Fotograaf James Nachtwey portretteert drugsepidemie VS voor themanummer Time

In zijn nietsontziende zwart-witstijl legt James Nachtwey de drugsscene in de VS vast.

De cover van Time.

De wereldberoemde Amerikaanse fotograaf James Nachtwey doet, jaren na een desastreuze fotoreportage met de familie van de Syrische president Assad als onderwerp, weer in positieve zin van zich spreken. De 69-jarige fotojournalist heeft voor het eerste maartnummer van het Amerikaanse weekblad Time alle foto's gemaakt voor een special over de drugsepidemie die de Verenigde Staten overspoelt. Nachtwey doet dat in de hem kenmerkende stijl: in zwart-wit, dramatisch en nietsontziend.

In 2012 schreef modeblad Vogue een door velen furieus ontvangen portret van Assads echtgenote Asma. Ze werd in het artikel bewierookt als 'de woestijnroos' van het land. Het bijbehorende portret in kleur van de knappe, destijds 36-jarige presidentsvrouw was van de hand van Nachtwey. Net als de knusse familiefoto van het presidentskoppel met een jongetje en een meisje - waarbij enigszins onduidelijk bleef of het hun eigen kinderen waren of modellen. De bloedige onderdrukking van de protesten tegen Assads regime waren ten tijde van de Vogue-publicatie volop gaande, de beginnende oorlog had al duizenden levens geëist.

Propaganda

Het was voor velen onbegrijpelijk dat de met onderscheidingen overladen fotograaf (tweemaal World Press Photo), die het leed van gewone mensen in conflictgebieden aan de wereld toonde, zich leende voor propaganda van een verderfelijk regime - de reportage was betaald door een door Syrië ingehuurd pr-bureau. Op Nachtweys website is niets te vinden dat duidt op verantwoording van de foto's, die na een storm van kritiek net als het verhaal van Vogue schielijk van de site van het modeblad werden verwijderd.

Hoe dan ook, met de reportage over de verwoestende drugsverslaving in Amerika rehabiliteert Nachtwey zich wellicht voor zijn uitglijder. Door Nachtweys camera oogt Amerika als een oorlogsgebied. Elk jaar, becijferde Time, komen 64 duizend inwoners om door een overdosis aan heroïne en andere synthetische opiaten. Enkele van die slachtoffers figureren op Nachtweys foto's. Een 24-jarig meisje, een sleeping beauty, in haar doodskist. Een verkrampte man op een smoezelig bed in een motel.

Vuile steegjes

Talrijk zijn de naalden die in halsaders worden gestoken, in benen en armen - overal waar de smack de bloedbaan kan bereiken. Het gebeurt in vuile steegjes, onder geparkeerde trailers, tussen hopen smeltende sneeuw. Door jongeren en ouders, door moeders met jonge kinderen en ook - de foto doet nog het meest denken aan een beeld uit een zombiefilm - een zes maanden zwangere vrouw. De horrorassociaties zijn onontkoombaar.

Zo gaat Time zestig pagina's door, een nachtmerrie met een hoofdrol voor de verslaafden en een ondankbare want hopeloze bijrol voor hulpverleners en politieagenten. Geen sprankje hoop? De laatste foto toont de geboorte van een baby wiens moeder vier maanden verslaafd was toen ze ontdekte dat ze zwanger was. Sinds die ontdekking gebruikte ze de opiaatvervanger methadon. Het kindje, meldt het bijschrift, is gezond.

Time Special Report, 5/3: The Opioid Diaries. euro 4,95.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden