Energieke spraakwaterval Palin legt het af tegen rustige Biden

Met volkse taal en knipoogjes redt Palin haar imago. Maar Biden is inhoudelijk sterker...

Van onze correspondent Philippe Remarque

Op het scherm spreekt Sarah Palin haar eerste monoloog van de avond uit. Het gaat meteen over de ouders langs het sportveld en hun economische zorgen. Ze is energiek, opgewekt, gebruikt volkse termen en valt Barack Obama aan.

In de zaal barst gejuich los. Het is de opluchting van een supportersvak dat zich na een reeks slechte wedstrijden opmaakt voor een nieuw pak slaag, en het eigen team ziet scoren in de eerste minuten.

‘Ze doet het fantastisch’, zegt makelaar Janice Wolk Gerenadier, een makelaar. ‘Ze zet hem op het verkeerde been.’ Ze sms’t druk met de buitenwereld, en krijgt een boodschap terug van een vriend: ‘Ze is hot en ze is slim’, staat op de Blackberry te lezen.

De debate watch party in het centrum van Washington is georganiseerd door drie conservatieve vrouwengroepen. Een daarvan noemen zich grappend de political chicks. Hun doel, legt oprichtster Katherine Friess uit: ‘Het gaat tot nu toe geheel aan de media voorbij dat er een groep vrouwen is die slim, intelligent, agressief en bloedmooi is, en Republikeins.’

Zij en haar gasten hebben kekke mantelpakjes, hoge hakken en lange haren die zo in een shampooreclame kunnen. Op televisie moeten ze eens andere Republikeinen laten zien dan oude vrouwen met een coltrui, vindt Friess.

Sarah Palin, gouverneur van Alaska en Republikeinse running mate, is de political chick bij uitstek. Op de grote schermen beheerst ze het debat met de andere kandidaat voor het vicepresidentschap, de Democraat Joe Biden. Hij is rustig en ervaren, Palin een spraakwaterval. Ze spreekt voortdurend recht in de camera, gebruikt simpele taal en deelt af en toe zelfs een knipoog uit, iets dat nog niet eerder vertoond is in verkiezingsdebatten.

‘Ik was heel bezorgd na die interviews op televisie’, bekent een vrouw. Palin had het na haar sensationele debuut bij de Amerikanen enigszins verbruid met antwoorden die een gebrek aan kennis en belangstelling verraadden.

Zestig procent vond in een peiling van donderdag dat ze ‘niet de ervaring heeft om effectief als vice-president te dienen’: 15 procent meer dan vlak na haar debuut. Een conservatieve columnist riep haar zelfs op zich terug te trekken.

Het debat wordt haar comeback. ‘We zijn moe van de oude politiek als gebruikelijk’, zegt ze tegen Biden. ‘En daarom denk ik, met alle respect voor je jaren in de senaat, dat de Amerikanen naar iets nieuws en iets anders verlangen en de nieuwe energie en betrokkenheid die met de hervormingen gaan komen.’

‘Sarah Palins strategie was om Sarah Palin te verdedigen en haar beschadigde imago te repareren, en ik denk dat ze dat behoorlijk goed heeft gedaan’, zegt zelfs de Democratische strateeg Paul Begala na afloop.

Palin dreigde een steen om de nek van McCain te worden, nu is ze weer de vrouw die de Republikeinse basis opzweept. Maar toch is er iets ongemakkelijks aan haar optreden. Ze draagt eigenlijk eerder goed ingestudeerde stukjes toespraak voor, dan dat ze debatteert.

Vooral als het over buitenlandse politiek gaat, moet Palin vaak op de blaadjes op haar katheder kijken. Brutaal negeert ze de vragen van debatleidster Gwen Iffil om weer een voorbereid eigen betoog af te steken: ‘Ik antwoord misschien niet op de vragen die jij of de debatleidster willen horen, maar ik ga rechtstreeks tot het Amerikaanse volk spreken.’

Biden is traditioneler, met een betoog waar in vergelijking met Palin wat veel cijfers en politieke termen in sluipen. Hij etaleert een bredere kennis van zaken, en valt heel consequent John McCain aan, door hem vast te binden aan de impopulaire zittende president Bush. Palin valt hij nauwelijks aan, terwijl zij veel disputabels beweert over Obama’s standpunten. Als oudere man moet hij uitkijken niet neerbuigend over te komen.

Maar als Palin op het einde opnieuw haar verbintenis met de ‘Joe Sixpacks en hockey moms van deze natie’ onderstreept, antwoordt hij door de tragedie in zijn eigen leven op te brengen.

‘Kijk, ik weet wat het is om alleenstaande ouder te zijn, toen mijn vrouw en kind overleden’, zegt hij, en krijgt een brok in de keel. ‘Ik weet wat het is om alleen twee kinderen op te voeden. Ik weet hoe het is om aan die keukentafel te zitten.’

In de eerste peilingen na het debat heeft Biden ondanks alle bravoure van Palin de overhand. Onafhankelijke kiezers wijzen hem niet alleen als de winnaar aan, maar ook als de betere vicepresident.

‘Wacht maar tot de peilingen van morgen’, roept een enthousiaste political chick nadat het debat onder gejuich is beëindigd. Maar dat valt te bezien. Palin heeft zichzelf gered met een sterk optreden, maar ze was kennelijk niet inhoudelijk genoeg om echt te overtuigen. Kan dat de dalende lijn van McCains campagne omkeren?

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden