Gouverneur biedt excuses aan voor opzettelijke blokkade drukke brug

De Republikeinse gouverneur van de Amerikaanse staat New Jersey, Chris Christie, ligt zwaar onder vuur. Uitgelekte e-mails tonen aan dat zijn topmedewerkers de drukke George Washington-brug, die New Jersey met Manhattan verbindt, in september met opzet hebben laten blokkeren. De gouverneur heeft inmiddels zijn excuses aangeboden en zijn vice-stafchef ontslagen.

Chris Christie. Beeld reuters

De medewerkers wilden met de blokkade wraak nemen op de democratische burgemeester van Fort Lee (een plaats in New Jersey). Die weigerde namelijk om Christie te steunen bij zijn herverkiezing als gouverneur.

In september vorig jaar nam de Port Authority, de beheerder van de beroemde George Washington-brug (300.000 voertuigen per dag), een merkwaardige beslissing. Twee van de drie tolhuisjes voor voertuigen uit Fort Lee gingen plotseling dicht. Niemand wist waarom. Het gevolg was complete chaos. Er ontstonden immense files, mensen konden niet op hun werk komen, kinderen misten school en erger nog: vier mensen die vast kwamen te zitten kregen hartproblemen. Een 91-jarige vrouw arriveerde door de onvoorziene drukte op de brug niet op tijd in het ziekenhuis en overleed.

Na vier dagen besloten de medewerkers van Port Authority op eigen gezag de huisjes weer te openen omdat de situatie uit de hand liep.

De verklaring die volgde, dat er onderzoek zou zijn gedaan naar de verkeersstromen op de brug, werd met scepsis ontvangen. Al snel ging een ander verhaal de ronde: de populaire gouverneur van New Jersey, Chris Christie - die genoemd wordt als een van de belangrijkste Republikeinse presidentskandidaten voor de aankomende verkiezingen in 2016 - wilde wraak nemen op Mark Sololich, de Democratische burgemeester van Fort Lee. Die had vorig jaar namelijk geweigerd om zijn steun uit te spreken voor Christies herverkiezing voor de staat New Jersey (die hij desondanks met grote meerderheid won).

Gouverneur Chris Christie tijdens zijn persconferentie donderdag. Beeld reuters
De George Washington-brug, met 300.000 voertuigen de drukste brug ter wereld. Beeld afp

'Tijd voor wat verkeersproblemen'
De uitgelekte e-mailcorrespondentie die gisteren openbaar werd gemaakt door The New York Times en The Washington Post lijkt dit aanvankelijke gerucht te ondersteunen. De correspondentie tussen Bridget Anne Kelly, de vice-stafchef van Christie, en David Wildstein, als ambtenaar werkzaam voor Port Authority en bovendien een goede schoolvriend van Christie, beslaat een periode van augustus tot december.

'Tijd voor wat verkeersproblemen in Fort Lee', schrijft Kelly in de vroege morgen van 13 augustus aan Wildstein. Die antwoordt twee minuten later. 'Got it.'

Een dag later stuurt burgemeester Sokolisch een smeekbede naar de Port Authority om de tolhuisjes weer te openen. De kinderen kunnen zo niet naar school, laat hij weten. Kelly en Wildstein sms'en elkaar: 'Is het erg dat ik moet lachen (om Sokolisch' smeekbede, red.)? 'Nee, maar ik vind het wel erg voor de kinderen', antwoordt één van de twee (het is aan de hand van de transcripties niet duidelijk wie welk sms'je stuurt). De reactie die daarop volgt: 'Het zijn kinderen van Buono-stemmers'. Deze grap verwijst naar Barbara Buono, de Democratische tegenstander van Christie bij de laatste gouverneursverkiezingen.

Misleid door zijn medewerkers
Christie heeft Kelly inmiddels ontslagen. Dat maakte hij donderdag bekend tijdens een persconferentie. Volgens Christie heeft de vice-stafchef tegen hem gelogen. Hij bood de inwoners van New Jersey zijn excuses aan. Hij noemde de situatie 'beschamend en vernederend'.

Christie heeft lange tijd ontkend dat hij of zijn medewerkers iets met de brugblokkade van doen hadden. Wel zijn Wildstein en een medewerker van de Port Authority, Bill Baroni, afgetreden omdat duidelijk was geworden dat het verhaal over de 'verkeersstudie' niet klopte. Nu de e-mail- en sms-correspondentie tussen de medewerkers van Christie was uitgelekt, had de gouverneur geen andere keuze: hij moest reageren. Dat deed hij ook, maar pas na uren van radiostilte.

In de verklaring die Christie uiteindelijk gaf, benadrukte hij dat hij de correspondentie nog nooit onder ogen had gekregen. Hij schoof de schuld af op zijn medewerkers die volgens hem 'onaanvaardbare fouten' hadden gemaakt. 'Ik ben woedend en diep bedroefd. Niet alleen omdat ik ben misleid door mijn medewerkers, maar ook omdat deze ongepaste gebeurtenissen buiten mijn medeweten om zijn gebeurd.' Ze zullen ervoor gestraft worden, voegde hij daar nog aan toe.

De tolpoorten van de George Washington-brug. Twee van de drie tolpoorten werden in september gesloten. Beeld reuters
Gouverneur van New Jersey, Chris Christie. Beeld ap

Politieke positie Christie in gevaar
Toch lijkt het erop dat Christie deze dans niet zo makkelijk ontspringt. De Amerikaanse media reageerden zonder uitzondering meedogenloos op de actie, die op Twitter tot #BridgeGate is gedoopt. 'Zo bekrompen, zo wraakzuchtig, zo Christie', schrijft Jonathan Capehart van The Washington Post. Dat Christie op de dag van het uitlekken van de correspondentie zijn enige publieke optreden van die dag cancelde, is volgens de publicist een teken dat hij 'beseft dat zijn politieke positie thuis en landelijk in gevaar is. Zoals alle pestkoppen rent hij weg van het echte gevecht.'

Joshua Marshall van TalkingPointsMemo's schrijft: 'Het gaat hier niet om corruptie, moord of een andere vorm van hoge criminaliteit. Maar het is wraakzuchtig en mogelijk ook illegaal. Het voldoet bijna aan de definitie van machtsmisbruik. Christie zal er niet aan onderdoor gaan. Ten minste niet met het bewijs dat er tot nu toe is. Maar het zal altijd rond zijn nek blijven hangen als die ene slechte actie van Christie die (afhankelijk van of je een vriend of vijand bent) vertelt wie de echte Chris Christie is.'

Redacteuren van de Newark, NJ en Star Ledger schrijven dat onomstotelijk vaststaat dat Christie verantwoordelijkheid draagt voor dit schandaal. Alleen de (rechtse) nieuwszender Fox News lijkt nog aan de zijde van de gouverneur te staan - die negeerde het nieuws over de uitgelekte correspondentie simpelweg.

De commentatoren zijn het verder allemaal met elkaar eens: alles hangt af van de komende dagen. Als Christie zijn positie wil behouden, dan moet hij tactisch en scherp reageren. Zowel aan linker als rechterzijde van het politieke spectrum heeft hij zijn vijanden die alvast hun messen scherp slijpen.

 
Zoals alle pestkoppen rent hij weg van het echte gevecht.
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden