Europa maakt het beste in AZ los

Seizoen 2004-2005

BARRY VAN GALEN


Coach Co Adriaanse


Halve finale UEFA Cup


uitgeschakeld door Sporting Lissabon


Aantal gespeelde duels


34 competitie, 14 Europa, 1 beker


Nee, Barry van Galen had in de voorbereiding op het seizoen 2004-2005 zeker niet het gevoel dat AZ een wel heel speciaal jaar tegemoet zou gaan. 'Ik dacht niet: we zouden de finale van de UEFA Cup wel eens kunnen halen.'


Toch kwam het bijna zover. Een doelpunt van Miguel Garcia, in de 122ste minuut van de return in Alkmaar tegen Sporting Lissabon, hield AZ uit de finale. Met tranen in de ogen bedankte Van Galen het publiek destijds voor de steun. De wonderreis door Europa was voorbij, na 14 wedstrijden.


'Na Sporting was het op', herinnert Van Galen zich. De ploeg van Adriaanse deed ook lang mee om de landstitel, maar kon de strijd op twee fronten niet volhouden. 'We speelden na die uitschakeling nog drie wedstrijden die we allemaal verloren. En we liepen al op ons tandvlees vanwege een aantal blessures. Dat houd je vol zolang je om de prijzen speelt. Zijn die uit zicht, dan is het gedaan. Dat zie je wel vaker.'


AZ speelde dat seizoen 49 wedstrijden in totaal. Europees werd de club niet serieus genomen, zegt Van Galen. 'Villarreal kwam de dag voor de wedstrijd niet eens naar het stadion.'


Wat het team van toen tot zo'n geduchte cupfighter maakte? 'We speelden met allemaal jongens die nog nooit iets hadden bereikt. Iedereen vond de Europa Cup top. Daarin zie ik een parallel met nu. De honger om wat te laten zien, is er heel duidelijk.'


En onderling klikte het. 'Wij wilden het publiek altijd spektakel bieden. Ik herinner me nog Villarreal-uit. Zij hadden daar al achttien keer niet meer verloren of zo. Daar werd nogal drukte om gemaakt. Wij dachten toen: daar gaan we maar eens een stokje voor steken.'


Liefst vier keer in de laatste tien jaar haalde AZ minimaal de kwartfinales van de Europa League. Vanavond is Benfica te gast in Alkmaar. Vier (oud-)spelers over onvermoede krachten.


DANNY KOEVERMANS


Seizoen 2006-2007


Coach Louis van Gaal


Kwartfinale UEFA Cup


uitgeschakeld door Werder Bremen


Aantal gespeelde duels


34 competitie, 12 Europa, 6 beker


Hij herinnert zich alles. Tegenstanders, doelpuntenmakers, de reizen, de kameraadschappelijkheid. Danny Koevermans: 'Ik kwam van Sparta. De Europa Cup was nieuw voor mij. Mijn eerste jaar was het laatste jaar van AZ in De Hout. In het nieuwe stadion hadden we een extreem jaar.'


Wat heet: op de slotdag werd de landstitel verspeeld aan PSV. De bekerfinale tegen Ajax ging na strafschoppen verloren. En Europees deed de ploeg mee tot de kwartfinales, waarin Werder Bremen te sterk bleek. De ploeg van Van Gaal speelde dat jaar liefst 52 wedstrijden, om zonder prijs met vakantie te gaan.


'Daarom kun je het onmogelijk een succesvol jaar noemen, met hoeveel plezier ik er ook op terugkijk', zegt Koevermans. 'Ik ben het roerend met Van Galen eens: zolang je overal om meedoet, interesseert het je helemaal niets dat je zoveel wedstrijden in de benen hebt. Je voelt de pijn, maar wat kan jou het schelen? Maar als je Europa uitgaat, worden die zondagwedstrijden wél ineens zwaar.'


AZ wist dat het een goede ploeg had en een goede trainer, zegt Koevermans. Hij herinnert zich dat Newcastle United in de eerste wedstrijd uit de achtste finales veel te sterk was. De schade (4-2) bleef echter beperkt. 'Thuis was zó bijzonder. Ik scoorde en gaf een assist op Arveladze, waardoor we met 2-0 wonnen. Man, dat had wel 5-1 kunnen zijn.'


Aan de stem van Koevermans hoor je nu nog met hoeveel plezier hij die wedstrijden heeft beleefd. Tegen Bremen kwam AZ te kort. Dat was geen schande, zegt Koevermans.


'Ik herinner me de druilerige donderdagavonden. Er hing altijd een bijzondere sfeer in het stadion tijdens Europese avonden, iets magisch. Dat maakte krachten bij ons los. Ook in dat opzicht ben ik het met Van Galen eens: wij wilden allemaal heel graag, waren niet verzadigd of zo. De UEFA Cup was iets om naar uit te kijken. Kayserispor-uit, heerlijk!'


Simon Poulsen


Seizoen 2011-2012


Coach Gertjan Verbeek


Kwartfinale Europa League


uitgeschakeld door Valencia


Aantal gespeelde duels


34 competitie, 16 Europa, 5 beker


De Deense linksback Simon Poulsen (29) is dit seizoen terug in Alkmaar, na een mislukt uitstapje bij Sampdoria. In het seizoen 2011-2012 was hij ook basisspeler in het team dat op bewonderenswaardige wijze Anderlecht versloeg en Udinese weerstond, om te buigen voor Valencia.


Die Europese reeks ging vergezeld van een halvefinaleplaats in de KNVB beker (uitschakeling door Heracles) en langdurige deelname aan de titelstrijd. Liefst 55 wedstrijden speelde AZ dat seizoen in totaal, vooralsnog het hoogste aantal van de laatste jaren.


'In die tijd hadden we ook veel internationals. Dan waren er steeds tien spelers weg voor interlands, waardoor de groep heel zwaar werd belast', zegt Poulsen.


'Udinese-thuis was onze beste wedstrijd. Zij stonden derde in de Serie A, maar wij veegden ze van de mat. Dat maakt de Europa League ook zo leuk: je blijkt tot dingen in staat die ook jezelf verrassen. Bijvoorbeeld dat we in Italië lange tijd met tien man overeind bleven na de rode kaart van Viergever.'


Over de kwartfinalewedstrijden tegen Valencia heeft Poulsen geen geromantiseerd beeld. 'Thuis hadden zij in de eerste helft al vijf, zes keer moeten scoren. Maar dat gebeurde niet. Wij scoorden uit een hoekschop, ons eerste moment van gevaar. Wel een geweldig doelpunt van Holman overigens.'


In stadion Mestalla verloor AZ kansloos met 4-0. 'Als je meedoet om een prijs, geeft dat je mentale kracht. Als dat wegvalt, ga je de vermoeidheid voelen. Ik herinner me dat we op de slotdag van de competitie met onze laatste krachten van Groningen wonnen, waardoor we opnieuw Europees voetbal veiligstelden. Dat moest echt uit onze tenen komen.'


Nemanja Gudelj


Seizoen 2013-2014


Coach Dick Advocaat


Kwartfinale Europa League


spelend tegen Benfica


Aantal gespeelde duels


30 competitie, 12 Europa, 5 beker


De 22-jarige Serviër is typisch zo'n AZ-speler die past in de beschrijving van Van Galen en Koevermans: Europees nog niets bereikt, hongerig naar nieuwe ervaringen, geïnteresseerd in welke tegenstander dan ook. De Europa League is voor hem geen verplichting, maar een feestje.


AZ heeft dit seizoen al 47 wedstrijden gespeeld: om de Johan Cruijff Schaal tegen Ajax, dertig competitieduels, twaalf Europa Leaguewedstrijden en vijf optredens in de KNVB beker. Vorige week was Ajax te sterk in de halve finales. Gudelj zegt op deze dinsdag dat hij pijn voelt bij het blokken van de bal, het inspelen met de wreef en bij op doel schieten. Dat is het gevolg van een verzwikte enkel.


Maar tegen Benfica zal hij daar niets van willen weten. 'Tijdens de wedstrijden voel je niet dat we al zoveel hebben gespeeld. Maar na afloop hebben je spieren langer nodig voor herstel. Daar gaat meer zorg en tijd in zitten, zodat je na vier dagen weer een wedstrijd kunt spelen. In het begin van het seizoen was je na één dag al hersteld, nu heb je er drie nodig.'


Gudelj noemt de uitwedstrijd tegen Anzji uit de vorige ronde als bewijs van progressie. 'We hebben daar puur op resultaat gespeeld. Dat we dat kunnen, is een vorm van volwassenheid.'


Maar natuurlijk is hij Atromitos niet vergeten, de opponent uit de play-off voor de Europa League. AZ, destijds nog onder Gertjan Verbeek, was dicht bij uitschakeling geweest. 'Laatst hadden we het er nog over in de groep, die bal van hun kort voor tijd tegen de paal. Daar kreeg ik bijna een hartverzakking van. Dan hadden we dit allemaal nooit meegemaakt.'


Nu sluit hij een stunt tegen Benfica niet uit. 'Natuurlijk zijn zij als koploper in Portugal favoriet. Maar wij geloven in onszelf, al wordt het lastig.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden