Federer voelt de 'buzz' in Ahoy

Tienduizend toeschouwers zijn woensdagavond present bij de eerste partij van Roger Federer in Ahoy. De Zwitser is nog altijd geliefd bij het Rotterdams publiek.

ROTTERDAM - TENNIS

ABN AMRO-TOERNOOI

Na zeven jaar is de beste tennisser aller tijden terug in Rotterdam. De eerste show van Roger Federer duurt slechts een uur en zeven minuten. De grootste opwinding in Ahoy ontstaat pas als de 30-jarige Zwitser na zijn zege op Nicolas Mahut (6-4, 6-4) drie ballen in het publiek slaat. De tienduizend toeschouwers schreeuwen om het hardst. De gelukkige op de tweede ring streelt de door Federer gesigneerde tennisbal als een kostbare diamant.


Federer was tot zijn toernooizege in 2005 vaste klant in Rotterdam. Waarom hij Nederland zo lang heeft gemeden? Maandag vertelt Federer dat hij het WTT eerder in zijn programma had willen opnemen, als het toernooi in Dubai - waar hij een huis heeft - niet op de agenda was gezet. Het is de halve waarheid, want de laatste jaren sloeg Federer het indoorseizoen na de Australian Open bewust over.


Zoek geen edele motieven achter zijn bezoek aan Rotterdam, ook al heeft het WTT extra krediet bij Federer na de wildcard die hij in 1999 kreeg van de tien jaar geleden overleden toernooidirecteur Wim Buitendijk. Dat vergeten tennissers niet. Toch komt Federer niet naar Rotterdam om met zijn kinderen de dierentuin in Blijdorp te bezoeken.


De Zwitser ontvangt een astronomisch startgeld van zeker een half miljoen euro, waardoor toernooidirecteur Krajicek al bijna door zijn budget heen was. Maar dan heb je ook wat. Federer is magisch. Federer is Mohammed Ali, Michael Jordan én Tiger Woods ineen, ook al is hij niet meer de beste van de wereld. Volgens een onderzoek van de Verenigde Naties is Federer na de Zuid-Afrikaanse oud-president Mandela de meest gerespecteerde mens op aarde.


Met 70 titels in 100 toernooien en een recordaantal van 16 grandslamzeges heeft de 'Fed Express' het aura van de man die zijn sport is ontstegen. Federer creëert een 'buzz' in Ahoy. Een training of een babbeltje met een sponsor, niemand wil het missen. Verrukt stoten mensen elkaar aan: ik heb Roger Federer gezien. En dan zegt Federer op het centre court maar al te graag hoe fijn het is om terug te zijn in Rotterdam.


Benadert Federer het tennis anders nu hij niet langer de nummer 1 van de wereld is? Federer, lachend: 'Ik ben in Rotterdam als eerste geplaatst, van mij wordt altijd verwacht dat ik verder kom dan de eerste ronde. De druk op mij is vergelijkbaar met die op de nummer 1. Dat zal nooit veranderen, na al mijn successen in het verleden. De aandacht is hetzelfde, ook al wordt gesuggereerd dat ik nu in een andere fase van mijn carrière zit.


'Mijn leven is veranderd nu ik een gezin heb. En ik ben inderdaad niet meer de nummer 1. Maar het vuur in mij laait nog even hoog op als vroeger. Ik heb mijn schema niet voor niets aangepast om weer nummer 1 te kunnen worden. Het begint met toernooien winnen. Ik hoop het in Rotterdam te doen.'


Federer vindt het een tikkeltje genant om te worden nagewezen als een levende legende, vertelde hij zondag aan de NOS. Hij is niet eens half zo oud Charles Aznavour. Maar het publiek beleeft de rentree van Federer net zo intens als de concerten van de Franse chansonnier. Het zou zo maar de laatste keer kunnen zijn geweest dat je de maestro live hebt zien spelen.


Geldt dat ook voor Federer? 'Ik ben net binnen', zegt hij lachend. 'Ik hoop echt dat ik nog een paar keer in Rotterdam kan spelen. Maar wie denkt dat hij nog één kans krijgt om Federer te zien, moet deze week naar Ahoy komen.'


Woensdagavond draait Federer het bekende repertoire af voor een partij in de eerste ronde, alles op 70 procent. Zijn backhandreturn is ondermaats, maar dat komt later wel. Mahut gaat de geschiedenis in als de aangever in de legendarische marathon op Wimbledon in 2010, toen John Isner met 70-68 de vijfde set won. In Rotterdam is de 30-jarige Fransman een ideale sparringpartner voor de ster van het toernooi.


Federer is zichtbaar opgelucht, want ook hij voelde 'de buzz' in Ahoy. 'Het deed me denken aan het toernooi in Bazel, waar de focus geheel op mij is gericht. Ik kreeg een staande ovatie bij het betreden van de baan en na afloop van de partij. Ik besefte dat de verwachtingen hoog zijn. En ik had mijn laatste enkelspelen verloren, van Nadal in de Australian Open en Isner in de Davis Cup.'


Al voor zijn duel met Mahut wist Federer bovendien dat een zege volstond voor een kwartfinale tegen Nieminen, omdat de Rus Joezjni zich had teruggetrokken. Om het publiek ook op donderdag een vleugje Federer-magie te bezorgen, speelt de Zwitser voor het avondprogramma een supertiebreak tegen Igor Sijsling. 'Ook een leuke uitdaging', zegt Federer, glimlachend. Het is de geste van een icoon, die weet dat hij het toernooi moet dragen.'


Federer zegt het sportpaleis nauwelijks te herkennen na de renovatie in 2010. 'Jullie zien eindelijk het daglicht', zegt hij, als we langs de perszaal wandelen. En grijnzend: 'Dan schrijf je vast positiever over dit toernooi. Of ligt het alleen aan mij?'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden