Herboren Britse automakers wachten op de klap

In de Britse autosector werken nog altijd 800 duizend mensen, maar het gebrek aan kopers komt hard aan. Zoals bij Honda....

Van onze correspondent Gert-Jan van Teeffelen

SWINDON Uit de poort van het immense Hondaterrein in Swindon komt een Mercedestruck met vastgesjorde auto’s. Het zijn acht splinternieuwe Honda’s van het type Civic en CR-V, deels afgeplakt met wit plastic.

Er zullen nog heel wat vrachtwagens nodig zijn om de vloot van duizenden onverkochte Honda’s weg te werken. De Europese verkopen zijn ingestort, en daarom grijpt de Japanse fabrikant hard in. Vanaf morgen gaat de fabriek, die een capaciteit heeft van 250 duizend auto’s per jaar, vier maanden dicht.

‘Eerst zouden we twee maanden dicht gaan’, zegt een werknemer die niet met naam genoemd wil worden. ‘Nu is het vier. Veel collega’s houden rekening met meer slecht nieuws. Het gonst van de geruchten.’

Hij moet de komende maanden genoegen nemen met minder salaris; in april en mei krijgt hij slechts de helft. Als de fabriek weer open gaat, worden werknemers geacht het leed te delen delen door tot 250 uur gratis te werken.

Het stadje Swindon (anderhalf uur ten westen van Londen) houdt de adem in. Honda heeft er bijna vijfduizend mensen aan het werk. Twaalfduizend anderen – bij leveranciers en transporteurs – zijn indirect voor hun brood afhankelijk van de fabriek, die vooral auto’s naar Europa exporteert.

Honda is een van de pareltjes van de Britse auto-industrie. Die doet namelijk nog mee in het massasegment, anders dan in het buitenland vaak wordt gedacht. Toen minister Mandelson deze week 2,5 miljard euro aan noodkredieten onthulde, deed hij dat omdat ‘een miljoen Britten werkzaam zijn in de autobranche’. De sector zelf, verenigd in de SMMT, houdt het op ruim 800 duizend mensen.

Veel van de eigen merken zijn verdwenen. Vorig jaar genoten de Britten – nooit vies van zelfspot – nog eens na door de slechtste Britse auto aller tijden te kiezen. Het werd de Austin Allegro, die zo beroerd was ontworpen dat de achterruit er vaak spontaan uitsprong.

Namen als Triumph, Morris, Austin en Rover hebben plaatsgemaakt voor buitenlandse merken. Naast Honda stichtten onder meer Nissan en Toyota ultramoderne fabrieken op Britse bodem. Laatstgenoemde fabrikant maakt er de modellen Avensis en Auris voor de Europese markt.

Nissan produceert er de Micra, Note en de Qashqai. General Motors-dochter Vauxhall (zusterbedrijf van Opel) bouwt de Astra. En dan is er uiteraard BMW, dat de Mini nieuw leven inblies.

Groot-Brittannië produceerde vorig jaar 1,9 miljoen personenauto’s en bestelbusjes, waarvan 75 procent voor de export. Producenten van onderdelen zijn er eveneens in overvloed. Zo maakt Ford in het Oost-Londense Dagenham al zijn dieselmotoren: ruim 900 duizend stuks per jaar.

Tot dusver wisten de Britse autofabrieken massaontslagen te voorkomen met tijdelijke sluitingen. Alleen Nissan (gevestigd in Sunderland) wil twaalfhonderd werknemers op straat zetten, een kwart van het totaal. Maar als de huidige kopersstaking lang aanhoudt, is het leed waarschijnlijk niet te overzien.

De vraag is onder meer hoe lang de firma Jaguar Land Rover (eigendom van het Indiase Tata) en zijn vijftienduizend Britse werknemers het hoofd boven water zullen houden. Enige verlichting kan komen van het fonds waarmee de regering het ontwikkelen van schonere auto’s wil bevorderen, nu niet het sterkste punt van Jaguar.

Vlakbij de Hondafabriek in Swindon zit Graham Higgs een pint Guinness te drinken, in een pub die The Rat Trap (de rattenval) heet. Hij werkt bij een koeriersbedrijf dat onderdelen bezorgt hij Honda. Volgens hem is de crisis mede de schuld van de media. ‘Die blazen alles zo op dat alle vertrouwen weg is. Mensen durven nog niet eens een tandenborstel te kopen, laat staan een auto.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden