Geen paniek, het water komt wel vaker

Eigenlijk valt het best mee met de watersnood. Alleen Gloucester mort. ‘Het is vreselijk om niet te kunnen douchen.’Van onze correspondent..

Gert-Jan van Teeffelen

De situatie was onheilspellend in Oxford, afgaande op de ochtendjournaals. Verslaggevers in lieslaarzen meldden dat 280 mensen waren geëvacueerd. De universiteitsstad (150 duizend inwoners) is omgeven door de Theems en enkele zij-armen. Woensdag was ‘D-day’: de rivier zou zijn hoogste punt bereiken.

Wie vanuit het zuiden op de stad afkwam, kon woensdagmiddag inderdaad zien dat de Theems veel breder is dan gewoonlijk. Wat in Nederland uiterwaarden genoemd worden, stonden onder water, enkele wegen waren dicht.

In de stad zelf geen spoor van paniek of eventuele hulpdiensten. Toeristen vergapen zich, likkend aan hun ijsjes, aan de historische gebouwen. ‘Waar de overstroming is? Probeer de westkant van de stad eens’, zegt een winkelier.

Bij Botley Road is het raak. Het verkeer wordt omgeleid. Even verderop staan satellietwagens van onder meer Sky en de BBC. Halverwege de straat, vlak na de brug over een gezwollen zijtak van de Theems, staat een strook van honderd meter enkele decimeters onder.

Terwijl buurtbewoners toekijken vanaf het droge, speelt zich een opmerkelijk tafereel af. Om beurten gaan de tv-verslaggevers midden in het water staan met een cameraman, om vandaar verslag te doen.

‘Welkom in het epicentrum’, zegt de verslaggever van ITV News, die zich voorstelt als Chris. ‘Sommige mensen denken dat half Oxford onder water staat. Het gaat echter om niet meer dan vier straten ofzo. Maar het moet er natuurlijk wel een beetje echt uitzien, zegt hij terwijl hij grijnzend op zijn overall en laarzen wijst.’

‘Ik vind het vreselijk voor de mensen wier spullen nat zijn geworden’, zegt Ian (22), een nieuwsgierige student. ‘Maar dít vind ik eerlijk gezegd nogal grappig.’

Een kilometer of dertig stroomafwaarts ligt het dorpje Pangbourne, eveneens getipt als potentieel ‘zwaar geval’. De afgelopen dagen zijn al enkele huizen ondergelopen.

Vlak buiten het welvarende gehucht, dat is voorzien van een Bentleydealer, woont mevrouw Singh (73) op enkele meters van de rivier. Op haar slippers inspecteert ze de steiger waar hun bootje ligt.

‘Ik maak me wel een beetje zorgen. Maar het heeft geen zin je te verzetten tegen wat Hij van plan is’, wijzend naar de hemel. Ze is niettemin hoopvol. ‘In 2003 kwam het water tot de vijfde trede van dit trapje. Nu is het pas bij de tweede. Do you want a cup of tea, my dear?’

Op de tolbrug staat meneer McGrory foto’s te maken. ‘Machtig hè? Daar links van die ondergelopen bankjes loopt de rivier normaal gesproken. We krijgen tegenstrijdige berichten, niemand weet hoe hoog het werkelijk wordt.’

Hij ergert zich aan ‘de gebakken lucht’ die in de media wordt geserveerd. ‘Volgens de krant zijn we aan het hamsteren. Nou, ik ken ongeveer het hele dorp, en niemand is hier in paniek, we hebben dit eerder gezien. Volgens mij was het bij Doncaster erger.’

Hij verwijst naar de overstromingen van eind juni, toen rond Leeds 27 duizend huizen waterschade opliepen, terwijl drie mensen verdronken. Bij de watersnood van de afgelopen dagen zijn tienduizend huizen in het geding, aldus de overheid.

De brandweerlieden vinden het allemaal wel spannend. Ze maken foto’s van elkaar, terwijl ze een bootje te water laten. ‘We gaan oevers inspecteren, en mensen waarschuwen die te dichtbij komen.’

Richting Reading staat een groepje mensen te mokken, eigenaren van plezierjachten, die vanwege het hoge water – de bruggen liggen te diep – niet verder kunnen. ‘Ik had alweer in Londen moeten zijn’, zegt een man. ‘We zitten al dagen in de pub.’

Het zijn luxeproblemen vergeleken bij wat de inwoners van Gloucester ruim 100 kilometer verderop doormaken. Zij hebben écht last van het water. Dat bereikte, anders dan in de Theemsvallei, het hoogste punt in 60 jaar.

Bij het binnenrijden van de stad is vreemd genoeg weinig te zien. In de meeste straten liggen zelfs geen plassen, bouwvakkers werken aan nieuwe woningen, de winkels zijn open, er zijn mensen aan het joggen.

Maar dan vallen de blauwe containers op. Om de paar straten staan tanks met een watertap, sinds de waterzuiveringsinstallatie is ondergelopen. Bij Denmark Road staat Julie Savage (49). ‘Het is vreselijk om niet te kunnen douchen. De wc spoelen we door met emmers regenwater. Veel bedrijven hebben een chemisch toilet moeten installeren.’

Pas bij de supermarkt Tesco blijkt hoe groot de onvrede is. Er staan tientallen mensen in de rij bij een vrachtwagenlading waterflessen van het leger – zes flessen per persoon.

‘We staan hier omdat de tanks in onze buurt steeds leeg zijn’, foetert meneer Carroll. ‘Het is een schande. Ze zouden het huis aan huis moeten brengen. Dit gaat dagen duren.’

Volgens hem hadden de autoriteiten dit kunnen zien aankomen. ‘Ze hebben hier, anders dan bij jullie, geen flauw idee wat ze met water aanmoeten.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden