Emoties overheersen in Liverpool

Grote opwinding na de loting voor de vierde ronde van de UEFA Cup toen Liverpool en AS Roma aan elkaar werden gekoppeld....

En dus kost het de betrokkenen moeite hun woorden zorgvuldig te kiezen. Natuurlijk kloppen voetbalharten sneller als voorhoedes met Batistuta, Totti en Delvecchio het opnemen tegen spitsen als Owen, Heskey en Fowler. Maar diezelfde harten doen ook pijn bij de gedachte aan de rellen van '84, die voorafgingen aan het Heizel-drama toen Liverpool een jaar later in Brussel zijn titel verdedigde tegen een andere Italiaanse grootmacht, Juventus.

Maar omdat pijnlijke herinneringen liever worden verdrongen, zijn het vooral de elftallen uit die tijd die nog maar eens bejubeld worden. Roma, dankzij zijn Braziliaanse sterspelers Falcão en Cerezo voor het eerst doorgedrongen tot het toernooi van landskampioenen, was dat jaar op eigen veld ongeslagen.

Liverpool, de meest constante ploeg van dat decennium, jaagde na Europa Cup-overwinningen in '77, '78 en '81 op zijn vierde 'cup met de grote oren'. Een elftal met Europees topscorer Ian Rush, Kenny Dalglish, Graeme Souness, Mark Lawrenson en Alan Hansen. De laatste twee zitten morgen als vaste analytici van de BBC wederom in het Romeinse olympisch stadion.

'Toen wij in Rome wonnen, hadden we het geluk dat alleen onze naam al zo'n grote impact had. We hadden een enorme reputatie opgebouwd in Europa en werden bijna als onoverwinnelijk beschouwd', zei Alan Kennedy, maker van de beslissende strafschop in The Daily Mail.

Zeventien jaar later lijkt zowel Liverpool als Roma een zware crisis te hebben overwonnen en weer in staat te zijn Europese successen te vieren. Roma, dat jaren moest teren op de Italiaanse bekertitel uit 1986, is op dit moment zelfs de voornaamste kandidaat voor de titel van de Serie A.

Onder leiding van Fabio Capello, die voor achttien miljoen gulden tot 2003 is vastgelegd, zette Roma dit jaar het ogenschijnlijk laatste stapje op de weg naar succes. De toch al van internationale klasse (Totti, Delvecchio, Montella, Cafu) overlopende selectie kreeg namelijk versterking in de persoon van Gabriel Batistuta. De Argentijnse topscorer, die negen jaar trouw bleef aan Fiorentina, kwam dit seizoen over voor een bedrag van 86 miljoen gulden. Veel geld, maar voor Capello essentieel om voorzitter Sensi weer eens een titel te schenken.

Ook Liverpool, dat als laatste trofee de Engelse League Cup uit 1995 in zijn prijzenkast bijzette, lijkt na jaren van sportieve malaise onder zijn Franse manager Gérard Houllier uit een diep dal te zijn gekropen. De ploeg staat derde in de Premier League en verrukte zijn fans voor het eerst sinds jaren weer eens met aantrekkelijk spel. De enige kritiek op Houllier betreft de wisselvalligheid van zijn ploeg, die in één week won van Arsenal en Manchester United, maar even gemakkelijk punten morste tegen een laagvlieger als Bradford.

Toch zijn de geluiden overwegend positief. Routiniers als McAllister, Hamann en Barmby vormen een sterk collectief met zelf opgeleide talenten als Owen, Gerrard en Carragher en internationals als Hyypiä, Heskey en Westerveld. Bovendien denkt spits Fowler tegenwoordig aan het teambelang, hetgeen Houllier als zijn grootste persoonlijke overwinning kan beschouwen.

Kortom: Liverpool - AS Roma belooft een bijzondere ontmoeting te worden. Capello: 'Liverpool is zonder twijfel de tegenstander die wij absoluut níet wilden treffen. Van de overgebleven ploegen is deze Engelse formatie verreweg de sterkste. Het zullen twee fantastische wedstrijden worden.' Het kan geen toeval zijn: Houllier sprak de exact dezelfde woorden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.