Het fraaie Olifantje is een grijze muis geworden

Marco Pantani is door de Italiaanse wielerbond voor acht maanden geschorst wegens dopingperikelen. Olifantje stampvoette als vanouds, al dreigde aanvankelijk een schorsing van vier jaar....

De kennis dat Tour- en Girowinnaar Marco Pantani nog deel uitmaakt van het professionele wielerploeg danken velen aan de camera's van de RAI. De Italiaanse televisiezender is zo ongeveer de enige die Pantani nog de moeite waard vindt.

Wéér bungelend achterin het peloton, tijdens de lenteklassieker Milaan - San Remo of een Giro-etappe, weet Pantani altijd wel voor even de camera op zich gericht.

Wat dan te zien is is onthutsend: Olifantje, het prachtige en altijd aanvallende klimmertje, is een muisje geworden, en nog een hele grijze ook. De kopman van de Mercatone Uno-ploeg weet zich zelfs rijdend achter het peloton nog altijd omringd door ploeggenoten. Dat beeld moet suggereren dat we hier nog wel degelijk met een belangrijke renner van doen hebben.

Ploeggenoten zal Pantani aanstonds niet meer hebben want hij en de andere Mercatone Uno-renners hebben maar een contract voor een half jaar. Het is zeer waarschijnlijk dat de sponsor er binnenkort definitief de stekker uittrekt. Dan lijkt het helemaal gedaan met de wielercarrière van de 32-jarige man uit Cesenatico (plaatsje aan de Adriatische Zee, niet ver van Rimini).

Temeer daar Pantani zelf erkent dat hij 'niet aantrekkelijk' meer is voor sponsors. Wie Pantani koopt koopt geen bergzeges meer maar doping-ellende, zo moet de conclusie luiden.

De dopingperikelen die hem nu fataal zijn geworden dateren van de Giro van vorig jaar. Op de hotelkamer van Pantani trof de politie toen insuline aan. Alleen sporters die aan diabetes lijden mogen dat middel gebruiken. Pantani houdt vol dat de spuit met insuline niet van hem was.

Zo heeft de renner zich wel vaker tegen beschuldigingen moeten verweren. In de Ronde van Italië van 1999 werd hij, rijdend in de roze leiderstrui en met zicht op de finish, uit de koers gezet wegens een te hoge hematocrietwaarde. Dat duidde op Epo-gebruik maar ook die aantijging werd vanzelfsprekend door het klimmertje weersproken.

Dat Pantani nog wel enig aanzien geniet in Italië bleek begin vorige maand. Als enige van een aantal van dopegebruik verdachte coureurs mocht hij wel aan de Ronde van Italië deelnemen en werd de behandeling van zijn dopingzaak uitgesteld. Die Ronde van Italië reed Pantani overigens niet uit. Tijdens de zestiende etappe, op meer dan een uur achterstand van de roze trui, stapte hij gedesillusioneerd af.

De roze trui winnen, het mooiste dat een Italiaanse wielrenner kan overkomen, deed Marco Pantani in het jaar 1998. Amper anderhalve maand later was hij werkelijk een volksheld toen hij ook nog eens de Tour de France won. Pantani was toen de eerste Italiaanse Tourwinnaar sinds Felice Gimondi in 1965.

Met zijn Tourzege in 1998 'redde' hij in feite ook die door dopingperikelen bezoedelde ronde. De Tour Dopage ging van schandaal in schandaal over, tot Pantani in een prachtige etappe in de Alpen de sport weer liet spreken. Gedoodverfd Tourwinnaar Jan Ullrich werd in de klim naar Les Deux Alpes in spookachtige omstandigheden gedeklasseerd.

Zijn laatste tot de verbeelding sprekende sportieve daden dateren van juli 2000. De twaalfde Tour de France-etappe, besloten met een klim door het 'maanlandschap' van de Mont-Ventoux, werd een prooi voor Pantani, maar de wijze waarop hij won stemde hem bitter. Tourwinnaar Armstrong reed zij-aan-zij met Pantani maar de top en gunde de Italiaan de zege.

Zo beledigd was Olifantje annex de Piraat over die behandeling dat hij twee dagen later, van Briançon naar Courchevel, op eigen kracht wederom de etappe won. Die etappe lijkt een historische te worden: de laatste keer dat het fantastische klimmertje Marco Pantani uit Cesenatico als groot sportman was te zien.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden