'Geheime' oorlog Amerika: mariniers bestoken IS klokje rond met granaten

Verscholen in de Syrische woestijn, onder een zandkleurig net, schieten Amerikaanse mariniers met hun M777-houwitser granaten af op IS-strijders in Raqqa. In het geniep en onafgebroken. Ze vormen Amerika's geheime bijdrage aan het offensief om de jihadisten te verdrijven uit de hoofdstad van het kalifaat. Zonder de honderden granaten die zo'n 20 kilometer verderop neerdalen op de hoofden van de IS-strijders, zou de val van Raqqa niet nabij zijn.

In de vroege ochtend wordt een granaat afgevuurd richting Raqqa. Beeld US Marines/Matthew Callahan

Eigenlijk willen de VS helemaal geen ruchtbaarheid geven aan de aanwezigheid van deze Amerikaanse gevechtssoldaten op de grond in Syrië.

Washington wil immers angstvallig het beeld vermijden van Amerikaanse 'boots on the ground' in wespennest Syrië. In maart werd de uitzending van de honderden mariniers officieel bekendgemaakt, maar daar bleef het dan ook bij. Journalisten worden niet toegelaten tot de artillerie-eenheid die op zo'n 20 kilometer van Raqqa posities van IS bestookt.

Hierdoor bestaat nog steeds het beeld, wereldwijd, dat de VS alleen vanuit de lucht aanvallen uitvoeren op IS om een einde te maken aan het kalifaat. Niets is minder waar.

Dankzij een video van één minuut en 44 seconden, voornamelijk gemaakt met een drone, is nu te zien hoe de mariniers te werk gaan met hun artilleriegeschut, het modernste van het Amerikaanse marinierskorps. De video is gemaakt door een fotograaf, Matthew Callahan, die al jaren het marinierskorps volgt. Bij hoge uitzondering kreeg hij als enige toegang tot de eenheid in de Syrische woestijn. Het marinierskorps heeft er een ronkend promotiefilmpje van gemaakt, voorzien van dramatische muziek.

Onafgebroken schieten de mariniers, behorend tot Amerika's beste gevechtssoldaten, hun 155mm-granaten af. De beschietingen moeten de opmars richting Raqqa van door de VS gesteunde rebellen en Koerdische strijders mogelijk maken. Vorige week braken ze voor het eerst door de oude historische muur rond de stad.

Twee M777-houwitsers bestoken doelwitten van IS in en rond Raqqa. De mariniers krijgen de coördinaten van IS-posities van rebellen van het SDF die een offensief zijn gestart tegen de stad in het noorden van Syrië. Beeld US Marines/Matthew Callahan

Levensgevaarlijk

Als het verloop van de strijd verandert, pakken Osprey-helikopters de 4.200 kilo zware M777 op om vanuit een andere locatie rond Raqqa IS te bestoken. Uit het niets dalen de granaten dan weer neer op op een groep jihadisten en hun materieel.

De verwoesting en de slachtoffers die de mariniers veroorzaken in IS-gebied met hun Engels geschut, onder wie mogelijk ook burgers, blijft onduidelijk voor de buitenwereld. Dit geldt ook de luchtoorlog tegen IS die nu al drie jaar gaande is. Gevechtsvliegtuigen zien we elke dag opstijgen vanaf Amerikaanse vliegdekschepen, evenals B-1-bommenwerpers vanaf vliegvelden in de regio. Maar hoeveel dood en verderf ze zaaien onder IS-gelederen blijft een grote vraag.

Luchtfoto's van de artillerieschade waarover de VS beschikken, heeft het Pentagon tot nu toe niet vrijgegeven. Het past in de strategie om zo weinig mogelijk ruchtbaarheid te geven aan de missie en het beeld op te houden dat het Syrische strijders zijn die IS bevechten.

De mariniers krijgen de coördinaten van de IS-posities van strijders van het SDF, de coalitie van Koerden en gematigde Syrische strijders die nu aan de poorten van Raqqa rammelen. Sinds de komst van het M777-geschut op het strijdtoneel, moet elke IS-strijder er rekening mee houden dat een granaat op elk moment op hem kan kan komen afsuizen.

Een marinier trekt aan een koord om een artilleriegranaat af te vuren met de M777. Om burgerdoden te voorkomen bij de beschieting van IS-posities rond Raqqa, maken de VS gebruik van precisiegranaten die op meters van het doelwit belanden. Beeld US Marine Corps

Effectief wapen

Met de M777 kunnen elke minuut twee tot vijf granaten worden afgevuurd. Levensgevaarlijke projectielen, zoals de hightech-granaat Excalibur, 48 kilo zwaar en 1 meter lang. De houwitsers bieden de VS een extra mogelijkheid om het IS-arsenaal, van gebouwen en groepen strijders tot pantserwagens, te verpulveren.

Gevechtsbommenwerpers die hun missie moeten afbreken vanwege slecht weer, kunnen het werk hierna gewoon overlaten aan de mariniers op de grond. Omdat de houwitsers 'slimme' granaten kunnen afvuren die vrij trefzeker zijn, is de M777 een effectief wapen in de strijd tegen IS.

Standaard-artilleriegranaten plegen op flinke afstand van het doelwit te ontploffen. Gemiddeld komt de helft van deze 'domme' granaten terecht binnen 267 meter van het doelwit. Niet de Excalibur. In Irak kwam het overgrote deel van deze hightechgranaat tot op 4 meter terecht van het doelwit. In Afghanistan wisten mariniers een groep Talibanstrijders zelfs uit te schakelen met slechts een van deze precisiegranaten. Zij bevonden zich op maar liefst 36 kilometer van de houwitser toen een Amerikaanse artillerie-eenheid het vuur op hen opende.

Of bij de onophoudelijke artilleriebeschietingen van de mariniers burgerdoden zijn gevallen en hoeveel dat er zijn geweest, zal waarschijnlijk pas na de val van Raqqa duidelijk worden. Volgens de VS zijn sinds de luchtaanvallen op IS in 2014 begonnen zo'n 480 burgers gedood bij de bombardementen in Syrië en Irak. Een schatting van Airwars, een groep van onderzoekers en journalisten, houdt het echter op zo'n 3.800 burgerdoden.

Mariniers van de 11th Marine Expeditionary Unit in Syrië dragen artilleriegranaten om afgevuurd te worden op posities van IS. De VS maken de locaties niet bekend vanaf waar de mariniers IS bestoken. Beeld US Marine Corps
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden