Felle strijd in Zuid-Waziristan

Het Pakistaanse leger en de Taliban zeggen elkaar zware verliezen te hebben toegebracht in het offensief dat het leger zaterdag begon tegen de extremisten in de aan Afghanistan grenzende regio Zuid-Waziristan.

Beide partijen waren zondag verwikkeld in zware gevechten. Het offensief van de regering wordt beschouwd als een belangrijke fase in de strijd tegen de groeiende invloed van islamitische militanten in Pakistan, dat over kernwapens beschikt.

Het leger zei dat op de eerste dag van het offensief 60 Pakistaanse Taliban waren gedood. Aan eigen kant zouden 6 militairen zijn gesneuveld. Volgens de Taliban heeft het leger ‘zware verliezen’ geleden en zijn de militairen naar hun bases teruggedreven.

Omdat het leger het gebied heeft afgegrendeld, is het moeilijk na te gaan wie er gelijk heeft. Maar verhalen van bewoners van het gebied en van vluchtelingen doen vermoeden dat de 30 duizend militairen op sterker verzet stuiten dan enkele maanden geleden bij het offensief in de Swatvallei.

‘De militanten bieden fel verzet’, aldus Ehsan Mahsud, een bewoner van het stadje Makeen die was gevlucht voor de gevechten. Volgens Mahsud zouden de strijders met zwaar geschut vuren op de gevechtshelikopters van het leger.

Drie eerdere pogingen sinds 2004 van het leger om de afgelegen, bergachtige regio weer onder controle te krijgen, mislukten.

‘We weten hoe we deze oorlog moeten voeren en de vijand moeten verslaan met zo min mogelijk verliezen aan eigen kant’, zei Taliban-woordvoerder Azam Tariq. ‘Deze oorlog is ons opgedrongen en we zullen ons land tot de laatste man en tot de laatste druppel bloed verdedigen.’

Het Pakistaanse leger drong de onrustige regio vanuit drie richtingen binnen. Er werden voornamelijk gevechtsvliegtuigen, helikopters en artillerie ingezet tegen de militanten, die vooral de hoger gelegen gebieden bezetten.

Een inwoner van Wana, de grootste stad in Zuid-Waziristan, zei dat de rebellen de stad hadden verlaten. Wana ligt midden in het door de Pakistaanse Taliban beheerste gebied. De strijders zouden vooruitgeschoven posities hebben ingenomen om de opmars van het leger tot staan te brengen.

‘Alle Taliban die hier waren, zijn vertrokken’, aldus inwoner Azamatullah Wazir telefonisch vanuit Wana. ‘Het leger zal moeite hebben om hier binnen te komen.’

Het aantal strijders in Zuid-Waziristan wordt geschat op zo’n 10 duizend, plus nog eens 1.500 buitenlandse strijders uit voornamelijk Centraal-Azië. De Pakistaanse Taliban, een overkoepelende organisatie van diverse radicaal-islamitische groeperingen, beheersen de helft van de grensregio, zo’n 3.300 vierkante kilometer.

Het legeroffensief volgt op een reeks aanslagen in diverse Pakistaanse steden de afgelopen twee weken waarbij tientallen doden vielen. De meest spectaculaire actie was de aanval een week geleden op het hoofdkwartier van het Pakistaanse leger bij Rawalpindi. De militanten gingen tot deze acties over nadat duidelijk was geworden dat het leger een offensief zou beginnen in hun bolwerk Zuid-Waziristan.

De regering hoopt de militanten binnen twee maanden te verslaan. Tegen die tijd zal het door de winterse omstandigheden vrijwel onmogelijk zijn nog oorlog te voeren. In de gebieden waar nu wordt gevochten, is de steun groot voor Baitullah Mehsud die tot augustus de Pakistaanse Taliban leidde.

Hij werd toen gedood bij een Amerikaanse aanval met een onbemande Predator-vliegtuig. De beweging wordt nu geleid door Hakimullah Mehsud, naar verluidt een favoriet van het Al Qaida-netwerk van Osama bin Laden.

Het legeroffensief dreigt de vluchtelingenstroom nog verder vergroten. De afgelopen maanden zijn al ongeveer 150 duizend burgers het gebied ontvlucht, maar zo’n 350 duizend zijn gebleven. Om de vluchtelingen te kunnen opvangen, hebben de VN in de omgeving hulpvoorraden aangelegd. Maar de autoriteiten verwachten deze keer een minder grote vluchtelingenstroom dan eerder dit jaar in de Swatvallei.

Soldaten van het Pakistaanse leger patrouilleren zaterdag door de stad Bannu in Zuid-Waziristan (AFP)
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.