Frankrijk bevestigt inzet militairen bij strijd om IS-bolwerk Manbij

Franse speciale eenheden vechten in Syrië mee om de strategisch belangrijke stad Manbij te heroveren op Islamitische Staat (IS). De Fransen vechten mee op de grond en geven luchtsteun en advies aan een lokaal militieleger. Dat bevestigde een Franse legerwoordvoerder donderdag tegen persbureau Reuters.

Strijders van de SDF hebben zich verzameld in de buitenwijken van Manbij.Beeld reuters

Manbij, vlakbij de Turkse grens, is donderdag bijna geheel omringd door de Syrische Democratische Troepen (SDF), een militieleger met vooral Koerdische strijders.

De SDF krijgt van meerdere kanten militaire steun uit het westen. Niet alleen de Fransen vechten aan hun zijde, maar ook de Amerikanen, van wie al sinds eind mei bekend was dat ze met 300 speciale eenheden zij aan zij strijden met de SDF. Officieel hebben deze Amerikaanse special forces overigens alleen een adviserende taak.

Eerder deze week dat Engelse speciale eenheden in Syrië eveneens vechten tegen IS. Zij steunen een andere militiegroepering, het Nieuwe Syrische Leger.

Een jongen rust uit na zijn vlucht uit Manbij.Beeld afp

Snelweg naar Aleppo

De Franse regering wilde geen specifieke informatie geven over het optreden van hun elitesoldaten in Syrië. 'U zult geen enkele details te horen krijgen om de identiteit van deze mannen te beschermen,' zei legerwoordvoerder kolonel Gilles Jaron volgens Reuters tijdens een persconferentie.

Als Manbij valt, is dat voor IS de grootste slag sinds de organisatie in maart de woestijnstad Palmyra verloor aan de troepen van de Syrische president Assad. Manbij ligt op de bevoorradingsroute van de Turkse grens naar Raqqa, volgens IS de hoofdstad van hun kalifaat. Als de stad veroverd wordt, wordt de Azzaz-corridor, de doorgangsroute van Raqqa naar Turkije, in tweeën gedeeld.

Donderdag speelde de strijd om Manbij zich af bij de laatste open toegangsweg: de snelweg naar Aleppo. Volgens de SDF zijn ongeveer 15 duizend burgers de stad inmiddels ontvlucht. Hoe zij zijn weggekomen, is onduidelijk. Meestal staat IS het de inwoners van een belegerde stad niet toe om te vertrekken. IS zou zich opmaken voor een gevecht van straat-tot-straat. In de omgeving van Manbij heeft de SDF inmiddels circa 70 dorpen heroverd.

Rook boven Manbij.Beeld reuters

Sektarisch conflict

Elders leidt IS ook zware verliezen op het slagveld. Zo staat in Libië het leger aan de rand van het IS-bolwerk Sirte. Ook hier gebeurt dat met hulp van westerse speciale eenheden: vorige week onthulde The Times dat Britse soldaten nabij Sirte twee auto's hebben opgeblazen die bepakt waren met explosieven. In het Iraakse IS-bolwerk Fallujah hebben soldaten inmiddels posities ingenomen in de zuidelijke buitenwijken.

Zoals op ook andere plaatsen waar IS op het punt staat te worden verdreven, moet de SDF alle zeilen bijzetten om te voorkomen dat de strijd bij Manbij ontaardt in een sektarisch conflict. Meer dan de helft van de SDF-strijders zijn koerdisch. Wanneer zij de stad innemen, kunnen de soennietische Arabische inwoners niet meer terug naar huis, is de vrees. De SDF heeft toegezegd dat het eindgevecht om de stad zal worden geleverd door lokale Arabieren.

Een strijder van de SDF houdt de wacht in een buitenwijk van Manbij.Beeld reuters
Een vrouw en een jongen ontvluchten Manbij. Ze nemen hun vogelkooi - met inhoud - mee.Beeld reuters
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden