Greg van Avermaet, wielerhoop van Vlaanderen

Al vier jaar moet de Ronde van Vlaanderen het stellen zonder Belgische winnaar, een historisch dieptepunt. Zondag zijn alle ogen gericht op Greg van Avermaet: Vlaming, olympisch kampioen en in de vorm van zijn leven.

Greg van Avermaet wint zondag in Wevelgem zijn derde voorjaarskoers in Vlaanderen. Beeld null
Greg van Avermaet wint zondag in Wevelgem zijn derde voorjaarskoers in Vlaanderen.

'Ongelofelijk', stamelde Greg Van Avermaet (31), nadat hij zondag in navolging van Omloop Het Nieuwsblad en E3 Harelbeke ook de lenteklassieker Gent-Wevelgem won. 'Het was vroeger altijd zo moeilijk om deze wedstrijden te winnen. En nu gaat het bijna vanzelf.'

Het is moeilijk voor te stellen, maar lange tijd gold Greg Van Avermaet als een net-niet renner. Zo eentje die weliswaar altijd meestreed om de prijzen, maar bij grote wedstrijden nooit op het hoogste schavot belandde. Tot 17 juli 2015, de dertiende etappe van de Tour de France.

In de steile straten van Rodez, een 28 duizend zielen tellende gemeente in de Midi-Pyrénées, maakt Greg Van Avermaet zich los uit het peloton. Eén minuut lang trapt hij naar eigen zeggen boven de 900 watt, een extreem hoge inspanning. In zijn kielzog krijgt hij Peter Sagan mee. Maar hoe de Slowaakse alleskunner ook probeert langszij te komen, dit keer laat Van Avermaet zich niet aftroeven. Dodelijk vermoeid, maar met nog net genoeg energie om zijn handen omhoog te steken, duwt hij zijn fiets over de streep.

'Toen, zegt de Belgische bondscoach Kevin De Weert, 'is de nieuwe Greg opgestaan. Eentje met veel meer rust en zelfvertrouwen. Een winnaar.'

Logisch dus dat Greg Van Avermaet zondag voor de 101ste editie van de Ronde van Vlaanderen, die dit jaar vanuit Antwerpen vertrekt, als grote favoriet geldt. Al was het maar omdat tijdens deze editie Hamme, de plek waar hij opgroeide, door de organisatie als één van de zeven 'Dorpen van de Ronde' is aangewezen. En omdat het de ultieme revanche zou betekenen voor de Ronde van vorig jaar, toen hij in topvorm verkeerde, maar op honderd kilometer van de streep hard ten val kwam en zijn sleutelbeen brak.

'Ik ben stap voor stap gegroeid, zij ontploften als een kanon', antwoordde Greg Van Avermaet vorig jaar op de vraag waarom hij, in tegenstelling tot renners als Alexander Kristoff en John Degenkolb, pas zo laat in zijn carrière tot volle wasdom kwam. Floris Gerts, zijn Nederlandse ploeggenoot bij BMC, zegt: 'Sommige renners hebben meer tijd nodig. Maar juist omdat hij heel langzaam is gegroeid kan Greg nu heel constant zijn. Hij is voor mij het levende bewijs dat keihard werken loont.'

'Greg rijdt zuiniger', stelt De Weert. Eén van de redenen dat Van Avermaet voorheen nauwelijks uit de verf kwam, was dat hij volgens velen te veel met het hart en te weinig met zijn hoofd koerste. Hij was niet, zoals hij dat zelf noemde, een Sky-renner, 'waar ze voor iedere energiereep uitrekenen hoe ver je ermee kunt komen'.

Wat ook niet meehielp: overal waar Van Avermaet aan de start verscheen, koos hij voor de aanval, het hele jaar door. Hij smeet met energie. De Weert: 'Maar we moeten ook niet doen alsof hij een heel andere renner is geworden. Greg heeft nu eenmaal dat leeuwenhart. Daarin moet je hem niet afremmen.'

De Weert wil er evenmin aan dat Van Avermaet te vaak in de schaduw stond van zijn ploeggenoot Philippe Gilbert. 'Die tweestrijd is groter gemaakt dan het is. Ze zijn niet elkaars beste vrienden, maar ze zijn ook geen vijanden. En ook vorig jaar, toen Gilbert nog bij BMC reed, deed Greg het niet onaardig, dacht ik.'

Wat heet! Van Avermaet zegevierde in Omloop Het Nieuwsblad, won de Tirreno-Adriatico, pakte opnieuw een etappe in de Tour de France, veroverde zelfs de gele trui en als kers op de taart veroverde hij goud in de Olympische wegwedstrijd in Rio.

Een koers die vooraf als te zwaar werd beschouwd voor Van Avermaet. 'Maar we hebben dat parcours volledig uitgeplozen en geanalyseerd', zegt De Weert. 'Het was een puzzel van 1000 stukjes, maar alles viel die dag goed. Greg reed de perfecte wedstrijd.' Het leverde hem later in het jaar de titels 'sportman van het jaar' en 'wielrenner van het jaar' op.

Belgen dominant in de Ronde 

Ondanks het recente gebrek aan succes, zijn Belgische renners in de 'Ronde' bijna net zo dominant als Nederlandse schaatsers bij het WK allround. In de afgelopen vijftig jaar wonnen de Belgen de klassieker 28 maal: met drie overwinningen elk waren Eric Leman, Johan Museeuw en Tom Boonen de succesvolste coureurs. In de laatste vijftig jaar werden Nederlandse schaatsers dertig keer wereldkampioen allround.

De Ronde van Vlaanderen moet de kroon op zijn werk worden. Zelfs een val bij het mountainbiken, waarbij hij afgelopen november zijn enkel brak en daardoor gehandicapt aan de voorbereiding op het nieuwe seizoen begon, bracht Van Avermaet niet uit balans. 'Nu had ik eindelijk eens de tijd om de biografieën van Johan Cruijff en Bruce Springsteen te lezen', merkte hij glimlachend op.

De afgelopen dagen verkende hij samen met zijn ploegmaat Oliver Naesen het parcours van De Ronde. 'Ik ben in de conditie van mijn leven', vertelde hij de Belgische journalisten. Dat is maar goed ook: nooit eerder kwam het in de historie van de Ronde van Vlaanderen voor dat er vier jaar achtereen geen Belgische winnaar was. Van Avermaet moet die nood ledigen en in de voetsporen treden van eerdere kampioenen als Johan Museeuw, Peter van Petegem, Tom Boonen en Stijn Devolder. De druk van de Vlaamse wielerfans rust op zijn schouders.

Tijdens de teampresentatie aan het begin van het seizoen, zei BMC-baas Jim Ochowicz: 'Greg voelt geen druk meer, hij is eerder dankbaar voor zoveel vertrouwen.' Die indruk heeft Floris Gerts ook. 'Daarom schat ik zijn kansen hoog in. Sagan is iets minder dit jaar, dat scheelt. Greg heeft respect voor Sagan, maar geen ontzag. Hij kijkt er juist naar uit om met hem de duelleren. Een mooie koers er van maken, dat is wat hij wil.'

Alleen bondscoach De Weert houdt enige reserves. 'Het blijft wel De Ronde hè', waarschuwt hij. 'Alles moet kloppen.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden