Geestig omdat hij in zijn rol altijd serieus bleef

Dat hij bij zijn sterven gememoreerd zou worden als comedy-acteur, had de jongere Leslie Nielsen nooit verwacht. Op zijn vijftigste gold hij binnen het Hollywood-circuit als gewaardeerd, zij het een beetje saai film- en televisieacteur. Zo iemand waarmee je niet mis kon gaan in een serieuzere, maar ook wat beperkte dramatische rol. De grote ommezwaai in de carrière van de zondag op 84-jarige leeftijd overleden Nielsen kwam met Airplane! (1980), de luchtvaartsatire van filmmakers Jim Abrahams en David en Jerry Zucker, die bekend stonden om hun ongeëvenaard flauwe én ongecompliceerd geestige parodiefilms (The Kentucky Fried Movie, 1977). Gewichtige acteurs zochten ze, die vooral nooit eerder comedy hadden gespeeld. Nielsen, met uitgestreken gelaat, wist zelfs de meest onzinnige dialogen doodserieus over te brengen, als vliegtuigpassagier dr. Rumack. Het bleek de sleutel tot vrijwel al zijn volgende rollen: lollig zijn zonder het te doen.


Echte roem volgde met het volgende project van het filmerscollectief Abrahams en Zucker: de als tv-serie al snel gestaakte jarenzeventig-politieparodie Police Squad, die onder de naam The Naked Gun: From the Files of Police Squad! in 1988 een doorstart kreeg op het witte doek. Met Nielsen in de hoofdrol als de onverstoorbare, alles letterlijk nemende politieagent Frank Drebin: 'Als ik vijf maniakken in toga een man zie neersteken, midden in het park ten overstaan van honderd mensen, dan schiet ik die klootzakken neer. Dat is hoe ik te werk ga'. De burgemeester: 'Dat was een opvoering van Shakespeare's Julius Caesar, Frank. Je doodde vijf acteurs. Goeie acteurs.'


Er volgden nog twee, even succesvolle en droogkomische delen van de serie, The Naked Gun 2 ¿: The Smell of Fear en The Naked Gun 33 1/3: The Final Insult.


Nielsen zag de flauwleuke comedy als zijn bestemming. 'Voor die film was ik enkel grappig als de camera niet aanstond.' Ook op zijn tachtigste verliet hij zelden de deur zonder zijn scheetkussen. De acteur, die tot op hoge leeftijd bleef werken, herhaalde zichzelf na het Naked Gun-succes in allerlei parodiefilms van minder kaliber, zoals Repossessed (naar The Exorcist) en Scary Movie deel 3 en 4 (naar de Scream-horrorfilms).


Ook in zijn in 1993 gepubliceerde autobiografie The Naked Truth weigerde Nielsen van zijn komische imago af te stappen. Hij voegde affaires (Liz Taylor) en filmprijzen (2 Oscars) toe aan de werkelijkheid, en presenteerde zich ongegeneerd als voornaamste acteur van zijn generatie, die onder meer collega James Dean de fijne kneepjes van het vak bij bracht. Bij zijn geboorte in 1926 leek die positie nog niet waarschijnlijk.


Nielsen groeide op in het afgelegen noorden van Canada, vader zat bij de bereden politie, broer Erik zou het tot vice-premier van Canada schoppen. Nielsen belandde in de jaren vijftig met een studiebeurs in New York, waar hij zich als method-acteur liet scholen. De sterrenstudio MGM voorzag hem - knap, lang en blond - al snel van een contract voor meerdere jaren. Hij was te zien als ruimteschipkapitein in de science fiction klassieker Forbidden Planet (1956) en oogstte lof als aristocratische zuiderling in Tammy and the Bachelor (1957). De kapiteinsrol zou hij later ook spelen in de bekende rampenfilm The Poseidon Adventure (1972).


Nielsen, die in meer dan honderd films speelde en in talloze tv-series, huwde vier maal en laat twee dochters na bij zijn tweede vrouw.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden