Extremisten vergallen voetbalplezier van Lennon

Terwijl het Nederlandse clubvoetbal angstvallig zoekt naar het juiste antwoord op de recente golf aan bedreigingen in de vorm van kogelbrieven, besloot een Noord-Ierse international dat hij niet langer bedenktijd nodig had na aanhoudende bedreigingen aan zijn eigen adres én dat van zijn ouders....

En dus zal de 31-jarige middenvelder, van katholieken huize en spelend voor het Schotse Celtic, niet langer uitkomen voor zijn land. De oefeninterland tegen Cyprus, woensdag in Belfast, had het hoogtepunt uit zijn voetbalcarrière moeten worden. Lennon was immers, dankzij blessures van ploeggenoten Lomas en Taggart, voor het eerst gevraagd zijn team als aanvoerder te leiden.

Maar zijn 41ste cap kon niet worden bijgeschreven. Eén telefoontje van de Loyalist Volunteer Force naar de BBC voorkwam dat. Als de katholiek Lennon het veld zou betreden als aanvoerder van het grotendeels protestantse Noord-Ierland, zo luidde het dreigement, zou hij worden vermoord.

'Mijn ouders zijn behoorlijk geschokt. En ik heb een klein dochtertje, die hier nu niets van afweet', lichtte Lennon zijn besluit toe. 'Ik heb er lang en hard over nagedacht en besloten dat ik waarschijnlijk nooit meer voor Noord-Ierland zal uitkomen. Ik heb genoten van mijn carrière op international niveau, maar nu is het tijd om te zeggen: genoeg is genoeg.'

In een reactie op de doodsbedreiging, en daarop volgend Lennons keuze zich terug te trekken uit de Noord-Ierse selectie, toonde voorzitter Jim Boyce van de de Ierse voetbalbond (IFA) zich geschokt en verslagen. Maar tevens vastbesloten.

'We moeten hier boven staan. Wat we met dit land moeten doen, is aantonen dat beide religies, net als op het voetbalveld, samen kunnen komen en met elkaar kunnen leven. Helaas zullen we echter, totdat iedereen weer grip op de situatie heeft gekregen, moeten blijven vrezen voor dit soort incidenten,' zei Boyce in The Independent.

Het incident rond de wedstrijd tegen Cyprus was niet Lennons eerste confrontatie met protestantse extremisten. Tijdens een verloren interland tegen Noorwegen, kort na zijn transfer van Leicester City naar Celtic, werd Lennon gedurende de hele wedstrijd uitgefloten en beschimpt. Lennon verkaste anderhalf jaar geleden samen met coach O'Neill van de Premier League naar de Schotse competitie.

O'Neill was ooit de eerste katholieke aanvoerder van de Noord-Ierse voetbalselectie. Ondanks het feit dat hij de ploeg leidde naar de beste internationale prestatie - de overwinning in Valencia tegen Spanje op het WK van 1982 - werd O'Neill nooit op z'n gemak gesteld door de aanhang. Zijn reactie was er dan ook één van compassie en begrip. 'Ik kan volledig begrijpen wat Neil heeft gedaan. Spelen voor je land zou een prachtige beleving moeten zijn, maar in serieuze omstandigheden zoals deze is het geen sport meer.'

Boyce zei te hopen dat Lennon, na een goed gesprek met de bond, nog zal terugkomen op zijn besluit. 'Veel Noord-Ierse supportersverenigingen hebben contact gezocht met Celtic. En zij hebben, net als ik, de sukkels veroordeeld die deze bedreigingen hebben geuit. Wij hebben Neil Lennon nodig als we in oktober tegen Spanje spelen. Mensen zijn eerder van gedachte veranderd. Laten we hopen dat hij hetzelfde doet.'

Het is overigens niet de eerste keer dat een Noord-Ierse voetballer met de dood is bedreigd. George Best, een protestant, werd in 1972 door de IRA in een ingezonden brief in de Manchester Evening News te verstaan gegeven dat hij nooit zou terugkeren in Engeland als hij zou uitkomen in de interland tegen Spanje.

De bedreiging volgde op een bericht, waarin stond vermeld dat Best geld had gedoneerd aan de Democratische Unionisten Partij van Ian Paisley. Best kwam wel in actie, maar speelde sindsdien nog slechts één keer voor de nationale ploeg.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden