Kom je zelf nog aan vakantie toe?

‘O ja, gelukkig wel. Normaal gesproken bezoek ik elke keer ook wel een nieuwe bestemming. Maar dit jaar gaan we varen in Griekenland. Dat is een product dat wij zelf niet aanbieden, dus gaan we met een ander.

‘En we gaan ook gewoon kamperen, met z’n allen met de tent achterin de auto. Dat vind ik niet gek, hoor. Mijn klant boekt ook niet elke keer bij hetzelfde bedrijf. Ik wil wel dat hij terugkomt. Dus wil ik dat mijn product echt goed is. Maar ik ga niet koste wat het kost proberen die klant van alles aan te smeren.

‘We hebben bijvoorbeeld veel wintersporters. Die gaan we niet specifiek aanschrijven om te vragen of ze ook hun zomervakantie bij ons willen boeken. Misschien komen ze als vanzelf bij ons uit, misschien ook niet.’

En nu willen jullie ook in het buitenland klanten veroveren.

‘Ja, in Spanje zijn we bijvoorbeeld deeerste online touroperator. Dat is heel leuk. Voor heel veel Spanjaarden is reizen op zich namelijk al een nieuw fenomeen. Vooral vliegen. Staan ze op het vliegveld, gaan ze bellen: wat moet ik nu doen? Dat kun je je in Nederland niet meer voorstellen.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden