‘Geen gezeur over geld, tijd om weer te vliegen’

Vanavond om tien voor tien (Nederlandse tijd) wordt het ruimteveer Discovery gelanceerd. Het is de eerste vlucht sinds het ongeluk op..

Van onze medewerker Diederik van Hoogstraten

Een space shuttle wordt niet gelanceerd op basis van opiniepeilingen. Maar voor ruimtevaartorganisatie NASA is het wel prettig dat 74 procent van de Amerikanen achter het shuttle-programma staat.

Zeker op dit moment. Als het ruimteveer Discovery vandaag vertrekt vanaf Cape Canaveral in Florida zal de herinnering aan 1 februari 2003 onvermijdelijk zijn. Toen explodeerde de shuttle Columbia boven Texas, vlak voor de landing. De zeven astronauten kwamen om.

Tweeënhalf jaar lang werd onderzoek gedaan. Discovery en het shuttleprogramma zijn onderzocht, bijgesteld, verbeterd. En nu is het dan zover, hoewel er een kans van 30 procent is dat het weer roet in het eten gooit.

De laatste persconferenties op het Kennedy Space-centrum waren zelfverzekerd van toon. Maar lichte nervositeit was evenzeer merkbaar. Het is begrijpelijk: met de lancering van Discovery hoopt NASA de herinnering aan Columbia uit te wissen, of althans te overschaduwen met een succesvolle missie die niet voor niets ‘Return to Flight’ heet.

Volgens onderzoeksbureau Gallup is de Amerikaanse bevolking er klaar voor. Driekwart van de ondervraagden heeft alle vertrouwen in de lancering.

De hervatting van de bemande ruimtevaart komt geen moment te laat voor het Internationale ruimtestation (ISS). Discovery’s zevenkoppige bemanning onder commandant Eileen Collins zal voornamelijk veiligheidsprocedures testen op het ISS, om op maandag 25 juli terug te keren op aarde.

De vluchten van Discovery en Atlantis (in september) zijn officieel ook testvluchten. Collins en haar ploeg moeten onderzoeken of de talrijke veranderingen kloppen en werken. ‘Het is in wezen een nieuw voertuig’, zei NASA-directeur Michael Griffin in april.

De VS zitten met vijftien andere landen in het ISS-project, dat zo’n 82 miljard euro kost. De shuttle-vluchten zijn cruciaal voor het ISS en dat is de reden dat er tot 2010 met de shuttles gevlogen zal worden. Griffin en zijn voorganger hebben aangegeven dat ze het shuttle-programma het liefst snel zouden afbreken, om een nieuwe generatie raketten te ontwikkelen.

Het doel is om terug naar de maan en uiteindelijk Mars te gaan. President Bush kreeg vorig jaar veel aandacht – en kritiek – toen hij een onderzoekstation op de maan en een bemande vlucht naar Mars voorstelde. Ook hierover had Gallup een opsteker voor NASA: 77 procent van de Amerikanen steunt dit plan.

Die steun werd gegeven op basis van een aanname: dat het programma niet meer dan 1 procent van de federale begroting kost (momenteel is het 0,7 procent, oftewel 58 dollar per hoofd van de bevolking). Het is niet zeker dat kiezers en Congres verdere stijgingen van de kosten zouden accepteren, terwijl die volgens kenners onvermijdelijk zijn.

Maar enthousiastelingen willen deze week niet over geld en politiek praten. Ed Buckbee, een NASA-veteraan en schrijver van The Real Space Cowboys, merkte op dat weliswaar zeventien Amerikanen verloren zijn tijdens 143 ruimtevluchten in 42 jaar. Maar er is genoeg gerouwd en geëerd, zei Buckbee op Space.com. ‘Het is tijd om weer te gaan vliegen.’

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden