Gène Gerards (1940 - 2018): Limburgse voetbalcoach die verknocht was aan Kreta, en Kreta aan hem

De voetballer uit de mijnstreek werd onder de naam Mister Evgenios Gkerard een Griekse God op het eiland Kreta. Hier overleed hij ook.

Gène Gerards.

Op 13 september vorig jaar werd in het Theodoros Vardinoyannis Stadion op Kreta een tribune vernoemd naar Mister Evgenios Gkerard. Het was de Griekse naam van de Limburger Gène Gerards die vijftien jaar de oefenmeester was van OFI Kreta, een club waar zeer zelden een trainer zijn eerste seizoen afmaakt. Maar de voormalige speler van de SV Limburgia en Fortuna '54 was in de harten gesloten als een kind van de club.

De liefde was wederzijds. Gerards was verknocht aan Kreta. Op 2 januari stierf hij in het plaatsje Élia, vlakbij Heraklion, aan de gevolgen van een hersenziekte PSP. Toen een Griekse krant hem een keer interviewde over de eurocrisis liet hij er geen misverstand over bestaan waar zijn sympathie lag. 'Na zoveel jaren te hebben uitgekeken op de Psiloritis (de hoogste berg van het eiland) voelt dit als mijn vaderland. Hier ben ik gelukkig. Ik ben zo gehecht aan Kreta dat ik mijn naam heb veranderd.' Biograaf Jos van Meeuwen ontmoette Gerards daar en schrijft nu een boek over hem met de pakkende titel Zijn geest is de ronde Godin, een Griekse uitdrukking voor 'Voetbal betekent alles voor hem'. Hij is niet verbaasd dat een Limburger uit de mijnstreek zich zo thuis voelde op Kreta. 'Gerards was een Bourgondiër. Hij hield van het weer, de wijn en de onverwachte wendingen van het Griekse leven.'

Gène - ook Sjeng genoemd - Gerards was een van de drie kinderen van Joep Gerards, zelfs een begenadigd voetballer die 27 jaar voorzitter zou zijn van SV Limburgia in Brunssum, de club van de toenmalige werknemers van de staatsmijnen. In 1957 maakte Gène zijn debuut in het eerste elftal van die club. Zes jaar later ging hij naar Fortuna '54 dat toentertijd met spelers als Cor van der Hart, Jan Notermans en de Luxemburger Spitz Kohn tot de top van Nederland behoorde. In 1964 won hij de KNVB beker en hij zou zelfs een keer uitgenodigd worden voor de voorselectie van het Nederlands elftal. In 1967 keerde hij weer terug naar Limburgia dat bij de grote voetbalsanering in 1971 terug werd gezet naar de amateurs.

Gerards stopte en haalde vervolgens een trainersdiploma in Duitsland dat echter in Nederland niet werd erkend. Ondanks protesten van de Vakvereniging van Oefenmeesters zou hij met dispensatie bij Roda JC elf jaar assistent zijn van grote trainers als Bert Jacobs, Piet de Visser en Frans Körver.

In 1985 kon hij als hoofdtrainer aan de slag bij OFI Kreta. In zijn eerste seizoen werd de club tweede in de Griekse competitie. In 1987 won OFI de Griekse beker. De spelers en trainer Gerards kregen een heldenontvangst op Kreta. In het seizoen 1993/94 werd Atlético Madrid in de UEFA Cup uitgeschakeld. Een van de sterren van dat team was Nikos Machlas die later topscorer van de eredivisie werd bij Vitesse en daarna naar Ajax ging. Piet de Visser zei in VI over Gène: 'In Nederland is Gène helaas vergeten, maar voor mij behoort hij tot de grootste trainers die we in ons land hebben gekend.' Hij zette in Kreta een jeugdopleiding op, had oog voor talent en slaagde erin de spelers discipline bij te brengen. ' In 2000 verruilde hij OFI Kreta voor AEK Athene. Hij zou nog voor andere clubs in Griekenland en op Cyprus trainen. Maar zijn hart lag op Kreta, waar hij in 2005 met zijn Griekse liefde Katherina trouwde. In 2010 kreeg hij een zwaar auto-ongeluk op weg naar een wedstrijd van de club. Een jaar later werd PSP geconstateerd, een zeldzame aandoening waarbij hersencellen langzaam afsterven. Op 20 november was hij voor de laatste keer in het stadion toen er een benefietwedstrijd voor hem werd gehouden.

Gerards heeft twee kinderen uit twee eerdere huwelijken

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden