Geslaagde testvlucht: China poogt heerschappij Airbus en Boeing te doorbreken

Het vliegtuig waarmee China de heerschappij van de westerse grootmachten als Airbus en Boeing wil doorbreken, heeft zijn eerste succesvolle vlucht gemaakt. De C919 maakte vrijdag zijn eerste tocht in het luchtruim.

Comac Bezoekers bij de C919 op vliegveld Pudong. Beeld reuters

Duizenden toeschouwers, onder wie hoogwaardigheidsbekleders, zagen het gevleugelde kindje van de Chinese luchtvaartbouwer Comac opstijgen vanaf luchthaven Pudong in Shanghai. Het passagiersvliegtuig, dat afhankelijk van de inrichting ruimte biedt aan maximaal 174passagiers, vloog zo'n 90minuten rond boven de grootste stad van China op een beperkte hoogte van 3kilometer. Daarna zette testpiloot Cai Jun de C919 weer veilig aan de Chinese grond.

Chinese aspiraties

De geslaagde vlucht is een symbool voor China's aspiraties op de vliegtuigenmarkt. Al sinds 2008, het jaar waarin de C919 werd aangekondigd, geldt het passagiersvliegtuig als de eerste waarschuwing aan Airbus en Boeing. De twee westerse vliegtuigbouwers verdelen de vliegtuigmarkt voor grotere modellen al decennia onderling. China, nu een economische wereldmacht, probeert zich daartussen te wurmen. Een eigen vliegtuigbouwer levert prestige op, weet het land, en als het meezit ook veel geld: Airbus en Boeing verdienen samen miljarden per jaar aan de verkoop van vliegtuigen: hun gezamenlijke omzet in 2016 was 153miljard euro.

Eigenlijk moest de C919 al in 2014 debuteren. Tegenvallers bij de productie veroorzaakten een fikse vertraging. 'Dat het langer heeft geduurd is op zich niet zo verwonderlijk', zegt luchtvaartspecialist Hans Heerkens van de Universiteit Twente. 'Het is een titanenklus om een vliegtuig de lucht in te krijgen. Zelfs voor gevestigde bouwers als Airbus en Boeing duurt het lanceren van een nieuw model vaak langer dan verwacht.'

Tekst gaat verder na de foto.

Duizenden toeschouwers, waaronder hoogwaardigheidsbekleders, Comac-medewerkers en andere geïnteresseerden, zagen de C919 vandaag voor het eerst opstijgen vanaf luchthaven Pudong in Shanghai. Beeld AFP

Concurrent

De C919 moet concurreren met de A320 van Airbus en de 737 van Boeing, vliegtuigen van vergelijkbare grootte. Daarvan zijn evenwel al 5.000 respectievelijk 3.500 van de nieuwste modellen besteld door de luchtvaartmaatschappijen. De orderportefeuille van Comac valt daar met iets meer dan vijfhonderd toestellen bij in het niet. Nagenoeg alle bestellingen zijn bovendien afkomstig van Chinese maatschappijen.

'Die worden dringend door de Chinese regering verzocht om de C919's af te nemen of krijgen forse kortingen', zegt Heerkens.

Dat Europese en Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen nog geen interesse hebben in de Chinese toestellen is niet gek. De C919 heeft geen duidelijke voordelen ten opzichte van de concurrerende vliegtuigen. Het gaat nog decennia duren voordat Comac zich met zijn rivalen kan meten, schat hij. 'Vijfhonderd orders is een aardig begin, maar de champagne gaat er niet voor open. Comac zal zich als nieuwe vliegtuigbouwer moeten bewijzen aan de luchtvaartmaatschappijen, zowel wat betreft de kwaliteit van hun toestellen als de service die ze leveren. Dat proces neemt twintig tot dertig jaar in beslag.'

Tekst gaat verder na de foto.

De C919 moet concurreren met de A320 van Airbus en de 737 van Boeing, vliegtuigen van vergelijkbare grootte. Beeld AFP

Voordat het zover is moet Comac eerst dé vliegtuigbouwer van China worden. Volgens schattingen van Boeing heeft China in de komende twintig jaar liefst 6.300toestellen nodig dankzij de uitdijende, steeds vaker reizende middenklasse. Die behoefte zal grotendeels worden vervuld door Airbus en Boeing, die daarvoor al orders ter waarde van tientallen miljarden binnen hebben. Maar met de staat als drijvende kracht zal het ook Comac niet aan binnenlandse orders ontbreken.

De ceo's van Airbus en Boeing liggen nog niet wakker van de Chinese vliegtuigen, ook omdat de eerste lijnvlucht met een C919 pas voor 2020 gepland staat. De nieuwe A320 van Airbus is vorig jaar gelanceerd, terwijl de 737 van Boeing later dit jaar zijn eerste lijnvlucht maakt. De voorsprong is voor de Chinezen over drie jaar waarschijnlijk niet meer te overbruggen. 'Maar voor de langere termijn houden die ceo's zeker rekening met Comac', zegt Heerkens. 'China is een enorm land met veel kapitaal en veel talent. Dat ze een eigen middelgroot verkeersvliegtuig hebben ontwikkeld, is een prestatie op zich.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden