Geen oproer, maar de sfeer is verre van amicaal

De ene Unilever-belegger vindt het 'geen stijl' dat de topman in het jaarverslag bij de voornaam wordt genoemd, de ander maakt zich zorgen over de gezondheid van 's mans opvolger....

Van onze verslaggever Gert-Jan van Teeffelen

'Ik voel me belazerd als aandeelhouder. De koers blijft dalen en vragen daarover mogen we niet stellen. Mijnheer Burgmans weet alles beter en anders grijpt hij wel in als voorzitter van deze vergadering.'

Van een regelrecht oproer is geen sprake, maar de sfeer bij Unilevers aandeelhoudersvergadering is dinsdag verre van amicaal. In de Rotterdamse Doelen hebben zich ruim driehonderd kleine en grote beleggers verzameld. Zij spuwen hun gal over het beleid van het was-, voedings- en verzorgingsmiddelenconcern. Unilever draait niet lekker. De omzet, de winst en de aandelenkoers staan al enige tijd onder druk. Het bedrijf (omzet 40,2 miljard euro, 223 duizend werknemers) noemt het jaar 2004 'erg teleurstellend', onder meer vanwege de supermarktoorlog.

Het begint onschuldig, als een deftige mevrouw wil weten waarom Unilevers hoogste bazen, Cescau en Burgmans, in het voorwoord van het jaarverslag bij hun voornamen – Patrick respectievelijk Antony – worden genoemd. 'Dat vind ik geen stijl.' Verder noemt ze Unilevers slecht verkopende afslankproduct SlimFast 'gevangeniskost'. Burgmans weet de opmerkingen eenvoudig te pareren. Hij geeft toe dat SlimFast (overgenomen voor 2,5 miljard euro) 'echt een probleem' is.

Lastiger wordt het als een ex-inkoper van Unilever vraagtekens plaatst bij Unilevers aankoopbeleid. Het bedrijf begon ruim vier jaar geleden aan het programma 'De weg naar groei'. De zestienhonderd merken van het bedrijf werden gereduceerd tot 442 'leidende merken', waaronder Lipton, Rexona, Dove, Iglo, Unox en Bertolli. Het bedrijf pleegde voor 27,4 miljard euro aan overnames, wat 10,4 miljard euro extra omzet opleverde. Tegelijkertijd verkocht Unilever 111 bedrij -ven ter waarde van 8,2 miljard euro, wat juist een omzetdaling van 9,9 miljard euro teweegbracht. Conclusie van de aandeelhouder: 'Jullie kopen te duur in en verkopen te goedkoop.' Volgens Burgmans leveren de overnames echter juist extra groei en winstmarge op.

Het wordt echt spannend als beleggersvoorman Peter Paul de Vries de microfoon grijpt. De VEB-directeur vraagt naar Unilevers grootste overname, het bedrijf Bestfoods (Knorr, Conimex). Burgmans weigert echter in te gaan 'op individuele merken'. De Vries: 'Dat vraag ik u ook niet. Ik wil weten wat een bedrijf heeft gepresteerd dat u voor 22,8 miljard euro heeft overgenomen'. Burgmans gaat niet verder dan dat Bestfoods 'bovengemiddeld' presteert. Tijdens zijn spervuur probeert De Vries herhaaldelijk, maar tevergeefs Unilevers nieuwe topman Cescau bij de discussie te betrekken. 'Ik weet niet of de heer Cescau hier nog iets aan toe te voegen heeft, of dat hij een verkoudheid heeft die dat verhindert.' Cescau blijft doodleuk zwijgen; hij laat Burgmans het vuile werk opknappen.

Een Duitse belegger constateert dat Unilevers imago achteruitgaat. Hij verwijst naar de rechtszaak waarin het bedrijf is verwikkeld met houders van preferente aandelen. Zij voelen zich bekocht, omdat Unilever weigert de in 1999 verstrekte stukken terug te kopen. Burgmans geeft snel het woord aan een ander. Hij weet bovendien dat hij bij de diverse stemmingen deze middag niets te vrezen heeft: de meerderheid van het stemrecht op Unilever-aandelen rust bij een bevriend administratiekantoor.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden