Gewoon, zonder extra rijlessen de baan op

DONNY CREVELS, door de Nederlandse Autorensport Vereniging uitgeroepen tot Driver of the Year, was dit jaar de vierde Nederlander die het kampioenschap Formule-3 op zijn naam schreef....

DAVID COULTHARD verklaarde de Italiaanse teambaas Giancarlo Minardi voor gek toen hij begin december Donny Crevels in de stromende regen het circuit van Barcelona opstuurde. Ervaren Formule 1-coureurs als Michael Schumacher, Jarno Trulli en de Schot zelf wierpen die dag een blik naar buiten en besloten vrijaf te nemen, maar Minardi oordeelde anders. 'Stap maar in en maak er wat van.'

Anderhalve ronde later stond de Amsterdammer met een beschadigde voorvleugel in de grindbak. Gelukkig voor Crevels had hij een dag eerder al 32 ronden in de Minardi kunnen rijden. Als winnaar van het Italiaanse Formule 3-kampioenschap kreeg Crevels twee testdagen met het kleinste van de Formule 1-teams aangeboden, een kans die voor weinig coureurs is weggelegd.

'Ik kreeg alle vertrouwen. Ze stuurden me de eerste dag gewoon de baan op, zonder veel uitleg over alle knopjes op het stuur. De Formule 1 is een heel andere auto, groter, breder en zwaarder dan ik gewend ben. Qua topsnelheid ontlopen beide auto's elkaar niet zo veel, maar vooral de acceleratie en de remkracht van de Formule 1 is veel heftiger. De eerste rondjes heb ik het rustig aangedaan, maar na vijf ronden remde ik, net als de grote jongens, vanaf dertig meter tot in de bocht. Ik kreeg echt het gevoel dat ik erbij hoorde.'

De test met Minardi betekende voor Crevels de kroon op een bijzonder jaar. Zelf is de wereldkampioen karten van 1991 de laatste die een paar jaar geleden had durven dromen van zo'n spectaculaire wending in zijn carrière.

Zijn talent is nooit het probleem geweest; gebrek aan geld heeft Crevels door de jaren heen meer gehinderd. Na drie jaar in de Opel Lotus te hebben gereden, kon Crevels geen nieuwe sponsor vinden. Crevels doodde de tijd op de kartbaan van zijn vader aan de Amsterdamse Sloterdijk, handelde in tweedehands auto's en hield zijn conditie op peil in de hoofdklasse van het zaalvoetbal. Halverwege 1997 hadden de aflatende inspanningen van vader Dick Crevels eindelijk resultaat: een automatiseringsbedrijf met belangen in Italië bleek geïnteresseerd. Crevels kon zich inkopen bij het Italiaanse Prema Power team.

Een optreden bij de Masters of Formula 3 op het circuit van Zandvoort en een paar races in de Italiaanse Formule 3 vormden de opmaat voor een seizoen in de Formule 3000, de laatste stap naar de Formule 1. 'Sponsoring is alles in de autosport', zegt Crevels. 'Ik ken veel talentvolle jongens die door gebrek aan geld niet verder komen.'

Hij kan het weten. Een seizoen in de Formule 3 kost acht ton tot een miljoen, voor de Formule 3000 moet ruim anderhalf miljoen beschikbaar zijn. Uiteindelijk bleek de Formule 3000 te begrotelijk, waarna Crevels zich twee dagen voor het begin van het seizoen met Prema Power inschreef voor het Italiaanse Formule 3-kampioenschap. Hij sloot het seizoen af met drie overwinningen en zeven podiumplaatsen in totaal.

'De laatste race was de mooiste. Normaal rijd ik heel calculerend, nu moest ik winnen, terwijl ik de vijfde startpositie had. In de eerste bocht had ik al drie rijders te pakken. Ik moest alles uit de kast halen, maar tegelijkertijd mijn verstand erbij houden. Het gevoel als je over de finish gaat en het hele team over de pitmuur ziet hangen, is echt onbeschrijflijk.'

Het seizoen werd overschaduwd door een tragisch ongeval, waarbij de teamgenoot van Crevels van vorig jaar tijdens de vrije training het leven liet. Die race is niet meer verreden. 'Ik heb dat weekend wel de Memorial bokaal gekregen, omdat ik de pole position had veroverd. Die heb ik aan het team geschonken, die kenden die jongen veel beter dan ik. Ik kan het me haast niet voorstellen dat mij zoiets overkomt. De monocoque is zo hard dat je auto compleet uit elkaar kan spatten als je crasht, maar de cocon waar je in zit blijft heel. Hoe hard moet het dan wel niet gaan als het je dood betekent?'

Crevels staat er, zoals zoveel coureurs, niet lang bij stil. 'Ik heb altijd het gevoel dat ik de auto onder controle heb.' Als vierde Nederlander na Jan Lammers, Jos Verstappen en Tom Coronel won Crevels het Formule 3 kampioenschap; de Nederlandse Autorensport Vereniging heeft hem op grond daarvan onderscheiden met de titel Driver of the Year 1998.

Maar ook deze vorm van erkenning betekent geen enkele garantie voor het vervolg van zijn carrière, zo heeft Crevels inmiddels ondervonden. De automatiseerder kondigde kort geleden aan de sponsorovereenkomst te beëindigen. Het doel is bereikt: nieuwe Italiaanse contacten zijn gelegd, goede klanten hebben van een aardig weekendje Italië kunnen genieten en de naamsbekendheid is gestegen.

Crevels' droom om volgend jaar in de Formule 3000, inmiddels ook wel de Formule 1 Junior genoemd, uit te komen, is een stuk onzekerder geworden. In tegenstelling tot veel topcoureurs in Nederland geniet Crevels geen extra steun van een tabaksfabrikant of een keukengigant, maar doet hij het met een enkele sponsor, waardoor hij financieel kwetsbaarder is.

Tijdens het raceseizoen is hij geheel afhankelijk van zijn sponsor, de wintermaanden komt hij door met de tweedehands autohandel en het helpen van zijn vriendin, die een plekje op een markt in Amsterdam-Noord heeft. 'En het hangt natuurlijk van deze maanden af of ik volgend jaar ook rijd. Mijn vader is druk bezig. Prema Power wil graag met mij door in de Formule 1-Junior, ik kan als het ware zo instappen. En als ik de signalen goed begrijp, wil mijn hoofdsponsor van vorig jaar misschien toch doorgaan. Maar op voorwaarde dat er een tweede partij bij komt.'

Hans van der Klis

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden