Familie Thijssen bouwt occasions om tot offroad-reiswagens

Woestijnzand, rotsen, rivierbeddingen: de campers van Twiga Travel Cars zijn ervoor gemaakt. In hun garage in Ooij bouwen vader Willie en zoon Willem Thijssen occasions om tot wagens voor de echte wereldreiziger.

Zoon Willem (l) en vader Willie Thijssen in de garage van Twiga Travel Cars. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant
Zoon Willem (l) en vader Willie Thijssen in de garage van Twiga Travel Cars.Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

Neem die grijze Landrover, in de garage van Twiga Travel Cars in Ooij bij Nijmegen. Die klassieke 4x4 wordt omgebouwd tot een reiswagen voor een Engelsman in Dubai. Met een opbouw met keukentje, zithoek en bedden vertrekt hij volgend jaar met zijn vrouw en twee kinderen op wereldreis. Eerst via Iran richting India en China. Dan per boot naar Canada. Om vervolgens de twee Amerika's aan te doen, van noord naar zuid.

Er staat ook een knalgele MAN-truck, net binnen voor onderhoud. De Ierse eigenaar reed met het voormalige legervoertuig van 18 duizend kilo al duizenden kilometers door Afrika en Zuid-Amerika. De opbouw met zijn woonverblijf is 7 meter lang, met daarin een berging voor een motorfiets, maar ook een wasmachine en vrieskist. Voorop een zwaar wildrooster, aan de wielen zit een handmatig te bedienen systeem om de bandendruk eenvoudig aan te passen. In woestijnzand gaat de bandendruk omlaag, zodat de wagen met zachtere en bredere banden meer grip heeft.

In Ooij bouwen vader en zoon Willie (55) en Willem Thijssen (22) met hun medewerkers campers die geen asfalt nodig hebben om vooruit te komen. Vader Willie: 'We maken wagens waarmee je eerst 80 kilometer over een keiharde zandweg gaat, met ribbels als een wasbord. Om daarna door een rivier te gaan met grote keien op de bodem, waardoor je wagen heen en weer wordt geslingerd. En dan een zandduin over, de woestijn in. Dat moet je wagen allemaal aankunnen.'

De knalgele MAN-truck is nog gebouwd onder de vorige eigenaren van Twiga Travel Cars, liefhebbers die een groot deel van het jaar ook zelf woestijnen en bergen doorkruisten. De Thijssens namen de firma drie jaar geleden over, met alle toebehoren en de merknaam. Zij willen de zaak meer continuïteit geven en zien groeimogelijkheden. Met de campermarkt groeit ook de vraag van avonturiers naar offroad-reiswagens.

Al willen ze niet te groot worden. Vader Willie: 'Liever een wachtrij van klanten dan stropdassen op kantoor. We willen geen fabriek. We willen de passie houden. En de gezelligheid met de mensen. Je maakt hun droom waar en dat is prachtig werk.' Zoon Willem: 'Hoe meer productie, hoe minder aandacht voor je klanten. En hoe moeilijker het is om maatwerk te leveren.'

null Beeld
Beeld

Twiga Travel Cars

Waar: Ooij
Sinds: overgenomen in 2014
Aantal werknemers: 5 zzp'ers
Jaaromzet: 500 duizend euro in 2016 (dit jaar 1,1 miljoen)

Reizigers

Dertig jaar geleden richtte Willie Thijssen met zijn echtgenote Roos (52) een transportonderneming op in het nabijgelegen Millingen aan de Rijn. Inmiddels runt zij de zaak met zo'n twintig vrachtwagens grotendeels alleen. Willie hielp vier jaar geleden een vriend met het ombouwen van een vrachtwagen voor een wereldreis. Hij werd gegrepen door de gemeenschap van 'reizigers'. Toen hij hoorde dat Twiga (toen nog gevestigd in Zeeland) te koop was, aarzelde hij niet.

Zoon Willem was met zijn opleiding in de logistiek voorbestemd voor het familiebedrijf in transport. Maar hij kreeg de leiding over Twiga. De praatgrage Willie bezweert dat hij opdrachten aanneemt van zijn zoon. Willem: 'Ja, dat klopt helemaal.' Willie: 'Anders komt er nooit nieuw bloed in de onderneming. Ik doe montagewerk. Vooral elektra vinden we belangrijk om zelf te doen. En we ontwikkelen veel techniek zelf.'

Tekst gaat verder onder de afbeelding.

Het leefgedeelte achter op een terrein auto wordt de laatste hand aangelegd voor een klant. Beeld Raymond Rutting/de Volkskrant
Het leefgedeelte achter op een terrein auto wordt de laatste hand aangelegd voor een klant.Beeld Raymond Rutting/de Volkskrant

De trots van Twiga, zeggen de Thijssens, is het driepunts-tussenchassis. Vader Willie: 'Die constructie plaatsen we tussen het chassis van de wagen en de opbouw met de leefruimte. Als de wagen op ruig terrein heen en weer slingert, dempt het tussenchassis die bewegingen. Zo voorkomen we dat de bovenbouw gaat wringen en verbuigen. Hoe stijf die opbouw met ons aluminium frame ook is.'

Onder het merk Twiga ('giraffe' in het Swahili) zijn al bijna honderdvijftig wagens gebouwd, zo'n twintig onder de nieuwe eigenaar. En de orderportefeuille is goed gevuld. Vader Willie: 'Vroeger waren alle reizigers techneuten en kon het niet Spartaans genoeg zijn.' Zoon Willem: 'Maar de groep groeit. Ook de mensen met een normale camper willen steeds meer van de wereld zien. Die willen op een bepaald moment een voertuig dat verder kan dan de gebaande paden.'

Een geliefde route is de oversteek van de Middellandse Zee naar Marokko, het Atlasgebergte over en dan de Sahara in. Ieder jaar reist Willie er zelf heen, voor een trip met klanten die voor het eerst een zandduin gaan bedwingen ('Dat is eng hoor, de eerste keer over zo'n punt heen.') of willen bijleren over onderhoud en reparaties. Willie: 'Vroeger reden mensen heel Afrika rond. Bij Marokko erin, de rondreis via Zuid-Afrika en bij Egypte er weer uit. Maar de onrust en oorlogen in Afrika hebben zo'n reis veel moeilijker gemaakt. Je ziet nu veel mensen via Turkije richting de 'Stannetjes' gaan; Kazachstan, Turkmenistan, enzovoort. En dan bijvoorbeeld door Mongolië naar China. Maar ze laten zich ook wel overvaren naar Zuid-Amerika. Er zijn geen standaardroutes.'

Occasions

Bij de bouw van de reiswagens worden in Ooij nooit nieuwe voertuigen gebruikt, altijd occasions. Willie: 'Je hebt oudere motoren en modellen nodig. In Europa prikken ze tegenwoordig een laptop aan je motor om te zien wat er mis is. In Afrika, Zuid-Amerika of China is je reis voorbij als je een probleem krijgt met je hightech. Aan een oudere Mercedes, MAN of Landrover kunnen ze nog lekker sleutelen. Bovendien kunnen de oudere motoren ook nog vuilere benzine en diesel aan. Al bouwen we in iedere wagen natuurlijk wel speciale brandstoffilters.'

Ook de kleine Mercedes-vrachtwagen in een hoek van de Twiga-garage is een occasion. Hij wordt voorbereid op een reis die in ieder geval door Afrika zal gaan. Een van onze mooiste projecten, zegt vader Willie. De eigenaar zit in een rolstoel en vond nergens een bedrijf om de wagen geschikt te maken voor een wereldreis. Nu zit er al een lift in die rolstoel en berijder soepel de wagen in moet kunnen tillen.

De inrichting is helemaal afgestemd op zijn behoeften. Bij het stuur zit handbediening voor gas en rem. En binnen heeft al het meubilair afgeplatte hoeken, zodat de rolstoel er makkelijk langs kan. Zoon Willem: 'Mijn 3D-tekening van het interieur hebben ze thuis in karton nagebouwd en getest. Daar kwam uit dat ze de hoeken op 45 graden wilden hebben. Zo leren we hier elke dag bij. En dat is ook precies de lol van maatwerk.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden