Glasheldere opgave: de beste zijn in 2020

Australië vat de aanstelling van Jacco Verhaeren op als absolute noodzaak. De Nederlander is opgezadeld met een zware, maar glasheldere opgave: in het olympische jaar 2020 moet het land de beste zwemnatie ter wereld zijn.

CHRISTCHURCH - Swimming Australia liet zich donderdag overrompelen door de in Nederland vroegtijdig uitgelekte benoeming van Verhaeren. Tijdens de prompt ingelaste persconferentie in Sydney bleek evenwel dat de zwembond bij de sollicitatieprocedure allesbehalve overhaast te werk is gegaan.


Directeur Mark Anderson verklaarde dat een groot aantal nationale en internationale kandidaten voor de functie was benaderd. Ze moesten allemaal een visie op het Australische zwemmen formuleren. Die van Verhaeren was kennelijk het overtuigendst.


Met diens komst sluit Swimming Australia een fase van ingrijpend zelfonderzoek af. Verhaerens voorganger Leigh Nugent stapte op nadat in maart een tweetal vernietigende rapporten was verschenen over een schrijnend gebrek aan professionaliteit in zijn equipe rond de Olympische Spelen van Londen. Uitgerekend de man die de grote schoonmaak in gang had gezet, bondsvoorzitter Barclay Nettlefold, moest in juni het veld ruimen nadat hij door een medewerkster van onbetamelijk gedrag was beschuldigd.


Onder invloed van de schandalen en de teleurstellende prestaties in Londen en tijdens de WK in Barcelona, deze zomer, haakten belangrijke sponsoren af. De Australische zeillegende John Bertrand (66) meldde zichzelf als redder in de nood. Bij zijn aantreden in augustus zei de nieuwe bondsvoorzitter eerlijk van zwemmen weinig verstand te hebben, maar van topsport en teamvorming des te meer.


Bertrand aarzelde gisteren niet de benoeming van Verhaeren te omschrijven als 'een coup', een verrassende slag die tegenstanders verzwakt en andere geïnteresseerden het nakijken geeft. Hij is ervan overtuigd dat Verhaeren bij machte is het Australische zwemmen een impuls te geven die heilzaam uitwerkt op elk niveau, 'van het olympisch podium tot aan de basis'.


De Australische topzwemmers zullen bij voorbaat gerustgesteld zijn door Verhaerens imposante conduitestaat en de wetenschap dat hij onder collega-trainers een graag geziene gast is. Tegelijkertijd is Verhaeren zonder twijfel op de hoogte van de reikwijdte van zijn nieuwe baan en de last van de erfenis die hij de komende jaren moet bewaken en uitbouwen.


Ter vergelijking: Nederland vergaarde door de jaren heen 56 olympische zwemmedailles, waaronder 19 gouden. Australië (23 miljoen inwoners) zwom op de Spelen 178 medailles bij elkaar, waaronder 57 van goud: driemaal zo veel als Nederland.


Voor Verhaeren is dat straks de enige meetlat die ertoe doet. Dat was althans een punt waarover Michael Scott, topsportdirecteur van Swimming Australia, geen misverstand liet bestaan: 'We hebben veel talent, maar het lukt onze finalisten en halve-finalisten niet hun kansen om te zetten in goud, waar je uiteindelijk op wordt beoordeeld.'


Scott, die Verhaeren prees omdat hij naadloos in de nationale zwemcultuur zou passen, vindt dat het de huidige lichting Australische topzwemmers ontbreekt aan een aantal elementaire vaardigheden. 'Door een slechte afwerking grepen we in Barcelona naast een stel gouden medailles.' Het is de technische bagage van de nieuwe hoofdcoach die de slordigheid moet uitbannen en het pieken tijdens grote wedstrijden weer tot regel moet maken.


Scott: 'Als klein zwemland hebben de Nederlanders keer op keer laten zien dat ze geweldig kunnen presteren tijdens de evenementen die ze als doelwit hebben uitgekozen.'


Kromo vs Campbell

Ranomi Kromowidjojo kent haar opdracht voor de Olympische Spelen van 2016: Cate Campbell, de nieuwe pupil van Verhaeren, verslaan op de 100 meter vrije slag. Kromowidjojo pakte op de Spelen van Londen de olympische titel op die afstand, Campbell won deze zomer de wereldtitel. Verhaeren zegt er altijd voor zijn Nederlandse ex-pupil te zijn ('zij zit in mijn hart'), maar in de sport juicht een coach bij het succes van de vrouw die hij in het water heeft gebracht.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden