Er is meer dan wattage en zuurstofopname

Louis Delahaije, de motor achter de ontwikkeling van Robert Gesink, gelooft meer in een oogopslag dan in wattages. Het gaat ook om geluk.

Louis Delahaije, bewegingswetenschapper bij de Lotto-Jumbo ploeg, onderhoudt zich voor de etappe van donderdag met een van de renners.Beeld Klaas Jan van der Weij

Louis Delahaije is een montere Limburger met een beroep dat hij zelf typeert als geluksbrenger. 'Als mensen mij vragen wat ik doe, dan zeg ik: keep them happy. Soms is dat een ijsje eten. Soms een rustdag met de familie. Naar de Nachtwacht? Prima, als dat je gelukkig maakt.'

Officieel is de 49-jarige Delahaije 'high performance manager', althans in zijn functie bij de wielerploeg van Lotto-Jumbo. Dat klinkt niet bepaald naar Nachtwacht of ijsjes. Maar hij is er niet de man naar om zijn werk moeilijker voor te stellen dan het is.

Uiteindelijk, zegt Delahaije, is het welbevinden van de sportman essentieel in het leveren van prestaties. 'De menselijke kant van het presteren, het verhaal erachter, dat vind ik het mooiste.'

Zelf is Delahaije geworteld in de triatlon. Hij beoefende de sport en rolde door naar de begeleiding van triatleten. Maar hij is vooral bekend door de begeleiding van wielrenners.

Rabo Wielerplan

Halverwege de jaren negentig raakte hij betrokken bij wat toen het Rabo Wielerplan heette. Hij ontfermde zich over de jeugd. De professionals werden terzijde gestaan door de Belgische ploegarts Geert Leinders. Dat ging, zoals bekend, niet altijd volgens de regels. Na diens vertrek steeg Delahaije in de hiërarchie.

Hij werkte al samen met Michael Boogerd en Thomas Dekker. Maar zijn rol werd pas doorslaggevend in de samenwerking met Robert Gesink en Bauke Mollema. De naam van Louis Delahaije staat synoniem voor een ontwikkeling in de training en begeleiding van wielrenners. Zijn status is vergelijkbaar met die van de ploegleiders. Hij maakt volledig deel uit van de begeleidingsstaf, zoals nu ook in de Ronde van Frankrijk.

Het heeft hem zelf ook vooruit geholpen, zegt Delahaije. 'Ik had het stinkende geluk dat ik vanaf het begin met toppers kon werken en zij de pech dat zij het met mij moesten doen. Daardoor gaan er deuren voor je open. Voor de rest is het vooral een kwestie van hard werken en je ogen de kost geven. Dan ga je de patronen zien. Dat samenspel vind ik het interessante van dit werk. Voor mij gaat het niet over 400 watt of 405 watt.'

Bauke Mollema.Beeld anp
Robert Gesink.Beeld anp

Wattage

Dat laatste, die wattage, is een kernbegrip geworden in de Ronde van Frankrijk. Tot nu toe deed de gemiddelde liefhebber het met vage begrippen als 'de moraal' van een coureur. Tegenwoordig wordt zijn vermogen afgemeten aan zuurstofopname, hartslag en pedaalomwentelingen. De wielrenner als menselijke machine.

In dat verband worden deze Tour ook vraagtekens gezet bij de prestaties van Christopher Froome. Cijfers over onmogelijke wattages vlogen rond en werden vervolgens uit de lucht gehaald door andere cijfers.

Dan helpt zo'n gesprekje met Louis Delahaije. Hij is de bewegingswetenschapper die zijn vakgebied relativeert. Als Delahaije iets heeft geleerd, dan is het de betrekkelijke waarde van die cijfers. Input staat niet gelijk aan output, gelukkig maar.

'Heel lang onderzochten we alles. Leverde dat niet op wat je verwachtte, gaf je ze een paar dagen rust. Vlogen ze weer vooruit. Onverklaarbaar.'

Wat hij nu doet, tijdens hoogtestages, is ietsje eerder aan het ontbijt verschijnen. 'Ga ik om één minuut voor acht aan tafel en kijk hoe de koppies staan bij binnenkomst. Uiteindelijk gaat het om het oog, om wat je ziet. Wat je aan cijfers produceert, is daaraan ondergeschikt.' De sleutel is volgens Delahaije de wetenschap optimaliseren voor het individu.

Houvast

Bij alles wat nu wordt beweerd over Froome heeft Louis Delahaije één houvast: de echte revolutie is allang geweest. Dat was de hoogtestage, waarmee hetzelfde effect wordt beoogd als twintig jaar geleden met epo nog illegaal gebeurde.

Delahaije was daarin een voorganger en heeft het steeds drukker zien worden boven de boomgrens. Froome, Contador, Nibali en hun gevolg zijn meestal te vinden op de Canarische eilanden. Anderen, zoals Valverde en Mollema, zoeken de zon op in de Sierra Nevada. Delahaije: 'Als je het niet doet, ben je de sjakie.'

Hij komt ze er dus ook wel tegen, de kopmannen van Sky. En ja, dan gaat het wel eens over hun aanpak. Of hij praat er met Paolo Slongo, de trainer van Vincenzo Nibali. Voor wat het waard is: nooit is hem iets verontrustends gebleken. 'Zelf hebben we twee jaar de Noor Lars Petter Nordhaug in de ploeg gehad. Die kwam van Sky. Ik heb zijn trainingsschema's gezien van toen. Daar zitten geen grote verrassingen in. Ik denk ook niet dat ze er zijn.'

De conclusie van deze Tour kan volgens Louis Delahaije niet anders zijn dan dat Froome is gezegend met een uitzonderlijk lichaam. Punt uit. 'In het huidige wielrennen gaat het om één snok. Eén versnelling om de concurrenten uit het wiel te rijden en dan dat tempo even kunnen volhouden. Dat kan hij in de Tour als geen ander.'

En wat Froome ook kan: een duizelingwekkend aantal pedaalomwentelingen van bijna honderd per minuut. 'Robert vertelde me dat hij in die bewuste klim in de Pyreneeën terug moest naar tachtig om nog efficiënt te kunnen trappen. Robert moest terug naar de noodstand, Froome niet. Dat is het verschil.'

Christopher Froome.Beeld epa

Gesink

Geen wielrenner met wie Delahaije zoveel heeft gewerkt als met Robert Gesink. 'Al tien jaar.' Bijna net zo lang roemt hij al de capaciteiten van Gesink, die groter zijn dan die van enig andere pupil van hem.

Hij noemt Gesink 'fysiek een fenomeen', maar dat zijn ze avolgens hem allemaal in de top-1. 'Wat hem zo bijzonder maakt, is het omgaan met teleurstellingen. Als je ziet wat er allemaal is gebeurd, met z'n hart en privé. En dan toch telkens bij het wielrennen uitkomen. Er zijn er niet veel, hoor, die dat kunnen. Robert is een goede sportman en een fijn mens. Dat vind ik een mooie combinatie.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden