Excentrieke hertog veroorzaakte Britse eekhoornplaag

Ze zien er schattig uit, de massa's grijze eekhoorns in de Londense parken. Hoe ze eten uit de handen van kinderen, hoe ze poseren met toeristen en hoe snel te rennen wanneer een hond ze opjaagt. Maar veel Engelsen zien deze 'Amerikaanse eekhoorns' als het kwaad, omdat ze de schuwe, autochtone soortgenoten verdrijven. Een studie van Imperial College heeft nu uitgewezen wie aan deze plaag te danken is. Het blijkt een excentrieke hertog te zijn.

De grijze eekhoorn komt oorspronkelijk uit Noord-Amerika. Maar inmiddels scharrelen er naar schatting 2,5 miljoen rond in het Verenigd Koninkrijk.Beeld Science Photo Library

Herbrand Russell, de 11de Hertog van Bedford, was dol op dieren, hetgeen goed aansloot bij zijn voorzitterschap van de Zoological Society. De Victoriaanse dierenbeschermer voorkwam zelfs dat het Pater-Davidshert uit zou sterven, door ze te fokken op zijn Woburn Abbey. Minder gelukkig was zijn besluit om tien grijze eekhoorns te importeren uit New Jersey en ze als geschenk te verspreiden onder zijn adellijke vrienden. Tevens liet hij er een paar los in Regent's park.

Ruim 125 jaar later scharrelen er naar schatting 2,5 miljoen rond in het Verenigd Koninkrijk, terwijl het aantal rode eekhoorns is gezakt tot zo'n 15.000. Engelsen zien met lede ogen aan hoe de grijze soort de Darwiniaanse strijd aan het winnen is, omdat hij beter omgaat met veranderde leefomstandigheden en minder gevoelig is voor virussen. In 2014 kwam prins Charles in het nieuws toen hij, op zijn erf, de jacht liet openen op de grijze eekhoorns teneinde de rode te beschermen.

Om het nuttige met het aangename te verenigen worden de brutale indringers tegenwoordig opgegeten. Ter illustratie bereidde milieuactivist George Monbiot in augustus een grijze eekhoorn tijdens Newsnight. Tevens prijkt het dier op het menu van Hugh Fearnley-Whittingstall's River Cottage. Profetisch wat dat betreft is een spotprent die James Gillray in 1795 maakte. Te zien is hoe een slang met een vossenkop een rode eekhoorn met het hoofd van de toenmalige Hertog van Bedford opeet.

Een politieagent kijkt naar een eekhoorn die langs de ambtswoning van de Britse premier rent.Beeld afp

Ontvang elke dag de Volkskrant Avond Nieuwsbrief in uw mailbox, met het nieuws van vandaag, tv-tips voor vanavond, en alvast zes artikelen uit de krant van morgen. Schrijf u hier in.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden