Het einde van de wegwerpraket

AMSTERDAM - Alsof je een nieuwe auto wegdoet omdat de tank leeg is. Zo omschreef Elon Musk, baas van de Amerikaanse commerciële raketbouwer SpaceX, de manier waarop bestaande ruimtevaartorganisaties omgaan met raketten. Die is weinig efficiënt, althans in economisch opzicht. Bij de meeste raketten wordt de kostbare eerste trap (ongeveer 45 miljoen euro) afgeworpen zodra deze is opgebrand. Die verbrandt gedeeltelijk in de dampkring en stort meestal in zee, voorgoed verloren.


Doodzonde, vindt Musk. De onderdelen kunnen in principe worden hergebruikt. Alleen: hoe krijg je de spullen heel terug op aarde? Bij de spaceshuttle gebeurde dat al met het ruimteveer zelf en de booster-raketten die aan de zijkant zitten. Maar de spaceshuttle is met pensioen.


Of Raket naar de Maan hem heeft geïnspireerd is niet bekend, maar Musk ontwikkelde een raket die na opstijgen weer rechtstandig kan landen, net als in de Kuifje-strip. Op internet staan filmpjes waarop te zien is hoe een testraket van SpaceX zich verheft, even blijft hangen en dan weer keurig landt, op een kolom van vuur.


Dit principe wil SpaceX ook toepassen op zijn veel grotere Falcon-9-raket, die vrachtladingen naar het ruimtestation ISS verscheept. De eerste trap van de raket die vrijdag wordt gelanceerd is voorzien van vier 'benen' die kunnen uitklappen. Zodra de Falcon 9, na ongeveer 180 seconden, een hoogte van 80 kilometer heeft bereikt, wordt de onderste trap losgekoppeld. Tijdens zijn val zal het gevaarte worden afgeremd en gestabiliseerd en zullen de raketmotoren met de resterende brandstof het geheel afremmen, om het uiteindelijk voorzichtig op zijn benen te laten landen.


Dit laatste zal vrijdag nog niet gebeuren. De trap zal in zee neerkomen en naar de bodem zinken. De kans dat we hem kunnen bergen, is gering, zegt SpaceX. Deze test moet kostbare data opleveren om bij een van de volgende lanceringen een succesvolle terugkeer te kunnen realiseren.


Een zachte landing op land staat gepland voor eind van het jaar, maar het is niet zeker of dat wordt gehaald. Als het systeem blijkt te werken verwacht SpaceX de kosten van een lancering met een factor tien tot misschien honderd te kunnen terugbrengen.


miljoen euro kost de eerste trap van een doorsnee-ruimteraket. Zonde dus, vindt de baas van SpaceX, om die niet in te richten voor hergebruik.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden