Geen lats op zak

Voor tweehonderd euro een weekendje Riga, inclusief vlucht? Het kan in de goedkoopste toeristenstad van Europa. Moet je wel slapen in een muffige slaapzaal en eten in een kilorestaurant.

Satan, de naam verraadt het al. Het rood-groene shotje brandde eerst in ons glas en nu in onze keel. De hoogblonde serveerster van La Belle Epoque moet erom lachen. Het is twee uur 's nachts. We hebben al wat Apple Pie shots op, het populairste drankje in deze zuipkelder in Riga. Per drankje 1 lat (1,45 euro), een prima prijsje voor de vele studenten die hier komen. Zoals de jongen naast ons aan de bar, die vertelt hoe hij Letland met milieustudies wil redden. Twee andere kroeggangers willen weten wie wij beter vinden: U2 of Muse? Muse natuurlijk.


Riga is niet alleen de hoofdstad van Letland, het is ook de goedkoopste lowbudgetbestemming van Europa, zo blijkt uit de City Costs Barometer van het Britse onderzoeksbureau Post Office. Om te testen of Riga echt zo goedkoop is, gaan we een weekendje naar deze Baltische parel en proberen zo weinig mogelijk uit te geven.


Een vlucht naar Riga kost in elk geval een schijntje, 43 euro voor een retourtje met Wizz Air. Dan vertrek je weliswaar om 8 uur 's ochtends vanaf Eindhoven Airport en zit je in een vliegtuig vol Letten die wodka als ontbijt nuttigen, maar toch: 43 euro.


Via Couchsurfing en Facebook vragen we bewoners naar de goedkoopste bars, restaurants, musea en hostels. Alle vingers wijzen naar hostel Friendly Fun Franks, waar we 10 euro per persoon per nacht betalen. We slapen met zijn achten in een muffe slaapzaal, maar het hostel ligt wel midden in de oude stad.


Het welkomstbiertje om 13 uur 's middags kunnen we niet weigeren. Ook zijn we blij met het gratis ontbijt en internet. De wandeltour slaan we af, omdat de gids van het hostel maar doorratelt over blowen in Amsterdam: 'De bomen kwamen tot leven.' We lopen zelf wel door het compacte centrum, dat kost ook niks.


Budgetvakanties maken gierig. We willen de oude stad wel verkennen, maar nergens toegang voor betalen. Dus gaan we niet naar het Volkskundig Openluchtmuseum, maar wel naar het gedateerde Oorlogsmuseum in de Kruittoren, waar spierwitte zombiepoppen gevechtssituaties uitbeelden. Ook het Bezettingsmuseum, gehuisvest in de deprimerende 'Zwarte Sarcofaag', is gratis. We kletsen ons het kunstcentrum Kim in door te zeggen dat we studenten zijn. De houten huisjes en Jugendstilbouwwerken waar Riga bekend om staat, zien we prima aan de buitenkant.


Vette rösti

Van al dat gesnuffel in de roerige geschiedenis van Letland krijgen we trek. In de hallen van de Centrale Markt is van alles te vinden. Voor minder dan 2 lati koop ik een veel te vette rösti en een viskoekje, de fotograaf haalt een broodje ham bij een oud vrouwtje met suikerspinhaar. Een ander adres voor budgetvoer is Lido, een keten van kilorestaurants waar je betaalt voor het gewicht op je bord. Voor nog geen 3 lati heb ik een salade, een broodje, een taartje en een sapje. Ter vergelijking: een cappuccino bij Starbucks-imitator Costa Coffee kost net zo veel.


Het oude stadshart van Riga heb je na een dag wel gezien. Om de uitlaatgassen even te ontvluchten - te veel oude auto's die op Krastastraat staan te pruttelen - gaan we naar Jurmala, een badplaats aan de Golf van Riga, op zo'n 25 kilometer afstand van de hoofdstad.


Voor 1 lat springen we in een boemeltreintje naar het stadsdeel Majori. Daar lopen we snel langs de toeristische shops en een stuk rustiger langs de sprookjesachtige vakantievilla's. Door het dennenbos zien we het strand al liggen. Het is de perfecte plek om kosteloos bij te komen van een nachtje stappen. Jurmala wordt de long van Riga genoemd.


Terug in de hoofdstad willen we een filmpje pakken in Kino Riga, een 90 jaar oude bioscoop in neobarokke stijl, of was het nou neorococo? Helaas draait er geen Engels ondertitelde film, dus gaan we naar een filmfestival dat gaande is. Daar worden we geconfronteerd met de conservatieve kant van Letland. Tijdens Shame, een film over seksverslaving, lopen bij elke expliciete seksscène een paar bezoekers de zaal uit. Teruglopend over Kalku iela zien we nog iets bijzonders: tientallen stenen baby's die symbool staan voor de foetussen die worden 'vermoord' door abortus.


Maar goed, onze missie is goedkoop vertier, dus we zetten onze bedenkingen opzij. Na al dat vet willen we groenten. Rama, het enige vegetarische restaurant van Riga, is gevestigd in een Hare Krishna-centrum. Helaas zijn we nét te laat, een vrouw in sari is al aan het opruimen. Daarom wijken we uit naar Folkklubs Ala Pagrabs, een folkbar waar jonge mensen oude muziek spelen en waar je voor 4 lati een redelijke maaltijd eet. Naast ons aan de bar stelt de 19-jarige Maris een topvijf op van Lets bier. Hij zet Brengulu op de eerste plaats. We bestellen direct een pint à 1,50 lati.


Stiekem missen we de groepen die hun vrijgezellenfeestjes vieren. Riga is toch zo goedkoop? Het wordt The Baltic Bangkok genoemd, dankzij het opkomende sekstoerisme. 'Die Britten gaan allemaal naar de sports bars', zegt Martin, de besnorde barman van retro-Sovjetbar Leningrad. De muren zijn bekleed met bordeauxrood jarenzeventigbehang en overal staan boeken en spelletjes uit het Sovjettijdperk.


Terwijl hij een pint honingbier inschenkt (2 lati), vervolgt hij: 'In die clubs vind je ook de gezelschapsdames, beeldschone meiden die mannen verleiden om de duurste champagne te bestellen. Ze zijn natuurlijk in dienst van die clubs en harken zo flink wat omzet binnen.'


We zien gedurende het weekend één groepje Britse dames met duivelshoorn- tjes voorbij razen, maar daar blijft het bij. De neonverlichte bars mijden we. We spenderen liever een zondagmiddag op de binnenplaats van cultureel centrum Kanepes.


Bij een hippievrouwtje scoren we voor een paar lati een curry, terwijl jongeren in wollen vesten en zonnebrillen voorbij slenteren. We zijn content, omdat wij niet honderden euro's moesten neerleggen voor een fles champagne. Dankzij wat research en gesprekken met vriendelijke Letten zijn we voor een heel weekend - inclusief vlucht en verblijf - slechts 200 euro kwijt.


BALTIC BANGKOK

Goedkope vluchten, goedkope drank en goedkope seks. Riga wordt The Baltic Bangkok genoemd vanwege alle sekstoeristen die op de Letse hoofdstad afkomen. Prostitutie is - mits binnenshuis - legaal. Straatprostitutie is door de autoriteiten nagenoeg geëlimineerd, maar escortbureaus en bordelen adverteren met prijzen zo laag als 20 lati (30 euro). Verraderlijker zijn de gezelschapsdames in toeristenbars. De stad Riga is het vuige imago meer dan zat. Door middel van campagnes als Stop Sex Terrorism wordt meisjes afgeraden zich in te laten met toeristen, in ruil voor champagne, cadeautjes of cash. De boodschap: een rijke toerist is geen gouden ticket. Hij gaat zondagavond weer alleen naar huis, met Ryan Air of Wizz Air.

RIGA'S TOPVIJF

SLAPEN


In het centraal gelegen Friendly Fun Franks hostel is het bier altijd op voorraad.


franks.lv


ETEN


Bij kilorestaurant Lido betaal je voor het gewicht van je volgeladen bord eten.


lido.lv


DRINKEN


Waan je in Sovjettijden in de nostalgische bar Leningrad.


leningrad.lv


ZIEN


Kijk naar optredens, koop tweedehands spullen en eet een vegahap in Kanepes Kulturas centrs.


facebook.com/Zoo.KKc


DOEN


Even een middagje op adem komen in de strandplaats Jurmala.


tourism.jurmala.lv


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.