Het bekende gezicht in Ali's hoek

Angelo Dundee trainde boksers als Suger Ray Leonard, George Foreman en Jimmy Ellis, maar groot werd hij als de man die ruim twintig jaar Muhammad Ali coachte.

Angelo Dundee is zonder twijfel de beroemdste bokstrainer uit de geschiedenis. Maar bovenal was hij het bekende gezicht in de hoek van Muhammad Ali, de beroemdste bokser uit de geschiedenis.

Gedurende de professionele loopbaan van Ali, vanaf de Olympische Spelen in 1960, stond Dundee in die hoek. Het Engels heeft er ook een mooi woord voor: cornerman. Vanuit die positie heeft Angelo Dundee als een trouwe vazal de vele hoogte- en schaarse dieptepunten in de loopbaan van Muhammad Ali beleefd.

Het moet een hechte band zijn geweest. 'Angelo liet me altijd in mijn waarde en bleef altijd loyaal. Daarom houd ik van Angelo.' Zo verwoordde de bokser hun relatie in Dundee's autobiografie My view from the corner.

En in 1981 tegen de New York Times: 'Als je terugkwam naar je hoek en Angelo gaf een aanwijzing, dan kon je er vanuit gaan dat het klopte. Angelo Dundee is de beste cornerman van de wereld.'

Hij werd in 1921 geboren in Philadelphia onder de naam Angelo Mirena. De naam waaronder hij bekend werd, dankt Angelo Dundee aan zijn broer die professioneel bokste als Johnny Dundee. Het was een eerbetoon aan een oud-bokskampioen.

Tijdens de Tweede Wereldoorlog begon Angelo Dundee, gelegerd in Engeland, boksers bij te staan in hun partijen. Vervolgens ging hij in de leer bij beroemde bokstrainers in New York, waarna Dundee in het begin van de jaren vijftig een eigen boksschool opende in Miami.

Aan het eind van dat decennium kwam Ali ook in beeld, toen nog bekend onder zijn eigen naam Cassius Clay. Met het veroveren van een gouden medaille in Rome gloorde een toekomst als professioneel zwaargewicht en Angelo Dundee ging hem daarin bijstaan. In 1964 leidde hun samenwerking tot het eerste grote succes: Sonny Liston moest zijn wereldtitel afstaan.

Al op jonge leeftijd was Muhammad Ali een zelfbewuste sportman die zijn eigen weg koos. In zijn biografie zegt Dundee daarover: 'Andere boksers namen dingen zonder meer van mij aan, maar Cassius Clay vroeg om een andere aanpak.

'Bij hem moest het subtieler. Dan zei ik dat een bepaalde stoot goed door kwam, maar dat het nog beter zou gaan als hij daarbij een beetje door zijn knieën zou gaan Het moest toch altijd zijn idee blijven.'

Bert Sugar, de Amerikaanse sportjournalist die optrad als ghostwriter voor de biografie: 'Angelo Dundee was daarin heel subtiel. Hij cijferde zichzelf weg. Alles wat hij in zich had, stopte hij in zijn boksers. Het kwam zelfs voor dat hij Ali's gedichten afmaakte.' En Dundee verzon diens eerste bijnaam: the Louisville Lip.

Angelo Dundee is zijn belangrijkste protegé altijd trouw gebleven, ook toen die steeds militanter werd als bekeerd moslim en zichzelf een tijd buitenspel zette door militaire dienst te weigeren.

Op het laatst was Dundee de enige blanke in Ali's kamp, maar dat was volgens hem geen probleem. 'Ik heb Ali nooit betrapt op een racistische opmerking', aldus Angelo Dundee in een interview.

Bij Ali's beroemdste bokspartij, die in 1974 tegen George Foreman (Rumble in the Jungle) speelde Dundee een essentiële rol. Voor het gevecht, gehouden in Zaïre, ontdekte hij dat de touwen rond de ring een beetje los hingen.

Dundee liet ze strakker aantrekken, zodat Muhammad Ali telkens kon terug veren als Foreman hem in het defensief drong. Met die strategie (rope-a-dope) werd George Foreman uitgeput en keerden gaandeweg de kansen.

Nadat Muhammad Ali zijn carrière beëindigde, nam Angelo Dundee ook andere boksers onder zijn hoede en bleef hij tot op hoge leeftijd actief. Hij vervulde de rol van expert tijdens tv-verslaggeving van bokswedstrijden en in 2005 trad hij op als adviseur bij het maken van de boksfilm Cinderella Man.

De laatste keer dat Angelo Dundee in de openbaarheid trad, was bij de 70ste verjaardag van Muhammad Ali ruim twee weken geleden. Dundee werd 90 jaar oud en stierf thuis, omringd door familie. Zijn zoon Jimmy Dundee: 'Er is een groot mens heengegaan.'

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden