En toen was Nibali ineens dé favoriet

Hij heeft meer dan twee minuten voorsprong op zijn concurrenten en is ervaren genoeg om die vast te houden. Vincenzo Nibali is de te kloppen man.

Met vijf gele leeuwtjes op het dashboard reed de bus van Astana vrijdagmorgen naar startplaats Epernay. Op de terugweg van finishplaats Nancy waren dat er aan het einde van de middag zes. Het is de oogst van zes dagen in de gele trui.


Dit weekeinde gaat Vincenzo Nibali zijn tweede week in als klassementsleider, als een favoriet voor de eindzege en inmiddels misschien wel dé favoriet. Op zo'n moment is het altijd goed even terug te bladeren. Wat zei Chris Froome ook alweer in een van de Engelse kranten, ergens verstopt in een alinea, alsof slapende honden niet moesten worden wakker gemaakt?


'Vincenzo Nibali heeft zich dit seizoen een beetje schuil gehouden, maar ik verwacht van hem eigenlijk het meest. Hij had een kamer naast de mijne en hij zat er al een paar weken voordat ik arriveerde.'


De betreffende kamers zijn te vinden in hotel Parador op de Canarische Eilanden. 'Een groot, leeg hotel, boven op een vulkaan', beschrijft oud-coureur Tyler Hamilton dit verblijf in zijn biografie De Wielermaffia. Hier lieten hij en kopman Lance Armstrong geen middel onbenut om oppermachtig te zijn in de Ronde van Frankrijk.


Die vulkaan heet Teide en is nog steeds de favoriete hangplek voor duursporters, met name wielrenners. De Tour win je niet in zomaar een bed, maar in een bed van hotel Parador. Trainen tot een hoogte van ruim 2 kilometer en daarna ter plekke onder zeil gaan: het doet wonderen voor het bloed en daarmee voor het uithoudingsvermogen.


Nieuw is de hoogtestage allerminst en de Canarische Eilanden zijn ook zeker niet de enige bestemming waar dat kan. Maar de Teide baart opvallend veel Tourwinnaars en kandidaat-winnaars. Een maand voor de Tour stuurde Froome vanuit het hotel een verontruste tweet de wereld in. Al een paar weken verbleven Contador, Nibali en hij met z'n drieën in Parador. Nog geen dopingcontroleur had de moeite genomen de vulkaan op te rijden.


Nibali behoort tot de vaste cliëntèle van Parador. Hij legde er de basis voor zijn overwinning in de Giro van 2013. Daarmee is niet beweerd dat hij, net als Armstrong, alles geoorloofd vindt om de Tour te winnen. Het is wel veelzeggend dat Froome de vorm van zijn concurrentie peilt op de schaal van een Spaanse vulkaan.


Op basis van zijn prestaties dit seizoen had Nibali allang afgeschreven moeten worden als mogelijke Tourwinnaar. Tot twee weken geleden prijkte er op zijn uitslagenlijst nergens een '1'. Zijn eerste zege behaalde hij op 29 juni in het Italiaans kampioenschap. Daarvoor deed Nibali vaak genoeg een gooi naar de overwinning, maar het had meer weg van een wanhopige zoektocht naar de juiste vorm.


Mogelijk heeft Nibali al die tijd iedereen zand in de ogen gestrooid, mogelijk paste het allemaal precies in de opbouw naar het hoogtepunt van het seizoen. Zelf stak hij nooit onder stoelen of banken dat het goed zou komen. In het Criterium du Dauphiné zag de Italiaanse wielrenner daarvan zelf een eerste bevestiging, al leverde die wedstrijd slechts een zevende plaats op. Tussen die koers en de Tour zette hij de laatste puntjes op de i tijdens een hoogtestage in de Dolomieten.


Lieuwe Westra kwam dit jaar over van het opgedoekte Vacansoleil naar Astana om Nibali tot steun te zijn. Over hem zei ploegleider Giuseppe Martinelli vorige maand in Wieler Revue: 'Lieuwe Westra kan hard rijden tegen de klok en kan goed tegen de wind rijden. We gaan hem hard nodig hebben in de Ronde van Frankrijk.' Dat bleek woensdag in de barre rit naar Arenberg, waarin Westra zijn kopman voortdurend bijstond.


Ploegleider Martinelli is een oude rot in het vak. In eerdere ronden werkte hij met Marco Pantani en Contador. Martinelli denkt dat Nibali kan rekenen op misschien wel de sterkste ploeg in de Tour. Naast Westra werd ook Michele Scarponi aangetrokken. Scarponi is een landgenoot van Nibali en moet in staat worden geacht hem samen met Fuglsang en Kangert terzijde te staan als de aanval op het geel wordt geopend.


Westra zegt in startplaats Epernay altijd vertrouwen te hebben gehad in een geslaagde Tour. 'Nibali staat er gewoon altijd in de grote ronden.'


Nibali heeft dat inderdaad op alle fronten bewezen. In 2010 won hij de Vuelta, in 2013 de Giro en nu maakt hij een beste kans over twee weken de trilogie te voltooien in Parijs.


Nibali, die nog nooit het geel droeg, sloeg voor het eerst toe in de tweede rit. Hij ontsnapte op ruim een kilometer voor de finish en behield - ditmaal dus wel - zijn voorsprong. Toen was het nog te vroeg om te spreken van een eventuele eindzege. Drie dagen na de kasseienrit werd het de hoogste tijd. 'Froome knock-out en Contador in de touwen', sloeg de Italiaanse sportkrant La Gazzetta dello Sport in al haar triomfalisme de spijker op zijn kop.


Voor buitenstaanders was het een grote verrassing Nibali te zien zweven over het onmogelijke wegdek. Maar Nibali had zich goed voorbereid. Met de Belgische oud-coureur Peter van Petegem had hij de lastigste stukken verkend, sommige zelfs een paar keer afgelegd. Van Petegem was onder de indruk. 'Een lefgozer', noemt hij Nibali in de Vlaamse media.


Een dag later vertelt Nibali dat hij op Sicilië, waar hij geboren is, veel aan mountainbike heeft gedaan. Nog steeds, bijvoorbeeld tijdens zo'n hoogtestage in de Dolomieten, gaat hij graag van het gebaande pad af. Het heeft van hem, kijk ook naar zijn razendsnel dalen, een behendig wielrenner gemaakt.


Met het wegvallen van Froome is geen kandidaat-winnaar van de Tour zo allround als Nibali. In de tijdrit op de voorlaatste dag hoeft hij voor iemand onder te doen, zeker niet voor Contador. Alleen bergop kan de Spanjaard hem onder druk zetten en daarvoor is de komende twee weken gelegenheid genoeg.


Nibali verwacht maandag de eerste aanval. 'We gaan dit weekeinde eerst de Vogezen in, maar daar zal het vermoedelijk niet steil genoeg zijn voor Contador. Op de Planche des Belles Filles kan hij wel zijn beroemde demarrages plaatsen.'


Maar dan nog. Nibali heeft een voorsprong van 2.27 minuut op Contador. Wat er verder nog aan outsiders voor de eindzege rest, moet rond de 2 minuten goedmaken. Niet alleen is dat een behoorlijke kloof, bovendien is de 29-jarige Nibali ervaren genoeg om die kloof groot genoeg te houden.


Donderdag viel in de Tour het deftige begrip 'sereen' in een poging hem te karakteriseren. Nibali moest erom lachen . 'Ja, dat ben ik wel. Als je al zo lang op dit niveau meedraait, verlies je niet zo snel je hoofd.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden