Fortis heeft opnieuw veel mazzel met grote overname

Na vele jaren van schuchtere toenadringspogingen, hebben de verzekeraars American Bankers en Fortis-dochter American Security Group elkaar nu toch gevonden....

Eigenlijk had Fortis niet American Bankers Insurance zullen overnemen, maar andersom. American Bankers had American Security Group van Fortis willen kopen. Dat zou ook logisch geweest zijn, want American Bankers is de grootste speler in de niche-markt van gespecialiseerde kredietverzekering.

In de tien jaar dat de twee bedrijven met elkaar praten, was het dan ook telkens American Bankers die voorstelde om het Fortis-onderdeel over te nemen. Dat was geheel conform de krachtsverhoudingen, want de Fortis-dochter is bijna drie keer zo klein als American Bankers.

'Zij waren veel meer de vragende partij dan wij', beaamt Fortis-bestuursvoorzitter Hans Bartelds. Samenwerking was een goed idee, vond de Fortis-man, want gezamenlijk konden ze veel beter de concurrentie aan. 'Er is vele malen gesproken, en dan zeiden we: ''Laten we toch hutje bij mutje leggen en elkaar niet langer beconcurreren''.'

Geen haar op zijn hoofd wilde echter uitverkoop houden, want Fortis was juist bezig zijn belangen in de Verenigde Staten uit te breiden. 'Er kwam dus nooit een deal. Zij wilden niet, of wij wilden niet. Dus dronken we een kop koffie en gingen weer naar huis.'

Jarenlang herhaalden deze toenaderingspogingen zich, totdat Fortis vorig jaar buitenspel werd gezet. American Bankers Insurance was lijdend voorwerp geworden in een overnamestrijd. Eerst zou het worden overgenomen door American International, maar die werd overtroefd door marketingbedrijf Cendant dat uiteindelijk 67 dollar per aandeel bood. 'Toen dachten we: ''Nu is het afgelopen'', aldus Fortis-bestuurder Henjo Hielkema. Tien jaar van schuchtere toenadering en stille verwachting leek in rook op te gaan.

Er moet vorig jaar een engeltje op de schouder van Fortis hebben gezeten, want in april bleek dat Cendant had geknoeid met zijn boekhouding. De overname werd afgebroken. De andere gegadigde had geen trek meer, omdat die inmiddels verzadigd was van een andere acquisitie, en zo was American Bankers onverwacht weer vrij.

Fortis liet er geen gras over groeien. American Bankers was aangeschoten in de overnamestrijd en had zijn trots inmiddels ingeslikt. De nummer één van de markt stemde afgelopen najaar toe zich te laten overnemen door de nummer twee. Bartelds: 'De Amerikanen waren nu wél bereid hun zelfstandigheid op te geven.'

De reden dat het grote American Bankers zich laat inlijven door Fortis, is dat de leider van de nichemarkt zich te klein voelde voor internationale expansie. Klanten verlangen dat American Bankers meegaat naar het buitenland. Bartelds: 'Daar moest het management even van slikken. ''Trekken wij dat wel'', vroegen ze zich af.'

Fortis heeft flinke activiteiten in enkele Europese landen, en in Amerika vullen de activiteiten elkaar goed aan. 'Het was dus al snel duidelijk dat het een nuttige samenwerking zou zijn', zegt Hielkema die de overeenkomst afgelopen week rond maakte. 'Vervolgens komt de vraag van de techniek: Hoe doen we dat? Wat is de prijs, betalen we contant of in aandelen.'

Het beantwoorden van die vraag duurde enkele maanden. Pas vorig weekeinde in New York werden Fortis en American Bankers het eens over de prijs en de ontbindende voorwaarden. In een marathonsessie van zaterdagochtend tot zondagavond, op een dieet van kleffe broodjes met rosbief en zuurkool, werden de laatste knopen doorgehakt.

Hielkema, de deal maker van Fortis, hipt van het ene been op het andere. Only in America, zie je hem denken, terwijl hij hoog opgeeft over de mogelijkheden in de VS. 'Ze hebben daar markten die we hier niet eens hebben.' Alle aankopen die Amerikaanse consumenten doen en dan pas beginnen af te betalen, worden nu eenmaal steeds vaker verzekerd.

'Dat wordt dan ook de grote uitdaging: kijken of we die producten ook in Europa aan de man kunnen brengen.' Dat kan nog lastig worden, erkent hij, want traditioneel spaart men in Europa voordat men een product koopt. 'In de VS kopen ze eerst, en beginnen dan met betalen.'

Fortis wordt nu met afstand de allergrootste specialiteits-verzekeraar in de VS met een aandeel van circa 25 procent in een 'nichemarkt' van ruim 24 miljard gulden per jaar. Daar heeft Fortis het prima naar zijn zin, met vette winstmarges van 20 procent. Hielkema: 'Wij kiezen de luwte van de kleine marktjes. Daar kunnen we groot zijn. Daar lopen we niet tegen de grote jongens aan.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.