Het hervulbare waterflesje verovert de hele wereld

Het lijkt een onwaarschijnlijk miljoenenproduct: een hervulbaar plastic waterflesje, te krijgen in zes felle kleuren. Maar met slimme marketing verovert Dopper in rap tempo de wereld.

Eigenaar Merijn Everaarts. Bij de Dopper-fabriek in Emmen rollen er dit jaar maar liefst twee miljoen waterflesjes van de band.Beeld Raymond Rutting / De Volkskrant

Voor de deur van de Dopper-fabriek in Emmen staat een BMW i3 aan het snoer. 'BMWi and Dopper together for a cleaner world', staat er op de zijkant van de elektrische auto. Typerend. Want Dopper, de Nederlandse fabrikant van hervulbare waterflessen, werkt overal en met iedereen samen, en verovert zo in rap tempo de wereld. Doppers kun je vinden in milieubewuste schoolkantines, in tassen van Tweede Kamerleden en EU-parlementariërs, en wie weet straks in het olympisch dorp in Rio.

Het lijkt een onwaarschijnlijk miljoenenproduct: een hervulbaar waterflesje, gemaakt van vaatwasbestendig plastic en beschikbaar in zes felle kleuren. Te koop voor 12,50 euro. Maar Dopper-bedenker Merijn Everaarts heeft met een effectieve marketingmachine zijn flesje in zes jaar tijd tot een onwaarschijnlijk succes gemaakt. Dit jaar rollen er maar liefst twee miljoen Doppers van de band in de fabriek van VDL Wientjes in Emmen. Dopper betaalt alle productiekosten, VDL zelf investeert in de groei van zijn machinepark. Want de vraag naar de flesjes stijgt onverminderd, ook in het buitenland.

Everaarts, die jaren werkte in de evenementenbranche, kreeg het idee voor de Dopper in 2009. Op het strand van Bloemendaal zag hij hoe enorme hoeveelheden petflessen en ander plastic spul achterbleven na een zomerse dag. Daags erna zapte hij langs een documentaire over de plasticsoep, de groeiende berg afval die permanent over de zeven wereldzeeën drijft, en toen viel het kwartje: hier ga ik wat aan doen. Een beetje schuldgevoel speelde misschien ook wel mee. Als organisator van festivals had hij goed verdiend in een branche die veel vuilnis produceert.

Profiel


Bedrijf Dopper
Waar Haarlem
Sinds 2010
Aantal werknemers 30 (plus 3 stagaires)
Jaaromzet 7 miljoen euro

Duurzaam alternatief voor petflessen

'Voordat ik die documentaire zag, dacht ik altijd: er komt een grote bulldozer die het opruimt', zegt Everaarts. 'Dat bleek Moeder Natuur te zijn die met eb en vloed het strand voor ons schoonveegt. Al dat plastic breekt langzaam af, hecht zich aan plankton, en met de vissen die wij eten krijgen wij het ook binnen.'

Everaarts begon een campagne om het gebruik van petflessen te verminderen. Zijn Dopper was daarbij meer een middel dan een doel. Hij bedacht de hervulbare fles als een leuk alternatief voor petflessen. Want waarom zou je de wereld vervuilen met wegwerpflessen mineraalwater, terwijl er in Nederland brandschoon water gratis uit de kraan komt? Je hebt alleen iets leuks nodig om dat drinkwater mee op te vangen. Ontwerper Rinke van Remortel won de ontwerpwedstrijd die Everaarts uitschreef: afzonderlijke onderdelen zorgen ervoor dat het flesje schoon en dus reukvrij blijft. Het harde plastic maakt het vaatwasserbestendig en het kleurige ontwerp maakte de Dopper tot een potentieel hebbeding.

Saillant detail: Van Remortel moet het vooralsnog met de eer doen; hij verdient niets aan zijn ontwerp. Toen hij het indiende, kon niemand bevroeden dat het flesje zó groot zou worden. Het was Everaarts die met zijn eigen spaargeld, met dat van zijn toenmalige vrouw, en met leningen van vrienden de eerste lichting van 200 duizend Doppers financierde. Inmiddels zijn ze in gesprek over een vergoeding voor de ontwerper. Van Remortel: 'Er staan nog geen handtekeningen op papier, maar ik ga ervan uit dat het goedkomt.'

Marketingkracht

Toen Everaarts in 2010 het ontwerp voor de Dopper voorlegde aan Hans Meuleman, directeur van VDL Wientjes, zag die er niets in. 'We krijgen wel meer, hoe zal ik het zeggen, 'uitvinders' op bezoek die heilig in hun eigen product geloven,' zegt Meuleman in een pauzeruimte op de fabrieksvloer. Achter hem klinkt het gesis van de mallen wanneer die weer een felgroene waterfles uitspugen. Technici inspecteren grote bakken met paarse afsluitdoppen. 'Ik dacht: dit gaat nooit verkopen. Er zijn al zo veel bidons en flessen. Ik heb het potentieel van deze fles onderschat.'

Meuleman onderschatte vooral de marketingkracht van Everaarts. Nu eens organiseert hij een flashmob (mensenmassa die zich onverwacht verzamelt voor een ludieke actie, red.) op Amsterdam Centraal om aandacht te vragen voor het plasticprobleem (en voor de Dopper). Dan weer staat hij op Wereld Oceaandag in San Francisco de Dopper als middel tegen oceaanvervuiling te promoten.

Het flesje heeft een eigen app die Dopper-bezitters de weg wijst naar publiek toegankelijke waterkranen. De Dopper kan als bedrijfsgeschenk met elk gewenst logo worden bedrukt. En een 'watercocktailboek' leert je om de smaak van water wat op te leuken.

Beeld raymond rutting

Alles in het groot

Everaarts is net terug uit Brazilië, waar hij een reusachtige Madonna van plastic zwerfafval heeft laten vervaardigen met - jawel - het kindje Jezus op haar arm. Een nuchtere Hollander zou misschien 'doe maar gewoon' brommen, maar Everaarts' kracht lijkt juist dat hij alles in het groot ziet. 'Die man is onvoorstelbaar', zegt Meuleman. 'Nu wil hij Amerika veroveren. Een hele uitdaging, maar ik heb inmiddels een heilig vertrouwen in hem.'

De afgelopen jaren verdubbelde de omzet grofweg ieder jaar, en die stijgende lijn lijkt zich ook dit jaar voort te zetten. VDL overweegt een fabriek te openen in de VS om aan de groeiende vraag op de Amerikaanse markt te kunnen voldoen. Een flinke investering van VDL, maar Meuleman heeft net met Everaarts afgesproken dat VDL de komende vijf jaar de exclusieve fabrikant van Doppers is (er wordt nog een Dopper Steel in China gemaakt, maar ook die komt naar VDL). Het scheelt ook vervoerskosten, en minder vervoer betekent minder vervuiling. En soit - wie weet kijkt VDL later eens wat ze nog meer in die fabriek kunnen produceren.

Krap zes jaar nadat het avontuur begon, staan Meuleman en Everaarts samen op de fabrieksvloer. Terwijl Meuleman op bijna tedere wijze zijn hand door een bak polypropyleen-korrels haalt, maakt Everaarts een foto van de machine waaruit elke paar seconden nieuwe paarse doppen rollen. Acht stuks per keer, met dank aan een nieuwe mal die Everaarts vandaag voor het eerst ziet. Weer een mijlpaal. Daarvoor kon de machine maar vier doppen tegelijk produceren en daarvoor maar twee.

De vraag of hij rijk wordt van zijn pogingen het milieu te verbeteren, ontlokt bij Everaarts een glimlachje. De duurzaamheidsmissie staat volgens hem voorop en 5 procent van de jaaromzet gaat naar een stichting die onder meer waterputten slaat in Nepal. Investeringen worden ook gefinancierd uit winst. Dan nog blijft er aardig wat over, en Everaarts is 100 procent eigenaar van het bedrijf. 'Misschien word ik er uiteindelijk wel rijk van. Ik heb vroeger als freelancer nooit pensioen opgebouwd en altijd gezegd: ik ga ergens veel geld mee verdienen. Misschien is dit het dan geworden.'

Intussen rollen de felgekleurde flesjes gestaag verder de wereld in. In Taiwan en Japan zijn ze ook al gesignaleerd, zij het nog in kleine aantallen.

Onlangs heeft Everaarts onder zijn medewerkers een cartoon verspreid waarop twee astronomen door hun telescoop kijken en concluderen: 'Water ontdekt op Mars? Dat betekent grote kansen voor Dopper.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden